Cómo Los "Zumbidos" De La Tierra Podrían Ayudar A Predecir Terremotos

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El pronóstico de los terremotos ha sido difícil de alcanzar, pero un científico está tratando de escuchar el suelo en busca de signos de un terremoto inminente, aunque hasta ahora no se han encontrado signos.

La predicción de terremotos ha sido durante mucho tiempo un objetivo difícil de alcanzar para los geocientíficos, incluso a lo largo de la falla de San Andrés, una de las fallas de terremoto más estudiadas y activas en la Tierra.

Detectar cambios en la corteza terrestre antes de un terremoto es una forma de determinar si las fallas envían señales de alerta temprana, lo que podría ofrecer la posibilidad de predicciones de terremotos a corto plazo.

Una forma de detectar potencialmente estas señales de advertencia es mediante un proceso llamado tomografía de ruido ambiental. Las vibraciones de las olas del océano y el viento hacen que la Tierra vibre constantemente. Los científicos pueden extraer imágenes detalladas de la corteza terrestre del murmullo a medida que las velocidades de las vibraciones cambian a medida que se mueven a través de diferentes tipos de rocas.

"El ruido ambiental en la Tierra es solo ondas sonoras. Ilumina las estructuras en la Tierra como la luz ambiental ilumina una habitación", dijo el sismólogo David Schaff, profesor del Observatorio Lamont Doherty Earth de la Universidad de Columbia en Nueva York. El monitoreo de ruido ambiental ya se ha utilizado para monitorear volcanes en busca de posibles erupciones. Schaff ha estado trabajando para adaptar la técnica a la búsqueda de cambios cerca de las fallas que podrían pronosticar terremotos. Schaff buscó indicios de problemas en la elaboración de cerveza en Parkfield, California, donde los sismólogos siguen de cerca la falla de San Andrés. Aunque Schaff no encontró ningún cambio premonitorio en las rocas, sí aumentó la sensibilidad de la técnica de búsqueda de ruido ambiental, lo que facilitó la repetición rápida y económica de la caza en otras áreas.

"El ruido ambiental es realmente bueno porque es gratuito y puede aplicarse en cualquier lugar donde tengas una red densa de estaciones sísmicas", dijo Schaff a OurAmazingPlanet.com.

Caso de prueba de parkfield

Parkfield es un buen caso de prueba para la tomografía de ruido ambiental. Gracias a sus moderados terremotos a intervalos regulares, las colinas del área albergan un experimento de larga duración para capturar y registrar un terremoto en tiempo real. Un temblor de magnitud 6.0 llegó el 28 de septiembre de 2004, casi 20 años después de que comenzó el monitoreo.

Nadie ha encontrado evidencia de evidentes precursores del terremoto de Parkfield. Pero Schaff volvió a los datos sísmicos con la esperanza de que la tomografía de ruido ambiental, un proceso relativamente nuevo, podría generar un cambio sutil.

Sin embargo, un problema con el ruido ambiental es que la señal sísmica se promedia con mayor intensidad durante largos períodos de tiempo, mientras que los portentos del terremoto pueden aparecer justo antes de que comience el temblor. Así que Schaff primero trabajó en mejorar la técnica para poder examinar el ruido ambiental en la escala de un día, en lugar de un mes. [Video: Escuchando un terremoto]

"Una señal pre-sísmica puede ser realmente corta, del orden de unos días o semanas antes del evento", dijo Schaff. "Es por eso que estaba tratando de reducir los límites del promedio a un día".

¿Pronóstico posible?

Pero si fue un día o 30 días, Schaff no encontró evidencia de cambios a lo largo de la falla de San Andrés en la región cubierta por los sismómetros de Parkfield. A menos que haya pequeños cambios fuera de la red, o justo antes del terremoto, es probable que el terremoto de 2004 no tenga señales de advertencia, dijo Schaff. Su estudio aparece en la edición de agosto de 2012 del Boletín de la Sociedad Sismológica de América.

"Creo que con esta técnica habrías podido ver pequeños cambios que no habrían aparecido en estudios anteriores", dijo David Shelly, sismólogo del Servicio Geológico de EE. UU. En Menlo Park, California, que no participó en el estudio.

Sin embargo, no todos los científicos están de acuerdo en si el pronóstico de terremotos es posible.

"Algunas personas piensan que los terremotos son impredecibles, piensan que es caótico y las estadísticas son completamente aleatorias. Otras personas piensan que podría haber formas de controlar los terremotos incluso si no puede predecirlos, midiendo los cambios en las etapas de preparación previas a ellos. Esa fue mi esperanza ", dijo Schaff.

Esta historia fue proporcionada por OurAmazingPlanet, un sitio hermano de WordsSideKick.com.


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