Cómo Los Dinosaurios Hicieron Crecer Los Cuellos Más Largos Del Mundo

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Los científicos descubrieron cómo el más grande de todos los dinosaurios, los saurópodos, podía soportar los cuellos más largos del reino animal, seis veces más que los de las jirafas.

¿Cómo evolucionó el cuello más grande de todos los dinosaurios por más tiempo que cualquier otra criatura que haya vivido? Un secreto: la mayoría de los huesos del cuello hueco, dicen los investigadores.

Las criaturas más grandes que jamás caminaron sobre la Tierra fueron los dinosaurios de cuello largo y cola larga conocidos como saurópodos. Estos vegetarianos tenían, con mucho, el cuello más largo de cualquier animal conocido. Los cuellos de los dinosaurios alcanzaron los 50 pies (15 metros) de longitud, seis veces más que el del poseedor del récord mundial actual, la jirafa, y al menos cinco veces más que los de cualquier otro animal que haya vivido en tierra.

"Fueron realmente estupidos, absurdamente sobredimensionados", dijo el investigador Michael Taylor, paleontólogo de vertebrados de la Universidad de Bristol en Inglaterra. "En nuestro débil y moderno mundo, estamos acostumbrados a pensar que los elefantes son grandes, pero los saurópodos alcanzaron 10 veces el tamaño de los elefantes. Eran del tamaño de las ballenas que caminan".

Cuellos increíbles

Para descubrir cómo los cuellos de saurópodos podían llegar a ser tan largos, los científicos analizaron otras criaturas de cuello largo y compararon la anatomía del saurópodo con la de los parientes vivos más cercanos de los dinosaurios, las aves y los cocodrilos.

"Los animales extintos, y también los animales vivos, en realidad son mucho más asombrosos de lo que creemos", dijo Taylor a WordsSideKick.com. "Una y otra vez, las personas han propuesto límites para los posibles tamaños de animales, como la envergadura de cinco metros (16 pies) que se suponía que era el límite para los animales voladores. Y una y otra vez, han sido destruidos. Ahora sabe de pterosaurios voladores con aletas de 10 metros (33 pies). Y estos extremos se logran mediante una sorprendente variedad de innovaciones anatómicas ". [Galería de imágenes: 25 increíbles bestias antiguas]

Investigadores que usan un láser para crear una copia en 3D del esqueleto del Brachiosaurus de Berlín.

Investigadores que usan un láser para crear una copia en 3D del esqueleto del Brachiosaurus de Berlín.

Crédito: Bill Sellers

Entre los animales vivos, las jirafas adultas tienen los cuellos más largos, capaces de alcanzar los 8 pies (2,4 m) de largo. Ninguna otra criatura viviente excede la mitad de esta longitud. Por ejemplo, los avestruces suelen tener cuellos de solo 3 pies (1 m) de largo.

Cuando se trata de animales extintos, el mamífero que vive en la tierra más grande de todos los tiempos fue la criatura con aspecto de rinoceronte. Paraceraterio, que tenía un cuello de aproximadamente 8.2 pies (2.5 m) de largo. Los reptiles voladores conocidos como pterosaurios también podrían tener cuellos sorprendentemente largos, como Arambourgiania, cuyo cuello puede haber excedido 10 pies (3 m).

Los cuellos de los reptiles marinos similares a los monstruos de Loch Ness, conocidos como plesiosaurios, podrían alcanzar un impresionante 23 pies (7 m), probablemente porque el agua en que vivían podría soportar su peso. Pero estos cuellos todavía eran menos de la mitad de las longitudes de los saurópodos de cuello más largo.

Secretos saurópodos

En su estudio, Taylor y sus colegas descubrieron que los huesos del cuello de los saurópodos poseían una serie de rasgos que soportaban cuellos tan largos. Por ejemplo, el aire a menudo constituye el 60 por ciento de los cuellos de estos animales, algunos de ellos tan ligeros como los huesos de las aves, lo que facilita el soporte de largas cadenas de huesos. Los músculos, tendones y ligamentos también se colocaron alrededor de estas vértebras de una manera que ayudó a maximizar el apalancamiento, haciendo que los movimientos del cuello sean más eficientes.

Además, los torsos gigantes y las posturas de cuatro patas de los dinosaurios ayudaron a proporcionar una plataforma estable para sus cuellos. En contraste, las jirafas tienen torsos relativamente pequeños, mientras que los avestruces tienen posturas de dos patas. [Galería de imágenes: increíbles sombreros de animales]

Los saurópodos también tenían muchas vértebras en el cuello, hasta 19. En contraste, casi todos los mamíferos no tienen más de siete, desde ratones hasta ballenas y jirafas, lo que limita el tiempo que pueden llegar a llegar hasta el cuello. (Las únicas excepciones entre los mamíferos son los perezosos y los mamíferos acuáticos conocidos como sirenios, como los manatíes).

Además, mientras pterosaurio. Arambourgiania tenía una cabeza relativamente gigante con largas mandíbulas en forma de lanza que probablemente usaba para ayudar a capturar presas, los saurópodos tenían cabezas pequeñas y ligeras que eran fáciles de sostener. Estos dinosaurios no masticaban sus comidas, careciendo incluso de mejillas para almacenar comida en sus bocas; simplemente se lo tragaron, dejando que sus entrañas se rompieran.

"Las cabezas de saurópodos son esencialmente todas de boca. La articulación de la mandíbula está en la parte posterior del cráneo, y no tenían mejillas, por lo que estuvieron muy cerca de tener cabezas abatibles Pac Man-Cookie Monster", el investigador Mathew Wedel la Universidad Occidental de Ciencias de la Salud en Pomona, California, dijo a WordsSideKick.com.

"Es natural preguntarse si la falta de masticación no regresó para morderlos, en términos de eficiencia digestiva. Sin embargo, algunos trabajos recientes sobre digestión en animales grandes han demostrado que después de aproximadamente 3 días, los animales han recibido todo el Nutrición que pueden desde su comida, independientemente del tamaño de partícula.

"Y los saurópodos eran tan grandes que la comida habría pasado tanto tiempo revisándolos de todos modos", dijo Wedel. "Podían dejar de masticar por completo, sin perder la eficiencia digestiva".

¿Para qué sirve un cuello largo?

Además, los saurópodos y otros dinosaurios probablemente podrían respirar como los pájaros, aspirando aire fresco a través de sus pulmones continuamente, en lugar de tener que exhalar antes de inhalar para llenar sus pulmones con aire fresco como lo hacen los mamíferos. Esto puede haber ayudado a los saurópodos a llevar oxígeno vital por sus largos cuellos hasta sus pulmones.

Los cuellos de los saurópodos alcanzaron los 50 pies (15 metros) de longitud, seis veces más que el del récord mundial actual, la jirafa.

Los cuellos de los saurópodos alcanzaron los 50 pies (15 metros) de longitud, seis veces más que el del récord mundial actual, la jirafa.

Crédito: Cortesía de PeerJ

"El problema de respirar a través de un tubo largo es algo que es muy difícil para los mamíferos. Simplemente inténtelo con una manguera de jardín", dijo Taylor.

En cuanto a por qué los saurópodos evolucionaron en cuellos tan largos, actualmente existen tres teorías. Algunos de los dinosaurios pueden haber usado sus largos cuellos para alimentarse de hojas altas, como hacen las jirafas. Otros pueden haber usado sus cuellos para pastar en grandes franjas de vegetación barriendo el lado del suelo como los gansos. Esto les ayudó a aprovechar al máximo cada paso, lo que sería un gran problema para esas criaturas pesadas.

Los científicos también han sugerido que los cuellos largos pueden haber sido sexualmente atractivos, por lo que impulsan la evolución de cuellos cada vez más largos; Sin embargo, Taylor y sus colegas no encontraron evidencia de que este fuera el caso.

En el futuro, los investigadores planean profundizar aún más en los misterios de los cuellos de saurópodos. Por ejemplo, Apatosaurio, anteriormente conocido como Brontosaurio, tenía "vértebras en el cuello realmente sensacionalmente extrañas", dijo Taylor. Los científicos sospechan los cuellos de Apatosaurio se utilizaron para "combate entre hombres, peleando por mujeres, por supuesto".

Taylor y Wedel detallaron sus hallazgos en línea el 12 de febrero en la revista PeerJ.

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