Cómo Descarado: El Pez Fósil Es La Criatura Más Antigua Con Una Cara

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Un fósil de peces recién descubierto es la primera criatura conocida con lo que podría reconocerse como una cara. El hallazgo proporciona un vínculo entre dos grupos de peces que antes se pensaba que no tenían relación, desafiando las nociones de larga data de cómo se enfrentan las caras de los vertebrados

Un fósil de peces recién descubierto es la primera criatura conocida con lo que podría reconocerse como una cara.

Entelognathus primordialis fue un pez antiguo que vivió hace unos 419 millones de años en los mares de Silurian tardío de China. El hallazgo, detallado hoy (25 de septiembre) en la revista Nature, proporciona un vínculo entre dos grupos de peces que anteriormente se pensaba que no tenían relación, desafiando las nociones de larga data de cómo evolucionaron las caras de los vertebrados.

Casi todos los vertebrados pertenecen al grupo de vertebrados mandibulares conocidos como gnatóstomos. En algún momento en el pasado, el árbol genealógico de la gnatostoma se dividió en dos grupos: peces cartilaginosos (Chondrichthyes) como tiburones y rayas, y peces óseos y animales de cuatro extremidades, incluidos los humanos (Osteichthyes). [Ver fotos de cara de pez y otros peces de aspecto extraño]

Hasta hace poco, los científicos asumían que el ancestro común de los gnatóstomos era más similar a los peces cartilaginosos. Este antepasado "habría parecido algo como un tiburón, sin armadura y con un cráneo en gran parte cartilaginoso", dijo el líder del estudio Min Zhu, paleontólogo del Instituto de Paleontología y Paleoantropología de Vertebrados, en Beijing.

En los mares silurianos de la China actual, un pez acorazado muestra sus asombrosas mandíbulas.

En los mares silurianos de la China actual, un pez acorazado muestra sus asombrosas mandíbulas.

Crédito: Brian Choo

Gafas óseas

Para investigar, Zhu y sus colegas examinaron una Entelognathus fósil encontrado en los restos de un antiguo lecho marino conocido como la Formación Kuanti, cerca de la ciudad de Qujing, en Yunnan, sur de China.

Los análisis mostraron Entelognathus medía casi 8 pulgadas (20 centímetros) de largo, con una cabeza y un tronco muy blindados y una cola escamosa. Sus ojos eran pequeños y se encontraban dentro de grandes "gafas óseas", informan los investigadores. Y a pesar de tener una mandíbula, no tenía dientes.

Todos los peces óseos conocidos tienen dientes, por lo que el fósil se suma al misterio de cómo se originaron los dientes, dijo Young.

A continuación, compararon el fósil con los vertebrados mandíbulas conocidos, a través de una serie de características físicas. También examinaron los huesos faciales en detalle utilizando una técnica de imágenes llamada tomografía de rayos X micro computarizada.

Al primer rubor, Entelognathus Parece ser un placodermo común, un tipo extinto de pez fuertemente blindado. Todos los placodermos descubiertos antes han lucido mandíbulas y mejillas simples, con solo unos pocos huesos grandes que forman sus superficies externas.

"Pero el fósil original de Entelognathus demostró ser algo mucho más extraño y significativo ", dijo Zhu a WordsSideKick.com.

¡Cara de pez!

En una inspección más cercana, el pez posee una compleja disposición de huesos más pequeños conocidos como premaxila y maxilar en su mandíbula superior, un dentario o mandíbula, en su mandíbula inferior, así como también pómulos. Estos huesos faciales complejos son característicos de los peces óseos y los animales terrestres, incluidos los humanos, lo que hace que este pez de aspecto extraño sea el animal más antiguo con lo que los humanos reconocerían como una cara, dijo Zhu.

Restauración de vida de Entelognathus, un viejo pez blindado que reescribe la historia de los huesos de la mandíbula humana.

Restauración de vida de Entelognathus, un viejo pez blindado que reescribe la historia de los huesos de la mandíbula humana.

Crédito: Brian Choo

"Este es ciertamente un descubrimiento asombroso, tanto por su edad [Silúrico] como por la morfología de la mandíbula inferior", dijo a WordsSideKick.com Gavin Young, un zoólogo de la Universidad Nacional Australiana en Canberra que no participó en el estudio.

Los científicos han asumido durante mucho tiempo que los placodermos y los peces óseos no estaban relacionados, y que los peces huesudos evolucionaron sus huesos de la cara desde cero. Pero el nuevo hallazgo sugiere que los peces óseos heredaron sus cráneos de sus ancestros placodermos, dijo Zhu.

Los investigadores sugieren además que otro grupo de peces extintos llamado acanthodians, que se asemejaba a tiburones pequeños con espinas de aletas grandes y óseas, en realidad pertenecen al mismo linaje que los peces cartilaginosos, y perdieron progresivamente sus placas blindadas.

El descubrimiento "arroja una llave inglesa" en el trabajo de algunas ideas de larga data sobre la evolución de los vertebrados ", dijo Zhu sobre el pez con cara.

Nota del editor: Este artículo fue actualizado a la 1:14 p.m. ET 30 de septiembre de 2013, para corregir un pronombre para el investigador principal, que es un hombre.

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