Cómo Funciona El Niño

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El niño es cualquier cosa menos un juego de niños cuando se trata de afectar el clima del mundo. Aprende todo sobre el niño en WordsSideKick.com.

Era el invierno de 1997-1998, y el clima del mundo parecía estar en un alboroto bipolar infundido de esteroides. En el sur de California, las lluvias récord saturaron el suelo e hicieron que los ríos se hincharan más allá de sus capacidades. Las inundaciones inundaron áreas bajas, dañaron propiedades y bloquearon autopistas concurridas. Las personas que viven en tierras más altas tampoco estaban seguras. Las laderas empapadas se licuaron repentinamente, enviando ríos de lodo y escombros a barrios desafortunados. Como si eso no fuera suficiente, las tormentas poderosas azotaron el Océano Pacífico en un frenesí verde espumoso, azotando la costa con olas masivas que erosionaron los cimientos de las casas junto al mar y las enviaron a estrellarse contra el agua.

Al otro lado del Océano Pacífico en Indonesia, la gente luchaba con el problema opuesto: no había suficiente lluvia. La sequía convirtió a los bosques en una caja de yesca, y decenas de incendios arrasaron un área más grande que el estado de Indiana. Para empeorar las cosas, el denso humo de las llamas se extendió por la región, causando problemas de salud, disminuyendo el turismo y provocando retrasos en los aeropuertos de Indonesia, Malasia, Singapur e incluso la lejana isla de Maldivas. En algunas zonas de Indonesia, por ejemplo, los conductores se vieron obligados a encender sus faros delanteros cuando el humo denso convirtió el mediodía en un tono marrón oscuro.

Si bien los estragos en estos dos lugares no pudieron haber sido más diferentes, ambos fenómenos climáticos se debieron al mismo fenómeno climático: El Niño. Es entonces cuando las aguas inusualmente cálidas a lo largo del ecuador en el Océano Pacífico central y este-central interactúan con la atmósfera para alterar los patrones climáticos en todo el mundo. Sí, una pequeña parte del océano se calienta una docena de grados, y de repente California está empapada e Indonesia está completamente seca. Y eso es solo el comienzo: los tornados en Florida, los ciclones en Madagascar, el calor récord en Mongolia y muchos otros climas inusuales se han relacionado con los patrones climáticos de El Niño [fuente: Suplee].

Claramente, El Niño es un gran problema dado todo el clima loco que causa. Pero todas las inundaciones, incendios, calor, sequías y tormentas también pueden tener un gran impacto en sistemas realmente importantes como la producción de alimentos, el suministro de agua y la salud humana. En algunos casos, el clima de El Niño puede ser realmente una cuestión de vida o muerte. ¡Ay! No es de extrañar que los meteorólogos televisivos no puedan dejar de hablar de ello.

¿Qué es el niño?

Un vistazo a cómo El Niño se distingue de todas esas cosas del clima regular.

Un vistazo a cómo El Niño se distingue de todas esas cosas del clima regular.

Aunque los efectos de El Niño se pueden sentir en todo el mundo, todo comienza en el Océano Pacífico, a lo largo del ecuador. En condiciones normales, una brisa persistente conocida como alisio sopla hacia el oeste a través del océano, empujando las cálidas aguas superficiales de la costa de América del Sur hacia el sudeste asiático. Esto permite que el agua más fría aumente en el Pacífico oriental en un proceso conocido como surgimiento. Como resultado, el agua superficial de la costa de Perú es aproximadamente 14 grados Fahrenheit (8 grados centígrados) más fría que el agua superficial que rodea Indonesia [fuente: TAO]. Las fuertes lluvias caen sobre las cálidas aguas del Pacífico occidental, mientras que el este se mantiene fresco y seco.

Cada dos a siete años, sin embargo, aparece El Niño. Comienza cuando, por razones que los científicos no comprenden completamente, el viento de comercio comienza a debilitarse. Sin nada que empuje las aguas cálidas de la superficie hacia el oeste, se desplazan hacia el este a lo largo del ecuador y traen las lluvias para el viaje. Eso genera condiciones de humedad y baja presión superficial en el Pacífico central y oriental, mientras que el Pacífico occidental está inusualmente seco a alta presión [fuente: WordsSideKick.com].

Los científicos comienzan a pensar en El Niño cuando el agua en el Pacífico oriental oriental es de 0,9 grados Fahrenheit (0,5 grados Celsius) más cálido de lo normal y el viento, la presión en la superficie y la lluvia coinciden con el evento de las formas mencionadas anteriormente. Si esto ocurre durante cinco períodos de tres meses que se superponen (enero-febrero-marzo, febrero-marzo-abril, marzo-abril-mayo, etc.), entonces es oficialmente un El Niño [fuente: NOAA].

A menudo, pero no siempre, a El Niño le sigue su fenómeno hermano, La nina. Ahí es cuando el viento del comercio se recupera y en realidad se vuelve más fuerte de lo normal, empujando las cálidas aguas superficiales y la lluvia hacia el Pacífico occidental. Se reanuda el afloramiento, restaurando el agua más fría y el clima fresco y seco en el Pacífico central y oriental [fuente: NOAA].

Tanto El Niño como La Niña suelen durar entre nueve y 12 meses, se desarrollan en la primavera, alcanzan su punto máximo a fines del otoño o invierno y se debilitan durante la primavera o principios del verano. Los científicos describen el retorno a las condiciones normales entre estos eventos como una fase neutral. Juntos, estos tres eventos, El Niño (la fase cálida), La Niña (la fase fría) y la fase neutra, conforman lo que se conoce como la Oscilación El Nino-Sur [fuente: NOAA].

¿Qué pasa con el nombre?

Literalmente, "el niño" se traduce en "el niño pequeño" en español, pero cuando está en mayúscula significa "Niño Jesús". Los colonizadores españoles del Perú acuñaron el término después de descubrir que las aguas de la costa del país a veces se volvían inusualmente cálidas alrededor de la Navidad. Era un fenómeno que los pescadores indígenas habían conocido durante siglos, pero fue el término español el que se atascó [fuente: Evers].

Los efectos de El Niño

La distintiva franja roja de calidez de El Niño en el ecuador.

La distintiva franja roja de calidez de El Niño en el ecuador.

El Niño impacta el planeta de dos maneras relacionadas.El primero tiene que ver con la forma en que influye en los patrones climáticos mediante la alteración de los océanos y la atmósfera, mientras que el segundo se relaciona con la forma en que esos cambios afectan nuestra propiedad, alimentos, agua y salud.

Un fuerte El Niño puede tener un gran impacto en los patrones climáticos globales porque cambia la forma en que el aire circula en la atmósfera. Estas circulaciones están determinadas por la rotación de la Tierra, el ángulo de su eje en relación con el sol y la posición de sus masas terrestres y océanos. Significativamente para El Niño, tales movimientos de aire también pueden ser influenciados por densas nubes de lluvia tropical que se forman sobre las partes cálidas del océano [fuente: Servicio Nacional de Meteorología].

Una característica de la circulación que puede haber escuchado es la corriente en chorro - un río estrecho de viento fuerte que rodea el globo de oeste a este en nuestra atmósfera superior. Cuando El Niño cambia las aguas cálidas hacia el Pacífico oriental, las densas nubes de lluvia tropical en la atmósfera de arriba también cambian la corriente en chorro, lo que influye en el clima a cientos o incluso miles de millas en la línea. Estos cambios en la circulación atmosférica y los patrones climáticos alterados que resultan son solo un ejemplo de lo que se llama El Niño. teleconexiones [fuente: Barnston].

Entonces, ¿cómo afecta este clima extraño a la vida cotidiana de las personas? Bueno, con todos los incendios, inundaciones, tormentas y aludes, la propiedad está ciertamente en riesgo. Tome el 1997-1998 El Niño que mencionamos anteriormente. En el momento en que las aguas cálidas se retiraron del Pacífico oriental en mayo de 1998, causaron daños por unos $ 33 mil millones, solo quinientos millones en California [fuentes: Suplee, Linn y Mai-Duc].

Igual de importante es la forma en que El Niño interrumpe el suministro mundial de agua, la producción de alimentos y la salud humana. Muchas islas pequeñas del Pacífico, por ejemplo, dependen de la lluvia y del agua subterránea para su agua dulce, por lo que la sequía las pone en mayor riesgo de quedarse corto [fuente: PacOOS]. Los cultivos alimentarios también sufren períodos de sequía, y el agua oceánica excepcionalmente cálida puede interrumpir la pesca. Las anchoas, que suelen ser prolíficas en las frías aguas de la costa de Perú, huyen hacia aguas más frías hacia el sur cuando las cosas comienzan a calentarse [fuente: Suplee]. Y si amenazar nuestra comida y agua no es lo suficientemente malo, El Niño también puede ser malo para su salud: las condiciones cálidas y húmedas son ideales para roedores e insectos portadores de enfermedades [fuente: OMS].

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En los Estados Unidos, El Niño generalmente resulta en un clima más fresco y más húmedo en la zona sur de los estados y un clima más cálido en el Medio Oeste, el Pacífico Noroeste y Alaska. También hay menos huracanes en el Atlántico y más tifones en el Pacífico [fuente: personal de NOAA Climate.gov]. A nivel mundial, las áreas cálidas en el sudeste asiático y las zonas secas en Australasia se superponen sobre Indonesia, que en ese momento se encuentra en la desafortunada situación de ser cálido y seco. El sur de África tiende a ser cálido y seco, mientras que el centro de África es mucho más húmedo. América del Sur se extiende desde seco en el noreste hasta húmedo en el oeste y el sur [fuente: NOAA].

Eventos de El Niño

En 1997, los niños indonesios caminaron a través del humo mientras los incendios forestales provocados por El Niño brotaban en todo el país.

En 1997, los niños indonesios caminaron a través del humo mientras los incendios forestales provocados por El Niño brotaban en todo el país.

Desde 1950 hasta 2015, la Tierra ha experimentado 24 eventos de El Niño [fuente: National Weather Service]. Algunos eran más fuertes que otros; todo dependía de cuánto tiempo y cuánto se calentara el Pacífico oriental. Dos inviernos, 1982-1983 y 1997-1998, se destacan como particularmente fuertes, pero 2015-2016 podría terminar siendo el más poderoso aún.

En 1982, El Niño no era la palabra común que es hoy. Incluso algunos meteorólogos nunca habían oído hablar del término. Entonces, cuando un niño de El Niño envió temperaturas en el frío Pacífico oriental a niveles inusualmente altos, los científicos inicialmente culparon al evento por la reciente erupción del volcán El Chichón de México. Para la primavera de 1983, la temperatura del agua había comenzado a volver a la normalidad y los meteorólogos decidieron que, después de todo, no era el volcán [fuente: Williams]. Sin embargo, una cosa estaba clara: era el peor El Niño en al menos un siglo, si no más. La sequía dominó Australia, África e Indonesia, mientras que algunas áreas del Perú que normalmente recibieron solo 6 pulgadas de lluvia (15 centímetros) se rociaron con 11 pies (3 metros). Al final, el evento climático fue culpado por $ 8 mil millones en daños y entre 1,300 y 2,000 muertes [fuente: Gannon].

Un monstruo, El Niño, levantó su cabeza nuevamente a partir de 1997. A medida que las aguas del Pacífico se calentaban, más de 24 millones de acres (9.7 millones de hectáreas) de bosque lluvioso indonesio quemado en gran parte sin control [fuente: Tacconi]. En Perú, las fuertes lluvias crearon condiciones ideales para los mosquitos y, como resultado, las infecciones de malaria se triplicaron. Este El Niño, que lanzó más energía que 1 millón de bombas de Hiroshima durante su reinado de ocho meses, finalmente causó daños por aproximadamente $ 33 mil millones y mató a unas 2,100 personas [fuente: Suplee].

Otro fuerte El Niño se afianzó durante el invierno de 2015-2016. En febrero, las temperaturas oceánicas a lo largo del ecuador en el Pacífico oriental habían alcanzado lecturas récord o superiores durante varios meses, lo que significa que probablemente era incluso más fuerte que los eventos de 1982 o 1997. Sin embargo, los primeros El Niño trajeron más lluvia al sur de California de lo que vio la región en 2015 o principios de 2016. Por razones que aún no están claras, este enorme El Niño no cambió la corriente de chorro de la misma manera que tenía en el pasado En cambio, el norte de California y el noroeste del Pacífico se vieron afectados por la precipitación [fuente: Swain].

Es historia antigua

Los registros escritos de los efectos de El Niño se remontan a 1525, y hay evidencia de que el fenómeno es aún más antiguo. Muy viejo.Los registros geológicos, como los núcleos de hielo y el lodo marino profundo, sugieren que El Niño estaba causando estragos en los patrones climáticos de la Tierra hace al menos 13,000 años [fuente: Suplee]. Un científico de Harvard incluso lo remonta a 124,000 años al examinar la composición de los depósitos anuales en el coral indonesio [fuente: Cromie].

El niño en el futuro

Hubo un tiempo en que la arena frente al edificio Marine Safety en la playa de San Clemente en California estaba al mismo nivel que el edificio. La erosión comenzó con el clima de El Niño de 1983 y ha empeorado gradualmente desde entonces.

Hubo un tiempo en que la arena frente al edificio Marine Safety en la playa de San Clemente en California estaba al mismo nivel que el edificio. La erosión comenzó con el clima de El Niño de 1983 y ha empeorado gradualmente desde entonces.

Las personas siempre están mejor preparadas para los eventos climáticos cuando tienen algún tipo de advertencia. Tomemos los pronósticos de tornados, por ejemplo. Las mejoras importantes en los últimos 10 o 20 años han salvado innumerables vidas porque la gente sabe cuándo ponerse a cubierto. Lo mismo es cierto para El Niño: si los meteorólogos pueden advertir a las personas con anticipación, pueden tratar de prepararse para el clima loco que sigue.

La previsión ha recorrido un largo camino desde El Niño de 1982-1983. Ese evento sorprendió a los científicos con la guardia baja y los obligó a instalar 70 boyas en el Océano Pacífico meridional desde las Islas Galápagos a Australia [fuentes: Williams, National Geographic]. Estas boyas, junto con los instrumentos transportados por satélites y globos meteorológicos, recopilan grandes cantidades de datos meteorológicos de los océanos y la atmósfera. Los científicos procesan esta información utilizando modelos informáticos complejos, que a menudo pueden pronosticar un El Niño entre varios meses y un año antes [fuente: NOAA].

La primera vez que los científicos pudieron pronosticar El Niño fue unos meses antes del evento de 1997-1998. Eso les permitió a los agricultores peruanos planear por adelantado para poder pastar el ganado y cultivar en áreas que normalmente eran demasiado secas. Los pescadores abandonaron la habitual cosecha de anchoa para atrapar camarones amantes del agua fría. Los funcionarios del gobierno construyeron desagües pluviales y almacenaron suministros de emergencia, potencialmente salvando vidas gracias a los jefes de los científicos [fuente: Suplee].

Por supuesto, ahora la gran pregunta es: ¿Cómo afectará el cambio climático a El Niño? Y la respuesta a esa pregunta es: sí. ¿Confuso? Bueno, también lo son los científicos. Mira, ninguno de ellos sabe realmente cómo afectará el cambio climático a El Niño, pero todos saben que lo hará. La mejor conjetura ahora mismo es que el cambio climático afectará la gravedad de los impactos de El Niño, disminuyéndolos o intensificándolos según el clima en un clima más cálido. Por ejemplo, Indonesia, que se seca y se incendia durante El Niño, también se espera que se vuelva más húmedo como resultado del cambio climático. Así que durante El Niño todavía puede estar seco, pero no tan seco. Y aunque eso parezca una buena noticia, también funciona de la otra manera: las áreas que se secan durante El Niño están en grandes problemas si también se espera que estén más secas como resultado del cambio climático [fuente: Di Liberto].

Nota del autor: Cómo funciona El Niño

A menudo, cuando escribo estos artículos, desearía haber estudiado ese tema en particular en la universidad, y este artículo no es una excepción. Resulta que El Niño es un fenómeno muy interesante. La idea de que un pequeño cambio en la temperatura del océano en una pequeña parte del océano puede causar grandes cambios en el clima mundial es una idea verdaderamente increíble. Afortunadamente, hay personas que estudiaron estas cosas en la universidad, y podemos recurrir a ellas para explicar este gran sistema fascinante de aire y agua, viento y corrientes, temperatura y velocidad que hacen que nuestro clima funcione.


Suplemento De Vídeo: Cómo funciona el cerebro del niño por Álvaro Bilbao.




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