¿Cómo Surgió La Vida En La Tierra?

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¿fue un magnífico golpe de suerte, o fue inevitable?

Se estima que la Tierra tiene alrededor de 4.500 millones de años, y durante gran parte de esa historia ha sido el hogar de una forma u otra extraña.

De hecho, algunos científicos creen que la vida apareció en el momento en que el medio ambiente de nuestro planeta era lo suficientemente estable como para soportarlo.

La evidencia más temprana de la vida en la Tierra proviene de esteras fosilizadas de cianobacterias llamadas estromatolitos en Groenlandia que tienen aproximadamente 3.700 millones de años. Por muy antiguos que sean sus orígenes, estas bacterias (que todavía existen hoy en día) ya son biológicamente complejas: tienen paredes celulares que protegen su ADN productor de proteínas, por lo que los científicos creen que la vida debe haber comenzado mucho antes. De hecho, hay indicios de vida en rocas aún más primitivas: los circones de 4.1 mil millones de años de Australia Occidental contienen altas cantidades de una forma de carbono que se usa típicamente en los procesos biológicos. [7 teorías sobre el origen de la vida]

Pero a pesar de saber aproximadamente cuando La vida apareció por primera vez en la Tierra, los científicos aún están lejos de responder. cómo apareció.

"Se han propuesto muchas teorías sobre el origen de la vida, pero como es difícil probarlas o refutarlas, no existe una teoría totalmente aceptada", dijo Diana Northup, bióloga de la cueva de la Universidad de Nuevo México.

La respuesta a esta pregunta no solo llenaría uno de los mayores vacíos en la comprensión de la naturaleza por parte de los científicos, sino que también tendría importantes implicaciones para la posibilidad de encontrar vida en otras partes del universo.

Muchas ideas

Hoy en día, hay varias teorías que compiten por cómo surgió la vida en la Tierra. Algunos cuestionan si la vida comenzó en la Tierra, afirmando que vino de un mundo distante o del corazón de un cometa caído o un asteroide. Algunos incluso dicen que la vida podría haber surgido aquí más de una vez.

"Puede haber habido varios orígenes", dijo David Deamer, bioquímico de la Universidad de California, Santa Cruz. "Por lo general, hacemos 'orígenes' en plural para indicar que no necesariamente afirmamos que hubo un solo origen, sino un origen que no fue destruido por los impactos gigantes [de asteroides]".

La mayoría de los científicos están de acuerdo en que la vida pasó por un período en que el ARN era la molécula principal, guiando la vida a través de sus etapas incipientes. De acuerdo con esta hipótesis del "Mundo de ARN", el ARN era la molécula clave para la vida primitiva y solo se quedó en segundo plano cuando el ADN y las proteínas, que realizan su trabajo de manera mucho más eficiente que el ARN, se desarrollaron.

"Muchas de las personas más inteligentes y con más talento en mi campo han aceptado que el Mundo de ARN no solo era posible, sino también probable", dijo Deamer.

El ARN es muy similar al ADN, y en la actualidad desempeña numerosas funciones importantes en cada una de nuestras células, que incluyen actuar como una molécula de transición entre el ADN y la síntesis de proteínas, y funciona como un interruptor de encendido y apagado para algunos genes. [Vida extrema en la tierra: 8 criaturas extrañas]

Pero la hipótesis de RNA World no explica cómo surgió el RNA en sí mismo. Al igual que el ADN, el ARN es una molécula compleja formada por unidades repetitivas de miles de moléculas más pequeñas llamadas nucleótidos que se unen entre sí de formas muy específicas y con patrones. Si bien hay científicos que piensan que el ARN podría haber surgido espontáneamente en la Tierra primitiva, otros dicen que las probabilidades de que esto ocurra son astronómicas.

"La apariencia de tal molécula, dada la forma en que funciona la química, es increíblemente improbable. Sería una posibilidad remota única en el universo", dijo Robert Shapiro, químico de la Universidad de Nueva York. "Para adoptar esta [vista], debes creer que tuvimos una suerte increíble".

El principio antrópico.

Pero "astronómico" es un término relativo. En su libro, la desilusión de DiosEl biólogo Richard Dawkins ofrece otra posibilidad, inspirada en el trabajo en astronomía y física.

Supongamos que, según Dawkins, el universo contiene mil millones de millones de planetas (una estimación conservadora, dice), entonces las posibilidades de que surja vida en uno de ellos no son realmente tan notables.

Además, si, como dicen algunos físicos, nuestro universo es solo uno de muchos, y cada universo contiene mil millones de billones de planetas, entonces es casi una certeza que la vida surgirá en al menos uno de ellos.

Como escribe Dawkins: "Puede haber universos cuyos cielos no tengan estrellas, pero tampoco tienen habitantes para notar la falta".
Shapiro no cree que sea necesario invocar múltiples universos o cometas cargados de vida que se estrellan contra la Tierra antigua. En su lugar, piensa que la vida comenzó con moléculas que eran más pequeñas y menos complejas que el ARN, que realizaban reacciones químicas simples que finalmente condujeron a un sistema autosuficiente que involucraba la formación de moléculas más complejas.

"Si recurres a una teoría más simple, las probabilidades ya no son astronómicas", dijo Shapiro a WordsSideKick.com.

Tratar de recrear un evento que ocurrió hace miles de millones de años es una tarea desalentadora, pero muchos científicos creen que, como el surgimiento de la vida en sí, todavía es posible.

"La solución de un misterio de esta magnitud es totalmente impredecible", dijo Freeman Dyson, profesor emérito de física en la Universidad de Princeton en Nueva Jersey. "Podría suceder la próxima semana o podría llevar mil años".

Nota del editor: Este artículo se publicó por primera vez en 2007. Tia Ghose contribuyó con las actualizaciones de este informe.

Artículo original en WordsSideKick.com.


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