Cómo Los Volcanes Submarinos Extintos Disparan Los Raros 'Terremotos Del Tsunami'

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Los volcanes extintos en el fondo del océano son aplastados por placas tectónicas y crean terremotos de tsunamis.

Cómo los terremotos lentos inusuales pueden generar tsunamis poderosos es un misterio de larga data que los investigadores pueden haber resuelto finalmente.

Llamados "terremotos de tsunami", estos terremotos lentos son capaces de crear enormes olas que pueden causar graves daños a las ciudades costeras. Los terremotos del tsunami no son como los terremotos típicos. Ocurren lentamente y no generan el mismo tipo de sacudidas violentas que los terremotos típicos, la señal reveladora de que es hora de evacuar.

Los científicos descubrieron los terremotos del tsunami hace 35 años y ocurren tan raramente que desde entonces no hay muchas oportunidades de estudiarlos. Ahora, un nuevo estudio sugiere que los terremotos del tsunami ocurren cuando dos secciones de la corteza terrestre, llamadas placas tectónicas, se cuelgan de volcanes extintos en el fondo del océano, llamados montes submarinos. Los montes submarinos actúan como la banda de rodadura de un neumático y hacen que las placas tectónicas se peguen. [Los 10 terremotos más grandes de la historia]

El equipo de investigación se dio cuenta de que estos volcanes extintos a veces son aplastados en zonas de subducción. Una zona de subducción es donde una placa tectónica se desliza debajo de la otra placa.

Los investigadores proponen que dos tsunamis que azotaron Nueva Zelanda en 1947 fueron causados ​​por terremotos que se produjeron en una zona cerca de dos volcanes hundidos en la costa norte del país. El terremoto ocurrió cuando la placa tectónica del Pacífico se deslizó debajo de la placa tectónica de Nueva Zelanda, liberando una acumulación masiva de energía. Sin embargo, la ruptura real de los terremotos del tsunami es lenta en comparación con los terremotos regulares. La ruptura ocurre a 335 a 670 mph (539 a 1,078 km / h). En los terremotos regulares, la ruptura puede ocurrir dos o tres veces más rápido. La ruptura lenta da tiempo para que se formen olas gigantes.

Bell y el equipo estiman que los tsunamis podrían haber alcanzado los 43 pies (13 metros). Desde el terremoto del tsunami en Nueva Zelanda, los científicos creen que ha habido otros nueve terremotos por el tsunami. En 1992, un terremoto de magnitud 7.2 frente a la costa de Nicaragua creó una ola de 26 pies (8 m) de altura que mató a 170 personas. En 2006, un terremoto en la costa de Indonesia con la misma magnitud creó una ola de 23 pies (7 m) de altura que ahogó a 637 personas.

Los investigadores llegaron a esta conclusión al estudiar relatos de testigos oculares de los terremotos. Los testigos no reportaron ningún temblor violento asociado con terremotos regulares. En su lugar, informaron que sentían la tierra "rodando" y sentimientos de mareo. Después de analizar los datos recopilados originalmente para las búsquedas de yacimientos de petróleo y gas, los investigadores pudieron localizar dos volcanes extintos en la costa que probablemente causaron los tsunamis.

Al comprender las causas geológicas de los terremotos del tsunami, los científicos esperan identificar las áreas con mayor riesgo de los misteriosos terremotos lentos. Los científicos esperan que la nueva investigación ayude a crear conciencia entre las personas que viven en regiones costeras que están en riesgo de terremotos de tsunami.

"Estos terremotos de tsunami crean muy poco movimiento de tierra, pero sacuden el suelo con suavidad durante mucho tiempo", dijo a WordsSideKick.com Rebecca Bell, investigadora principal del Imperial College de Londres. "La mejor advertencia para los residentes que viven cerca es que si sienten un terremoto muy prolongado, incluso si el temblor es suave, deben evacuar a terrenos altos. Las nuevas señales de advertencia de tsunami en Nueva Zelanda ahora usan la línea de la etiqueta 'Larga, fuerte, ido'."

A pesar de una red de sismómetros (instrumentos que miden el movimiento del suelo, que luego se usa para medir el tamaño del terremoto) en todo el mundo que permite a los geólogos detectar terremotos submarinos de muy baja magnitud, los científicos no están seguros de qué terremotos tienen el potencial de generar olas de tsunami. Por ahora, los investigadores creen que enseñar a las personas que viven en áreas con riesgo de tsunami a vigilar los temblores prolongados será la forma más efectiva de mantener a las personas seguras.

El nuevo estudio fue publicado el 5 de mayo en la revista Earth and Planetary Science Letters.

Sigue a Kelly Dickerson en Gorjeo. Síguenos @wordssidekick, Facebook & Google+. Artículo original sobre Ciencia viva.


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