Cómo Las 'Islas De Energía' Flotantes Podrían Impulsar El Futuro

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El océano alberga abundante energía en forma de viento, olas y sol.

Nota del editor: Cada miércoles, WordsSideKick.com examina la viabilidad de las tecnologías energéticas emergentes: el poder del futuro.

El océano alberga abundante energía en forma de viento, olas y sol. Todos estos podrían ser muestreados en algo llamado Isla de Energía: una plataforma flotante que perfora renovables en lugar de petróleo.

El concepto es una creación del inventor Dominic Michaelis. Originalmente no estaba satisfecho con el lento progreso en el desarrollo de la conversión de energía térmica oceánica (OTEC), un proceso en el que se bombea agua fría desde las profundidades del océano para generar electricidad.

"No sucedía nada nuevo con OTEC, así que pensé, ¿por qué no incorporar otras tecnologías de energía marina?" Michaelis dijo.

La Isla de la Energía que él y su hijo diseñaron tendría una planta de OTEC en su centro, pero distribuida en la plataforma de 2,000 pies de ancho (600 metros de ancho) también se encontrarían turbinas eólicas y colectores solares. Además, los convertidores de energía de las olas y las turbinas de la corriente marina capturarían la energía del agua que se mueve alrededor de la estructura.

Una de estas islas de forma hexagonal podría generar 250 megavatios (suficiente potencia para una ciudad pequeña), dijo Michaelis. Incluso es posible obtener más poder amarrando varias Islas de la Energía en un pequeño archipiélago que podría incluir invernaderos para alimentos, un pequeño puerto para barcos y un hotel para turistas.

Para atraer a posibles inversionistas, el equipo de Energy Island presentará su concepto esta semana en la Cumbre GreenTech de los Estados Unidos de China en Shanghai.

Corriendo frio y calor

La razón principal para construir una isla de energía es cosechar OTEC.

"La ventaja de OTEC sobre otras tecnologías de energía marina es que es constante, las 24 horas del día y durante todo el año", dijo Michaelis. WordsSideKick.com.

Esto se debe a que no se basa en el sol ni en el viento ni en las olas, sino en la diferencia de temperatura entre el agua caliente en la superficie calentada por el sol y el agua fría en el océano profundo y oscuro.

Las mayores diferencias de temperatura se pueden encontrar en los mares tropicales, donde las aguas superficiales están alrededor de los 80 grados Fahrenheit (25 grados Celsius).

Esta agua caliente se extrae de alrededor de la Isla de la Energía y se utiliza para evaporar un fluido de trabajo, que puede ser agua de mar o amoníaco. El vapor resultante empuja una turbina que produce electricidad.

Para condensar el vapor de nuevo en líquido, se bombea agua fría a unos 40 grados Fahrenheit (5 grados Celsius) desde media milla debajo de la superficie. Esta condensación crea una caída de presión que ayuda a aspirar más vapor a través de las palas de la turbina.

El mismo proceso básico ocurre en una planta de energía nuclear o de carbón, pero la diferencia de temperatura entre las calderas de agua y las torres de enfriamiento es mucho mayor que en un sistema OTEC.

Gran sobrecarga

La primera planta OTEC se construyó en 1930 en una costa cubana y produjo 22 kilovatios de energía. Solo unas pocas otras instalaciones (tanto flotantes como terrestres) se han construido desde entonces, siendo la más grande una planta piloto de 250 kilovatios en Hawai. Ninguno está funcionando actualmente.

El principal inconveniente ha sido la ineficiencia inherente de convertir una diferencia de temperatura relativamente pequeña en electricidad. De hecho, algunos de los primeros diseños de OTEC utilizaban más energía de la que podían producir.

Una planta OTEC requiere mucha energía para hacer circular grandes cantidades de agua. La Isla de la Energía, por ejemplo, necesitará más de 100,000 galones (400 metros cúbicos) de agua fría bombeada por segundo.

Es por esto que Michaelis incorpora otras tecnologías de energía marina para ayudar a "cebar" el sistema OTEC.

Beneficios marginales

La energía limpia generada por una isla de energía podría transmitirse a la orilla por medio de cables submarinos. O podría usarse para producir hidrógeno a partir de agua, y este combustible de hidrógeno podría enviarse al continente para producir electricidad en las celdas de combustible.

La electricidad exportada podría correr de 9 a 13 centavos por kilovatio-hora, dependiendo de cómo se financie el proyecto, dijo Michaelis. Una sola Isla de la Energía tiene un precio estimado de $ 600 millones.

Sin embargo, la electricidad no es lo único que pueden ofrecer estas islas artificiales.

Si se utiliza agua de mar como fluido de trabajo OTEC, se desalinizará a través del ciclo de evaporación y condensación. Por cada megavatio de electricidad producida, una planta de OTEC puede suministrar 300,000 galones de agua dulce por día, dijo Michaelis.

Además, el agua fría bombeada desde las profundidades del océano está llena de nutrientes que podrían ayudar a las granjas de peces o alguna otra forma de acuicultura.

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