¿Cómo Flying Fish Tomó Vuelo? Los Fósiles Pueden Decirnos

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Los fósiles de una nueva especie de pez volador pueden ayudar a los científicos a comprender cómo evolucionó la capacidad de planear.

Los peces voladores extintos pueden arrojar luz sobre cómo evolucionó el deslizamiento en tales animales, dicen los investigadores.

Los peces voladores modernos son famosos por saltar del agua para deslizarse en el aire usando aletas largas como alas, probablemente para escapar de los depredadores acuáticos. Mucho se desconoce acerca de cómo los peces voladores modernos desarrollaron sus habilidades de planeo, ya que hay pocos fósiles de eslabones perdidos para iluminar cómo estos peces evolucionaron en vuelo.

Sin embargo, los peces voladores modernos, conocidos como exocoétidos, no fueron los únicos que evolucionaron en planeo. Los peces voladores extintos conocidos como toracópteros evolucionaron en cuerpos notablemente similares a los exocoétidos de hace más de 200 millones de años, durante el período Triásico. [Fotos: El pez de aspecto más extraño]

Ahora, una nueva especie de toracópteros está arrojando luz sobre cómo estos peces voladores extintos desarrollaron la capacidad de planear, y podrían dar una idea de cómo el pez volador moderno también evolucionó en vuelo.

El nuevo pez se llama Wushaichthys exquisitus, que significa "exquisito pez de Wusha" en griego y latín. (Wusha es la ciudad en la provincia de Guizhou, sur de China, donde se encontraron los fósiles).

Los científicos descubrieron seis ejemplares bien conservados de Wushaichthys en 2010. Los fósiles tienen una antigüedad de 235 millones a 242 millones de años, cuando la zona en la que habitaban formaba parte de las aguas cálidas más altas del antiguo Océano de Palaeotethys. Durante este período, Wushaichthys Vivió junto a camarones, peces, moluscos y reptiles marinos, como los ictiosaurios en forma de delfín.

El pez extinto era relativamente pequeño y medía aproximadamente 2 pulgadas (5,2 centímetros) de largo. Los investigadores sugieren que pudo haber comido plancton y haber sido presa de reptiles marinos y peces carnívoros más grandes.

"Cuando se recolectaron los fósiles de peces en el trabajo de campo, no teníamos idea de qué tipo de pez era", dijo el autor principal del estudio, Guang-Hui Xu, un paleontólogo de vertebrados en el Instituto de Paleontología y Paleoantropología de vertebrados de China. "Después de una cuidadosa preparación de muestras en el laboratorio por mi cuenta, tomé aproximadamente tres meses, y reconocí que estaba, inesperadamente, relacionado con el antepasado de los peces voladores toracópteros".

Un holotipo del pez volador extinto. Wushaichthys exquisitus.

Crédito: Guang-Hui Xu

Wushaichthys Es el toracóptero más antiguo y primitivo descubierto hasta ahora. El techo de su cráneo era amplio, como se ve en los toracópteros posteriores, que probablemente evolucionaron para ayudarlo a vivir y alimentarse en las aguas superiores del océano.

Este pez recién descubierto probablemente no era un planeador. Carecía de la aleta caudal inferior que se ve en todos los toracópteros posteriores conocidos que les ayudaron a generar la energía necesaria para lanzarlos fuera del agua. Wushaichthys También carecían de las aletas similares a alas observadas en toracópteros posteriores que les habrían ayudado a deslizarse. Además, Wushaichthys estaba completamente cubierto de escamas, a diferencia de los toracópteros más avanzados que perdieron sus escamas corporales, lo que supuestamente ayudó a mejorar su eficiencia de deslizamiento y maniobrabilidad.

"Parecido a los peces voladores modernos, los peces voladores toracópteros probablemente utilizan el planeo como una estrategia de escape de los depredadores", dijo Xu a WordsSideKick.com.

Estos nuevos hallazgos arrojan importantes perspectivas sobre la evolución del vuelo en los toracópteros. Residencia en Wushaichthys y otros fósiles de toracópteros, Xu y sus colegas sugieren que el desarrollo del deslizamiento en estos peces fue un proceso gradual de cuatro pasos. Primero, evolucionaron cráneos que les ayudaron a vivir en aguas superficiales. A continuación, evolucionaron las colas que ayudaron a lanzarlas desde el agua. Luego, evolucionaron aletas como alas que les ayudaron a deslizarse. Finalmente, perdieron escamas corporales para hacerlas más aerodinámicas.

Xu sugiere que estos hallazgos también podrían ayudar a explicar la evolución del vuelo en los peces voladores modernos, debido a las similitudes en la forma del cuerpo entre los toracópteros extintos y los exocoétidos vivos.

"Las adaptaciones de deslizamiento sobre el agua fueron de naturaleza gradual", dijo Xu.

Sin embargo, estos hallazgos muestran al menos una diferencia importante entre los toracópteros y los exocoétidos. Aunque los peces voladores modernos son todas capas de huevos, el macho Wushaichthys poseían ramilletes en la aleta anal que se asemejan a los vistos en peces vivíparos modernos o en vida, lo que sugiere que los toracópteros dieron a luz a crías vivas al igual que los humanos y las ballenas.

"Estas rameras jugaron un papel importante en la transferencia de esperma a las hembras", dijo Xu. "Un estudio de la guppy vivípara viviente mostró que se transfirieron hasta tres veces más espermatozoides cuando a los machos se les aplicaron hooklets en comparación con aquellos con extirpaciones extraídas".

Xu y sus colegas Li-Jun Zhao y Chen-Chen Shen detallaron sus hallazgos en línea hoy (7 de enero) en la revista Biology Letters.

Sigue a WordsSideKick.com @wordssidekick, Facebook & Google+. Publicado originalmente en WordsSideKick.com.


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