¿Qué Tan Alto Pueden Volar Los Pájaros?

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¿qué permite a las aves de alto vuelo navegar en altitudes excepcionales?

La visión de un animal que puede salir al aire a menudo inspira envidia, y numerosas formas de imitación, en los humanos.

Esto es especialmente cierto para los tipos de aves que exhiben habilidades extremas, elevándose a alturas fantásticas a muchos miles de pies sobre el suelo, donde el frío y la falta de oxígeno desafiarían la capacidad de los humanos para sobrevivir.

Se confirmó que el aviador más alto de todos, el buitre leonado de Rüppell, nativo de África central, navegó a 37,000 pies (11,278 metros) después de que uno chocara con un avión a esa altura, como se informó en 1974 en la revista The Wilson Bulletin.

Muchas especies de aves viven en hábitats que están a más de 13,123 pies (4,000 m) sobre el nivel del mar, y otras vuelan rutinariamente a altitudes de aproximadamente 10,000 a 13,000 pies (3,000 a 4,000 m), especialmente cuando están migrando, dijo Graham Scott, profesor asistente de biología en la Universidad McMaster en Ontario, Canadá.

Una serie de especies de aves cruzan a altitudes incluso más altas que eso, escribió Scott en un estudio de 2011 publicado en el Journal of Experimental Biology. Scott estudia cómo se comportan los vertebrados (animales con columna vertebral) en entornos físicamente difíciles.

Según Scott, se pueden encontrar aves tan pequeñas como gorriones y colibríes en la región alpina a altitudes de 16,404 pies (5,000 m), mientras que los cóndores andinos masivos se deslizan sobre corrientes de aire a alturas de 18,044 pies (5,500 m). Se sabe que los patos de ánades reales alcanzan altitudes de 21,000 pies (6,401 m), y los gansos de cabeza de barra de Asia Central se han rastreado directamente a 23,917 pies (7,290 m). [Video: Secretos del ganso de cabeza de barra de alto vuelo]

Arriba, arriba y lejos

De alguna manera, estos altos vuelos pueden ejercer en altitudes excepcionales. Pero, ¿qué les permite navegar por el aire allá arriba? Si bien estas aves varían en tamaño, tienen una cosa en común: una envergadura más larga en relación con sus cuerpos, en comparación con las aves que vuelan más abajo.

"Eso es algo que vemos constantemente", dijo Scott. "Las alas más largas son mejores para generar elevación para mantener el cuerpo en alto".

Pero se necesitan más que alas más largas para navegar en grandes alturas, que vienen con enormes pruebas físicas, agregó Scott.

"El primer gran desafío es que el aire se vuelve menos denso", dijo. "A medida que van subiendo, tienen que agitarse más para mantenerse al aire, por lo que aumentan sus demandas metabólicas. Los niveles de oxígeno se vuelven más limitados. A grandes alturas, se enfría y necesitan mantener el cuerpo caliente. Y el aire se vuelve más seco "Es más probable que pierdan agua por la respiración y la evaporación, y que tengan sed".

Entonces, ¿qué es lo que mantiene a estos altos volantes? Sin duda, hay adaptaciones físicas que permiten que las aves alcancen niveles excepcionales, dijo Charles Bishop, profesor titular de zoología en la Escuela de Ciencias Biológicas de la Universidad de Bangor en el Reino Unido.

Bishop, que estudia los gansos de cabeza de barra que vuelan alto, le dijo a WordsSideKick.com en un correo electrónico que los gansos no parecen sufrir de enfermedad de altura o de edema cerebral o pulmonar, "de modo que, a diferencia de los humanos, no se sienten enfermos cuando están a gran altura. altitud."

Los gansos también se hiperventilan para aumentar su ingesta de oxígeno mientras vuelan. Esta respiración rápida hace que su sangre sea más alcalina, un cambio que en los humanos afecta la circulación en el cerebro (por eso la hiperventilación hace que las personas se sientan mareadas o desmayadas).

Pero los gansos son muy tolerantes al alto pH (condiciones alcalinas), explicó Bishop, por lo que el flujo de sangre a los cerebros y cuerpos de los animales sigue siendo saludable.

"Finalmente, la hemoglobina en su sangre tiene una afinidad bastante alta por la unión al oxígeno", dijo Bishop a WordsSideKick.com. "Una vez más, esto maximiza el consumo de oxígeno". [Búsqueda de supervivencia: fotos de increíbles migraciones de animales]

"Una estrategia de montaña rusa"

Y parte del secreto de las aves podría ser simplemente no permanecer alto durante demasiado tiempo.

Según Bishop, los gansos con cabeza de barra utilizan "una estrategia de montaña rusa" durante sus largas migraciones, que pueden abarcar de 1,243 a 3,107 millas (2,000 a 5,000 kilómetros), cubiertas en períodos de vuelo que duran de 5 a 200 horas.

"A medida que cruzan la meseta tibetana-Qinghai, las aves suelen tener una altitud de 4.000 m [16.404 pies] a 5.500 m [18.044 pies], con la extraña excursión a poco más de 6.000 m [19.685 pies]", dijo Bishop.

De hecho, agregó, el 98 por ciento de las observaciones directas de la altitud de los gansos ocurrieron por debajo de 18,044 pies (5,500 m).

"Cada vez que los gansos tenían que atravesar un gran obstáculo, bajaban inmediatamente después", dijo Bishop.

Y el hecho de volar más alto puede proporcionar a las aves mejores condiciones para largas distancias, sugirió Scott. Los vuelos migratorios a altitudes más altas significan una exposición a menos depredadores, mientras que los vientos de cola pueden ayudar a las aves a volar con menos esfuerzo y las temperaturas más frías pueden evitar que los animales se sobrecalienten, agregó.

Artículo original sobre Ciencia viva.


Suplemento De Vídeo: Animales de records: El ave que ha volado mas alto del mundo,Buitre griffon de Rupell.




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