Cómo Funcionan Los Glaciares

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Los glaciares son ríos de hielo y son los objetos en movimiento más grandes en la tierra. Aprenda sobre los glaciares y descubra cuánta agua dulce se congela en los glaciares.

Los glaciares son los objetos más grandes en movimiento en la tierra. Son enormes ríos de hielo que se forman en áreas donde cae más nieve cada invierno que se derrite cada verano. Su escala es verdaderamente gigantesca: los glaciares que forman la capa de hielo que cubre Groenlandia tienen suficiente hielo para cubrir toda la Tierra a una profundidad de 17 pies [fuente: Gallant]. Los glaciares de la Antártida son tan pesados ​​que realmente cambian la forma del planeta. Y, quizás lo más importante, las tres cuartas partes del suministro mundial de agua dulce se congelan en los glaciares [fuente: NSIDC].

La inexorable fuerza de los glaciares esculpe lagos, derriba montañas, dispersa extrañas formaciones rocosas a través del campo y reduce la roca sólida a polvo fino. Las aguas de deshielo de los glaciares crearon las inundaciones más espectaculares de la historia de nuestro planeta. Algunos glaciares represan ríos, creando lagos detrás de ellos. Algunos se forman sobre volcanes inactivos: si eventualmente estallan, el magma caliente explota a través de hielo sólido y torrentes de aguas de deshielo que rugen por las laderas de las montañas. Hay una buena probabilidad de que el paisaje en el que vives hoy haya sido formado por glaciares hace miles de años, durante las llamadas eras de hielo, cuando los glaciares cubrían el triple de área que ahora.

Hoy en día, los científicos ven a los glaciares como una vara de medir el calentamiento global. Los glaciares en retroceso proporcionan una clara evidencia visual de un calentamiento de la Tierra. La fusión glacial generalizada causaría un aumento catastrófico en los niveles del mar que alteraría fundamentalmente el planeta y causaría estragos en la civilización humana.

Vamos a descubrir cómo se forman estas placas de hielo masivas, dónde puedes encontrarlas y cómo dan forma a la tierra en la que descansan. También veremos de cerca los informes de que los glaciares del mundo se están reduciendo, y descubriremos qué significa eso para nuestro futuro.

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El glaciar más rápido del mundo

La mayoría de los glaciares se mueven solo milímetros cada año. El glaciar más rápido del mundo no está cronometrado con un cronómetro. Necesitas un calendario. El glaciar Jakobshavn en Groenlandia pasó muchos años moviéndose entre 5.700 y 6.700 metros por año. En la última década, ha más que duplicado su velocidad, bajando la pendiente a 12,600 metros por año, o apenas por debajo de ocho millas por año [fuente: NASA].

A veces los glaciares se levantan, se mueven hasta 10 veces más rápido que su velocidad habitual. Esto ocurre con mayor frecuencia en la primavera, cuando la fusión causa que fluyan enormes volúmenes de agua a través y debajo del glaciar.

Pero, ¿por qué se aceleró el glaciar Jakobshavn? Los científicos creen que sucedió porque el glaciar se hizo más delgado. Una vez que un glaciar comienza a deslizarse basalmente, cuanto más ligero se vuelve, más rápido se mueve, menos peso presionando hacia abajo en el suelo es menos fricción.

Formacion glaciar

Groenlandia, glaciar cerca de myggebuten

Groenlandia, glaciar cerca de myggebuten

Hay dos tipos de lugares en la Tierra donde se forman los glaciares: en los polos norte y sur, donde siempre hace mucho frío; y en elevaciones altas, como las grandes cadenas montañosas.

Un glaciar es básicamente una acumulación de nieve que dura más de un año. En el primer año, este montón de nieve se llama nevé. Una vez que la nieve permanece alrededor de más de un invierno, se le llama firn.

A medida que más y más nieve se acumula a lo largo de los años, el peso de la nieve en la parte superior comienza a comprimir la nieve en la parte inferior. Esta compresión convierte la nieve en hielo. Es como tomar un puñado de nieve esponjosa y apretar una bola de nieve dura, solo en una escala enorme. La compresión del glaciar continúa durante decenas, cientos o incluso miles de años, agregando más y más capas en la parte superior y agregando aún más peso. El hielo finalmente se comprime tanto que la mayor parte del aire es expulsado. Esto es lo que hace que el hielo glacial aparezca azul.

Con el tiempo, el glaciar se vuelve tan pesado que comienza a moverse. Hay dos formas de movimiento glacial, y la mayoría del movimiento glacial es una mezcla de ambos:

  • Extensión Ocurre cuando el propio peso del glaciar se vuelve demasiado para sostenerse. El glaciar se expandirá gradualmente y se "expandirá" como la masa de galleta que se hornea en el horno.
  • Deslizamiento basal Ocurre cuando el glaciar descansa sobre una pendiente. La presión hace que una pequeña cantidad de hielo en el fondo del glaciar se derrita, creando una fina capa de agua. Esto reduce la fricción lo suficiente como para que el glaciar pueda deslizarse por la pendiente. El suelo suelto debajo de un glaciar también puede causar deslizamiento basal.

Cuando un glaciar se mueve, no es como un bloque sólido de hielo que cae por una colina. Un glaciar es un río de hielo. Fluye. Esto se debe a que las capas de hielo altamente comprimidas son muy flexibles (los científicos usan el término el plastico) bajo gran presión. Las capas superiores, que no están bajo tanta presión, son más frágiles. Por eso es tan peligroso caminar sobre un glaciar: las capas superiores se fracturan y forman enormes grietas que a veces se cubren de nieve fresca.

Los científicos miden el movimiento de diferentes partes de un glaciar en relación a los otros, introduciendo los polos en el glaciar. En el transcurso de un año, las posiciones de los polos entre sí cambian, a veces por cientos de pies. El mismo efecto ocurre verticalmente, ya que diferentes capas de hielo se mueven a diferentes velocidades. Los bordes exteriores de un glaciar tienden a moverse más rápido.

En la página siguiente, aprenderemos algunas trivialidades del glaciar geniales (sin juego de palabras).

La verdad desnuda

Pararse en un glaciar suena como si estuviera bastante frío. No es el tipo de lugar en el que te gustaría estar desnudo. Sin embargo, eso es exactamente lo que hicieron 600 personas en el glaciar Aletsch en Suiza. En agosto18, 2007, el artista Spencer Tunick (famoso por sus fotografías de grandes multitudes de personas desnudas en lugares al aire libre) fotografió a voluntarios que estaban completamente desnudos en el glaciar. La pieza fue encargada por el grupo ecologista Greenpeace para llamar la atención sobre el calentamiento global. El glaciar Aletsch retrocedió 400 pies en 2006 [fuente: Keating].

Anatomía de un glaciar

Escaladores de montaña en el glaciar Ruth en el parque Denali, Alaska

Escaladores de montaña en el glaciar Ruth en el parque Denali, Alaska

Los glaciares tienen dos secciones principales: el área de acumulación y el área de ablación. los área de acumulación Es donde las temperaturas son frías y la nieve se acumula, agregando masa al glaciar. los área de ablación Es donde las temperaturas son más cálidas, por lo que parte del glaciar se derrite. El área de ablación también podría ser el punto donde el glaciar se encuentra con el océano. A medida que el glaciar se extiende hacia el agua, el hielo flota, creando una plataforma de hielo. Las fuerzas de las mareas flexionan la plataforma de hielo hacia arriba y hacia abajo hasta que finalmente cede. Cuando enormes trozos de hielo caen de un glaciar al océano, se llama parto. Los trozos de hielo flotantes resultantes se conocen como icebergs.

El límite entre las áreas de ablación y acumulación cambia según la estación. En la primavera y el verano, hay más fusión (ablación) en marcha, por lo que el área de ablación es más grande. En invierno, el área de acumulación crece. El balance promedio entre áreas determina la estabilidad del glaciar. Un glaciar con un área de acumulación promedio mucho más grande está creciendo, mientras que uno con un área de ablación más grande es un glaciar que se está reduciendo y podría desaparecer. Cuando las dos áreas son aproximadamente iguales, se considera un glaciar estable. El cambio climático puede afectar la estabilidad del glaciar a largo plazo. Las tendencias recientes sugieren que muchos de los glaciares del mundo se están reduciendo a tasas alarmantes [fuente: Universidad de Zurich].

El frente de un glaciar es conocido como el término. Si es un glaciar estable, el término siempre estará en el mismo lugar. El glaciar aún se está moviendo, pero cada año se agrega y se derrite una cantidad igual de hielo.

Además de las grietas, las fuerzas térmicas y dinámicas que trabajan en un glaciar crean varias otras características interesantes.

  • Moulins Son tubos verticales que llevan agua de deshielo a través del glaciar.
  • Seracs son columnas dentadas o bloques de hielo que se forman cuando el hielo más suave se cae de las bolsas de hielo denso, o cuando se intersectan múltiples grietas. Son peligrosamente propensos al colapso.
  • Ogives Son estructuras en forma de onda que se forman en la base de una caida de hielo (un lugar donde el glaciar se desplaza sobre un acantilado).

Hay dos tipos principales de glaciares: glaciares alpinos y capa de hielo. Solo hay unas pocas capas de hielo verdadero, pero son increíblemente enormes. Uno cubre la Antártida, y otro cubre Groenlandia y una gran área del Océano Ártico [fuente: Gallant]. Las capas de hielo se mueven principalmente al extenderse, y en realidad pueden estar formadas por varios glaciares más pequeños que forman un conglomerado.

Los glaciares alpinos se forman en elevaciones altas (no solo los Alpes) y "fluyen" hacia abajo de la montaña, generalmente a través de un valle glaciar. Su movimiento es causado por deslizamiento basal.

A continuación, descubramos cómo los glaciares han cambiado realmente la forma del planeta.

Estadísticas vitales
  • Los glaciares alpinos pueden tener desde 10 hasta varios cientos de metros de espesor. En algunos lugares, la capa de hielo de la Antártida supera las dos millas de espesor [fuente: Gallant].
  • Alrededor del 10 por ciento de la masa terrestre del mundo está cubierta por glaciares [fuente: USGS].
  • Durante la última era glacial, los glaciares cubrieron alrededor de un tercio del planeta.
  • El 75 por ciento de toda el agua dulce del mundo está congelada en los glaciares [fuente: USGS].
  • La Antártida está cubierta por casi seis millones de millas cúbicas de hielo [fuente: Chorlton].
  • -Mantener tanta agua congelada tiene un efecto tremendo en el nivel del mar. Al final de la última era glacial, el nivel del mar era 120 metros más bajo [fuente: Universidad de Montana]. Si todos nuestros glaciares actuales se derritieran, el nivel del mar aumentaría 200 metros [fuente: Chorlton].

Efectos geologicos

En esta foto, puedes ver el agua de deshielo turbia causada por la harina de roca. Islandia, glaciar Myrdalsjokull.

En esta foto, puedes ver el agua de deshielo turbia causada por la harina de roca. Islandia, glaciar Myrdalsjokull.

Los glaciares son tan pesados ​​que cambian dramáticamente la forma de la tierra sobre la que descansan y se mueven. De hecho, uno de los mayores efectos de cualquier glaciar en el planeta no requiere ningún movimiento, solo peso. La capa de hielo de la Antártida es tan pesada que comprime la Tierra en el polo sur. Como resultado, la Tierra es ligeramente en forma de pera, con el polo sur más plano que el polo norte.

Todos los glaciares tienen un efecto similar en la tierra en que descansan. Presionan la corteza hacia abajo, lo que hace que parte del líquido del manto de la Tierra se separe. Esto se conoce como depresión isostática. Si el glaciar retrocede más tarde, el manto rellenará gradualmente el espacio y empujará la corteza a su posición original. Esto se conoce como rebote isostático. El rebote puede durar miles de años. De hecho, algunas partes de la región de los Grandes Lagos en América del Norte todavía se están recuperando de la última era glacial.

Los glaciares alpinos se mueven a través de los valles, arrancando la roca a medida que avanzan. El resultado es un valle en forma de U con un suelo de valle plano, en lugar de la habitual forma de V aguda. Los glaciares también tienen una tendencia a expandir ciertas características geológicas cuando pasan sobre ellos. Amplían los valles y profundizan los lagos, y en el estado de Nueva York convirtieron una serie de pequeños ríos en lagos. Los Finger Lakes de Nueva York son 11 lagos estrechos y profundos, todos orientados con su eje largo en dirección norte / sur. Los glaciares arrancaron los cauces durante la última glaciación [fuente: Paleontological Research Institution].

-A medida que un glaciar se mueve, recoge rocas, algunas de ellas muy grandes.Los repetidos ciclos de derretimiento / congelación que ocurren dentro y debajo de un glaciar los sacan del suelo. Las rocas en el fondo se juntan a medida que se transportan. El peso del glaciar rompe las rocas enterradas profundamente dentro del hielo. Los glaciares son tan buenos para triturar rocas que los muelen hasta formar un polvo fino conocido como harina de roca. Se puede ver evidencia de harina de roca en el agua de deshielo lechosa y grisácea que fluye de algunos glaciares.

No todas las rocas son derribadas. Algunos son demasiado grandes, o se quedan en el perímetro del glaciar. Cuando un glaciar retrocede (al fundirse), deja las rocas que llevaba detrás. Si alguna vez ves un campo o ladera con rocas que parecen como si alguien las hubiera tirado allí, el culpable era probablemente un glaciar.

Averigüemos qué más puede hacer un glaciar por la tierra, desde las formas de ovejas hasta las mayores inundaciones en la Tierra.

Rincón del concurso

Los glaciares pasan años excavando lagos de alta montaña que parecen desaparecer de la noche a la mañana. Pon a prueba tus conocimientos en el Desapareciendo Lake Quiz.

Más términos de glaciar

Vista aérea de morrenas en Noruega

Vista aérea de morrenas en Noruega

Los glaciares no pasan tranquilamente por la tierra. Aquí hay algunos otros signos geológicos que un glaciar detuvo:

  • Estriaciones - A medida que el glaciar transporta rocas, esas rocas raspan contra la roca de abajo. Esto causa gubias largas en la roca de fondo. Si la roca transportada "salta" a lo largo del lecho de roca, entonces se llaman gubias intermitentes marcas de chat.
  • Moraines - Imagina un glaciar como un arado moviéndose a través de un suelo suelto. El suelo se acumula a los lados del arado y delante de él. Cuando se quita el arado, quedan pequeñas crestas de tierra. Morainas son estas crestas hechas de escombros de roca transportados por el glaciar. Las morrenas laterales se forman a partir de escombros que caen de los lados del glaciar. Las morrenas terminales se forman al final del glaciar y pueden usarse para determinar la extensión más alejada del glaciar en el pasado.
  • Sheepbacks - El movimiento glaciar puede crear estas formaciones rocosas asimétricas y colinas. El glaciar desgasta las rocas gradualmente, formando un lado liso e inclinado, pero retira los océanos del otro lado al pasar, formando una pendiente más afilada y dentada. Estas formaciones pueden usarse para determinar la dirección del movimiento del glaciar. Las personas alguna vez pensaron que parecían las espaldas de las ovejas, así que las llamaron roche moutonnée, que es francés para "ovejas de vuelta".
  • Drumlins - Los tambores tienen forma de ovejas, excepto que son más grandes y están orientados en dirección opuesta. Los geólogos no están totalmente seguros de cómo se forman. Pueden ser similares a las ondulaciones que se encuentran en la arena de la playa cuando el agua fluye sobre ella. Nadie está seguro de si se forman por acción del glaciar en sí, o de una inundación que se produce cuando el glaciar se derrite [fuente: El entorno físico].
  • Cuerna y arêtes - Estas son formaciones de roca muy escarpada. Se forman cuando se juntan múltiples glaciares, tallando la roca en diferentes áreas y dejando atrás las agujas de roca o las crestas empinadas.
  • Cirques - A veces, el peso de un glaciar hace que una parte de la roca subyacente se colapse, formando una cuenca conocida como un circo. Si el glaciar se derrite, el circo podría convertirse en un lago.

La mayoría de los efectos geológicos de la glaciación tienen lugar durante miles de años, pero no todos. UNA Jökulhlaup es una inundación repentina y devastadora que ocurre cuando un lago glacial se libera repentinamente. El término proviene de Islandia, un lugar que tiene abundantes volcanes y glaciares, y originalmente se refería a una repentina liberación de agua por erupción volcánica. Meltwater se acumula detrás de algunas porciones de glaciares, que a veces se rellenan para crear lagos. O bien, el glaciar podría avanzar a través de un río, represando el río y creando un lago de esa manera. Cuando un volcán hace erupción bajo un glaciar, puede destruir una presa de hielo o liberar enormes volúmenes de agua de deshielo solo por el calor. Otras represas de hielo son destruidas por la erosión, o porque el lago detrás de ellas se eleva tanto que la presa flota. Los geólogos usan Jökulhlaup para describir todas estas catastróficas inundaciones glaciales, no solo volcánicas.

Cerca de las fronteras de los estados de Washington, Idaho y Oregonsits Glacial Lake Missoula. Los geólogos han determinado que durante las últimas épocas de hielo, las represas de hielo crearon un lago con más de 500 millas cúbicas de agua [fuente: Alt]. Eso es aproximadamente la mitad del volumen del lago Michigan [fuente: Red de Información de los Grandes Lagos]. La presa de hielo eventualmente flotó y se rompió, liberando toda esa agua a la vez. El diluvio resultante fue probablemente una de las inundaciones más masivas en la historia de la Tierra. Sucedió varias veces, cuando el glaciar se arrastró hacia el otro lado del río y formó una nueva presa, solo para separarse una vez que el nivel del agua detrás de él subiera lo suficiente.

En la página siguiente, averigüe si está usando el término "edad de hielo" correctamente y si el calentamiento global está afectando realmente a los glaciares.

Las edades de hielo y el calentamiento global

Glaciar Columbia, Alaska, que se ha retirado a 9 millas desde 1982. La cara del glaciar tiene 320 pies de altura y la profundidad del agua es de 900 pies. El glaciar ha perdido aproximadamente la mitad de su altura desde 1982.

Glaciar Columbia, Alaska, que se ha retirado a 9 millas desde 1982. La cara del glaciar tiene 320 pies de altura y la profundidad del agua es de 900 pies. El glaciar ha perdido aproximadamente la mitad de su altura desde 1982.

El clima de la Tierra no es estático. Ha experimentado períodos de calor y períodos de frío extremo que se remontan a cientos de millones de años. De hecho, los científicos creen que hace más de 500 millones de años, la Tierra atravesó varios períodos en los que todo el planeta estaba completamente cubierto de hielo. Se refieren a esto como "bola de nieve de la Tierra" [fuente: Scientific American]. Finalmente, los volcanes que arrojaban dióxido de carbono a la atmósfera permitieron que el planeta se calentara.

El uso popular ha hecho que el término "edad de hielo" sea un poco confuso.En uso científico estricto, se refiere a un largo período (decenas de millones de años) en el que la Tierra se enfría tanto que existen capas de hielo permanentes. Se piensa que la Tierra suele tener muy poco hielo permanente. Probablemente estés pensando: "Bueno, acabas de hablar de las capas de hielo que cubren Groenlandia y la Antártida. ¿Eso significa que estamos viviendo en una edad de hielo?" La respuesta es sí. Estamos en un período de enfriamiento que comenzó hace más de 30 millones de años [fuente: NOVA].

Dentro de cada larga edad de hielo hay períodos de relativa calidez, cuando los glaciares retroceden, y los períodos en que se enfría y los glaciares avanzan. Estos periodos son conocidos como interglacial y glacial, respectivamente. Actualmente estamos en un período interglacial. Cuando la mayoría de las personas se refieren a "la edad de hielo", hablan del último período glaciar.

Nadie está completamente seguro de qué causa estos largos cambios cíclicos en el clima de la Tierra. Es muy probable que sea una combinación de muchos factores:

  • Cambios en el eje y la órbita de la Tierra, conocidos como Ciclos de Milankovitch
  • El desplazamiento de las placas tectónicas.
  • Partículas expulsadas por enormes volcanes o impactos de meteoros que bloquean la luz solar.
  • Composicion atmosferica

Esa última razón es la más importante. ¿Recuerdas antes cuando mencionamos que los volcanes calentaron la "bola de nieve de la Tierra" llenando la atmósfera con dióxido de carbono? Resulta que esa es la clave para entender nuestros problemas actuales con el calentamiento global.

Todas esas épocas de hielo y períodos de calentamiento anteriores fueron causados ​​por eventos naturales, y tomaron miles o millones de años en suceder. Desde la Revolución Industrial, nosotros mismos hemos vertido dióxido de carbono en la atmósfera. El resultado parece ser un aumento en la temperatura de la Tierra que está sucediendo mucho más rápidamente de lo que sugieren los procesos naturales.

¿Qué significa esto para los glaciares del mundo? Hay mucha evidencia para demostrar que se están reduciendo. La tasa de pérdida de hielo en la Antártida está aumentando a medida que los glaciares se deslizan hacia el océano más rápidamente. La Antártida ha perdido un 75 por ciento más de hielo entre 1996 y 2006 de lo que solía [fuente: ScienceDaily]. Las capas de hielo en el Ártico canadiense se han reducido en un 50 por ciento en el último siglo, y podrían desaparecer por completo en décadas [fuente: ScienceDaily]. La extensa evidencia fotográfica muestra un retiro glacial en todo el mundo [fuente: Nichols College]. Un glaciar en Perú perdió el 22 por ciento de su área en menos de 40 años [fuente: The New York Times].

Para obtener más información sobre los glaciares, icebergs y otras cosas heladas, siga los enlaces de la página siguiente.

Agua en el banco

La pérdida de glaciares no solo elevará los niveles del mar a niveles posiblemente catastróficos para muchas ciudades costeras. También acelerará el calentamiento global aún más. Grandes capas de hielo reflejan la energía solar lejos de la Tierra. Cuanto más hielo perdemos, más energía solar absorberá la Tierra. Además, los glaciares representan un "banco" de agua dulce para muchas regiones. El agua de deshielo glacial es vital para la existencia humana. La pérdida de estos glaciares causará severas sequías.

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Suplemento De Vídeo: Los glaciares, documental discovery channel.




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