Cómo Evolucionó El Cangrejo 'Hoff' De Pecho Peludo

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Un estudio arroja luz sobre el origen y la evolución de los cangrejos 'hoff', un apodo que han recibido gracias a sus pechos peludos, de los cuales peinan las algas para alimentarse.

Los cangrejos Yeti no se peinan para verse bien, lo hacen porque tienen hambre.

Estos extraños animales de aguas profundas cultivan su alimento en su propio cabello, atrapan las bacterias y dejan que florezca allí antes de "peinarlo" y sorberlo. Los cangrejos se encuentran cerca de las filtraciones de agua fría y de las fuentes hidrotermales, lugares donde el agua extraña el agua del mineral.

Al igual que muchos animales que viven en estos ambientes extremos, los cangrejos yeti se han considerado como "fósiles vivientes", aislados en gran parte del resto del mundo y, por lo tanto, sin cambios durante eones. Sin embargo, una nueva investigación muestra que estos animales evolucionaron relativamente recientemente, lo que sugiere que los ambientes de aguas profundas que los cangrejos llaman hogar pueden ser más cambiantes de lo que se pensaba y más vulnerables a los cambios en la atmósfera y el clima, dijo el investigador de la Universidad de Oxford, Nicolai Roterman. [Ver imágenes de cangrejos Yeti y extrañas criaturas de aguas profundas]

Un estudio de Roterman y sus colegas que detallan la historia evolutiva de estas extrañas criaturas se publicó hoy (18 de junio) en la revista Proceedings of the Royal Society B, y su investigación arrojó algunas sorpresas.

¿De dónde viene el cangrejo yeti?

Los científicos han descrito oficialmente cuatro especies de cangrejos yeti, la primera de las cuales se encontró en 2005, y todas ellas con garras peludas. Sin embargo, hace tres años, Roterman ayudó a descubrir otro cangrejo en la misma familia cerca del East Scotia Ridge en el Océano Austral; Roterman dijo a WordsSideKick.com que tiene un cofre peludo en el que el animal "cultiva" su propia comida. Al ayudar a descubrir el cangrejo, Roterman lo apodó el cangrejo "Hoff", en honor al actor David Hasselhoff. "Fue el primer nombre que apareció en mi cabeza", dijo Roterman. "Y se atascó".

Roterman y sus coautores encontraron que estos cangrejos están más estrechamente relacionados con las langostas, animales relativamente comunes que viven entre los corales de aguas profundas en los océanos Pacífico e Índico. El análisis de los investigadores sobre el ADN de las diferentes especies sugiere que los cangrejos surgieron en el Pacífico oriental y luego emigraron hacia el oeste, extendiendo su área de distribución hacia el Océano Índico. Cada una de las especies de cangrejo yeti comparte un ancestro común que vivió hace unos 35 millones a 40 millones de años, más recientemente de lo que se pensaba anteriormente, dijo Roterman.

Todas menos una de estas especies de cangrejo yeti viven en fuentes hidrotermales, donde el agua que sale de la Tierra puede alcanzar temperaturas de 716 grados Fahrenheit (380 grados Celsius). Los cangrejos llevan una vida peligrosa, acercándose lo más posible al agua humeante para bañar a los microbios que los abrazan en los químicos nutritivos del agua. Sin embargo, si los cangrejos se acercan demasiado, pueden cocinarse vivos.

Mas vulnerable que el pensamiento

La otra especie de cangrejo yeti vive alrededor de metano que se filtra en Costa Rica y se llama Kiwa puravida (el nombre de la especie significa "vida pura", el lema de Costa Rica). La evidencia genética sugiere que esta especie se separó de los ancestros comunes de su familia antes que las otras, lo que significa que los cangrejos yeti pueden haber evolucionado primero en estos ambientes relativamente menos extremos y luego migrar a fuentes de calor hidrotermales, dijo Roterman.

Los cangrejos también pueden ser más vulnerables de lo que se pensaba. Estas criaturas se conforman con niveles extremadamente bajos de oxígeno, sobreviviendo en los límites que pueden sostener la vida, dijo Roterman. El oxígeno llega a estos lugares remotos desde la superficie, abriéndose camino hacia las profundidades del océano después de que el agua fría se haya hundido en los polos y se haya movido hacia el ecuador.

Sin embargo, la circulación del océano es sensible a los aumentos de temperatura a largo plazo. Los estudios han demostrado que la atmósfera se calentó mucho y que el oxígeno en aguas profundas disminuyó significativamente hace unos 55 millones de años, posiblemente matando a los animales que vivían en los respiraderos hidrotermales en ese momento. Su desaparición, a su vez, despejó el camino para que los cangrejos yeti evolucionen y asuman su nicho actual, dijo Roterman.

"No estoy sugiriendo que el cambio climático afecte a estos animales de manera inminente, sino que no son completamente inmunes a lo que sucede en la superficie", dijo.

"El número de conocidos Kiwa la especie aún es pequeña, pero [este] estudio realiza un análisis filogenético competente basado en datos de secuencia de ADN ", dijo Robert Vrijenhoek, un científico del Instituto de Investigación del Acuario de la Bahía de Monterey que descubrió el primer cangrejo yeti en una expedición de 2005 en el sureste del Pacífico cerca de Isla de Pascua.

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