Cómo Los Dinosaurios Se Volvieron Tan Grandes

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Dinosaurios de hasta 140 pies de largo una vez que vagaban por la tierra. Una nueva exposición del museo explora cómo se hicieron tan grandes.

Entre los dinosaurios, el más grande de los grandes es Argentinosaurus. Esta criatura de cuello largo y cabeza de cabra es miembro de un grupo de gigantes llamados saurópodos. Esta criatura extinta en particular mide hasta 140 pies (43 metros) de largo y pesa hasta 90 toneladas (82 toneladas métricas).

Más allá del inspirador asombro, una criatura de estas proporciones inspira todo tipo de preguntas: ¿Por qué y cómo estos dinosaurios, que comenzaron siendo relativamente pequeños, se volvieron tan grandes? ¿Cómo alimentaron y mantuvieron sus grandes cuerpos? Una nueva exposición en el Museo Americano de Historia Natural de la ciudad de Nueva York explora los misterios que rodean su enormidad.

La exposición está dominada por un modelo de Mamenchisaurus, un pariente menor a Argentinosaurus. La piel se pela hacia atrás en la mitad del modelo para permitir un vistazo a la fisiología del animal. En el lado izquierdo del abdomen, las imágenes proyectadas muestran procesos corporales, como la ruta del aire fresco hacia los pulmones y un sistema similar a un ave de sacos de almacenamiento de aire.

Los saurópodos grandes necesitaban más aire y más comida que las criaturas más pequeñas. Un adulto joven Mamenchisaurus, por ejemplo, necesitaba consumir 100.000 calorías al día para mantenerse. Esta nutrición provino de hojas y otro material vegetal que cortaron y despojaron antes de tragar su comida.

El cuello largo - para Mamenchisaurus medía 30 pies (9 metros): hacía que su enorme tamaño de cuerpo fuera viable, permitiéndoles alcanzar el alcance para alimentarse de manera eficiente. Los saurópodos usaron sus cuellos para llegar a los alimentos sin mover sus cuerpos más pesados. Y a su vez, el cuello largo, en sí mismo muy ligero, fue posible debido a la pequeña cabeza del dinosaurio, con el cerebro más grande de saurópodos que pesaba solo 4 onzas (113 gramos) en comparación con el cerebro humano de 48 onzas (1.4 kilogramos).

Este cráneo es de un saurópodo de 13 toneladas, Diplodocus.

Este cráneo es de un saurópodo de 13 toneladas, Diplodocus.

Crédito: © AMNH / D. Finnin

El hábito del saurópodo de tragar su cena también es crucial, según P. Martin Sander, co-curador de la exposición y profesor de paleontología de vertebrados en la Universidad de Bonn.

"Masticar limita el tamaño del cuerpo", dijo Sander, explicando que los animales que dependen de la masticación, como muchos mamíferos, dependen de los grandes molares y músculos para moler sus alimentos para que los nutrientes estén disponibles. A medida que un animal crece, necesita progresivamente más energía y, finalmente, este sistema engorroso no puede proporcionarle suficientes calorías.

Los saurópodos, mientras tanto, tenían dientes, pero no masticaban. Los primeros saurópodos tenían dientes en forma de cuchara que servían para una mordida poderosa, y más tarde, algunos dientes evolucionados en forma de punta de lápiz que funcionaban como rastrillos, arrancando hojas y agujas de los árboles.

Otro factor ha impedido que los mamíferos alcancen el tamaño de un saurópodo: la reproducción. Los saurópodos podrían poner 150 huevos en un año, haciéndolos más capaces de recuperarse de una catástrofe dada que los mamíferos, que invierten mucho más en menos descendientes. Esto significa que los saurópodos podrían existir a una densidad mucho menor en un área determinada que los mamíferos sin ser eliminados, de acuerdo con Sander. Una vida de menor densidad hace posible un mayor tamaño corporal porque cada individuo tiene acceso a más recursos.

"Es bastante claro cuáles son los factores limitantes en el tamaño corporal, eso es lo que hemos aprendido del estudio de los dinosaurios", dijo.

Incluso los saurópodos no alcanzaron el máximo teórico de tamaño para los animales terrestres, que se ha estimado en 150 a 200 toneladas, dijo Sander.

Los saurópodos de bebés no empezaron en grande. Surgieron de huevos más pequeños que un balón de fútbol y crecieron a tasas asombrosas de hasta 12 libras (5,4 kg) por día, según Michael Novacek, vicepresidente senior del museo. Según Novacek, esta tasa de crecimiento rápido implica una tasa alta de metabolismo y, por lo tanto, de sangre caliente, durante al menos un período durante la vida útil de los saurópodos.

No hay duda de que los saurópodos tuvieron éxito: caminaron por la Tierra durante 140 millones de años.

Detalles de la exposición:

Los dinosaurios más grandes del mundo
Del 16 de abril de 2011 al 2 de enero de 2012.
Museo Americano de Historia Natural en la ciudad de Nueva York
//amnh.org/

Puedes seguir Ciencia viva la escritora Wynne Parry en Twitter @Wynne_Parry.


Suplemento De Vídeo: Porque en la actualidad no hay animales tan grandes como los dinosaurios.




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