Cómo La Jirafa Consiguió Su Icónico Cuello

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Un nuevo estudio encuentra que el cuello largo no es exclusivo de la familia de las jirafas, pero creció más en tres etapas distintas en los últimos 16 millones de años.

La antigua pregunta de cómo la jirafa obtuvo su cuello largo ahora puede ser contestada al menos en parte: los cuellos largos estaban presentes en los antepasados ​​de las jirafas que vivieron hace al menos 16 millones de años, según un estudio reciente.

En el estudio, los investigadores examinaron las vértebras cervicales (cuello) de 71 animales, incluidas las jirafas modernas, sus parientes y sus ancestros ancestrales. Ellos encontraron que dos especies - Prodremotherium elongatum, que vivió hace 25 millones de años y fue potencialmente un antepasado de las jirafas modernas, y Canthumeryx sirtensis, que era un antepasado jirafa que vivió hace 16 millones de años, ambos tenían el cuello alargado.

Estos animales antiguos eran lo suficientemente diferentes de sus contrapartes modernas como para no ser clasificados como parte de la familia de las jirafas. Por lo tanto, los fósiles indican que "el alargamiento cervical precede a Giraffidae", escribieron los investigadores en el estudio, utilizando el nombre científico de la familia de las jirafas. [En fotos: ver fotos lindas de jirafas bebé]

En otras palabras, el cuello largo vino antes que la jirafa.

Un antepasado de la jirafa se dividió en dos ramas evolutivas, una que conduce al okapi con su cuello corto y la otra que conduce a las jirafas.

Un antepasado de la jirafa se dividió en dos ramas evolutivas, una que conduce al okapi con su cuello corto y la otra que conduce a las jirafas.

Crédito: por Karl Tate, artista de infografías.

Como lo explicaron los investigadores, en su informe publicado en la edición del 7 de octubre de la revista Royal Society Open Science, "el atributo más distintivo y popular" de las jirafas es "aparentemente no una característica definitoria de la familia".

El estudio es uno de los primeros en comparar rigurosamente los cuellos de las jirafas con los de sus familiares y antepasados ​​para ver cómo cambiaron con el tiempo, dijeron los investigadores.

"Queríamos descubrir cómo la jirafa tenía su cuello largo porque sabemos que sus ancestros tenían un cuello más corto", dijo el investigador principal del estudio, Nikos Solounias, profesor de anatomía en el Instituto de Tecnología de Nueva York (NYIT). Medicina Osteopatica.

El estudio incluyó animales de 11 especies, incluidas nueve especies extintas y dos especies vivas: la jirafa y el okapi, una jirafa que es nativa de la República Democrática del Congo.

Los investigadores se centraron en la tercera vértebra cervical de cada especie y compararon las vértebras de los animales modernos con las de sus ancestros. Las jirafas, como los humanos, tienen siete vértebras cervicales, pero las vértebras de la jirafa son grandes, midiendo hasta 10 pulgadas (25.4 centímetros) de largo.

Después Canthumeryx, el antepasado que vivió hace 16 millones de años, el árbol genealógico se dividió en dos ramas. Los investigadores encontraron que en una rama, cuatro especies habían desarrollado cuellos más cortos con el tiempo. El okapi, con su cuello corto, está en este lado del árbol genealógico.

Antes del nuevo estudio, los investigadores pensaron que el okapi era "más primitivo" que las jirafas modernas, porque tenía un cuello más corto, dijo Solounias a WordsSideKick.com. Pero los nuevos hallazgos mostraron que el okapi desciende de animales que tenían cuellos más largos que los que tiene.

Herencia de cuello largo

En la otra rama del árbol genealógico, la especie evolucionó con cuellos más largos con el tiempo. Un punto clave llegó hace unos 7 millones de años, cuando la parte frontal de cada vértebra comenzó a alargarse, lo que contribuyó al alargamiento del cuello en especies como Samotherium major, que es miembro de la familia jirafa moderna.

Luego, hace aproximadamente 1 millón de años, en otra especie, la parte posterior de cada vértebra se alargó, lo que también contribuyó al cuello de la jirafa moderna.

En otras palabras, el rastro fósil muestra que el cuello "se alargó desproporcionadamente", dijo Solounias. "Al principio tenías una elongación [frontal] anterior, y luego, tuviste una elongación [anterior] posterior".

Un okapi come hojas de un árbol.

Un okapi come hojas de un árbol.

Crédito: Lena Ivanova Shutterstock.com

Los investigadores verificaron su trabajo utilizando una ecuación matemática que mostraba cómo se esperaría que las vértebras del cuello se transformaran con el tiempo. La ecuación mostró que la Samotherium La vértebra (que ya se había alargado en el frente) tendría que alargarse en su parte posterior, tal como lo habían predicho los investigadores en base a los fósiles.

Ahora que los investigadores saben que el cuello de la jirafa lleva al menos 16 millones de años en producción, pueden continuar intentando averiguar qué impulsó la evolución hacia los cuellos más largos. Una idea es que ayudó a los animales a pastar en hojas muy por encima de las cabezas de otros herbívoros.

Otra es que los cuellos más largos le dieron a los hombres una ventaja en el apareamiento, dijo Melinda Danowitz, estudiante de medicina en el Colegio de Medicina Osteopática NYIT, quien también trabajó en el estudio. Dijo que en las jirafas de hoy, los machos pelean balanceando sus cabezas y cuellos entre sí, y las hembras tienden a aparearse con machos que ganan estas peleas.

Hay un debate feroz en ambos lados, pero ambas ideas pueden explicar por qué las jirafas se benefician de tener cuellos tan largos, dijo Danowitz.

El nuevo estudio es importante, dijo Donald Prothero, investigador asociado en paleontología de vertebrados en el Museo de Historia Natural del Condado de Los Ángeles, que no participó en el nuevo estudio.

"[Muestra] el mecanismo por el cual las jirafas alargaron sus cuellos", dijo a WordsSideKick.com en un correo electrónico. "En el pasado solo teníamos fósiles de jirafas de cuello corto (como el okapi vivo y la mayoría de las jirafas extintas) y jirafas de cuello largo.

"Este estudio describe nuevos fósiles, que tienen cuellos de longitud intermedia entre la jirafa y el okapi", dijo. "Incluye no solo una descripción de nuevos fósiles, sino también un análisis detallado del desarrollo de las vértebras del cuello y su anatomía funcional".

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