Cómo Un Bubblegum Coral Conquistó El Mundo

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Bubblegum coral está muy extendido en los océanos del mundo. Un nuevo análisis genético reconstruye la antigua ruta de migración del coral hace millones de años.

Para un residente de las profundidades marinas, una especie de coral chicle es inusualmente cosmopolita. Estos corales construyen estructuras a menudo coloridas, armadas con nudillos en lo profundo de los océanos, donde parecen cómodos en casi todas partes fuera de los trópicos.

Un nuevo estudio genético no solo indica que estas poblaciones extensas pertenecen a una sola especie, sino que también ofrece una idea de cómo esta única especie de coral chicle, Paragorgia arborea, repartidas por todo el mundo. La reconstrucción de los investigadores sugiere que la antigua migración del coral comenzó en el Pacífico norte hace más de 10 millones de años, desde donde los animales de la colonia pueden haber viajado en las antiguas corrientes oceánicas para viajar a un nuevo hábitat de lecho marino.

¿Una especie o muchas?

Existen múltiples tipos de coral chicle, pero esta especie en particular despertó el interés de los investigadores cuando vieron que estaba inusualmente extendido para un organismo de aguas profundas. Paragorgia arborea se ha encontrado en el norte y sur del Pacífico y el Atlántico, el Índico, el Ártico y el sur de los océanos. [Ver fotos de Bubblegum Coral]

"Fue realmente desconcertante, había esta especie de aguas profundas que se podía encontrar en todo el mundo, excepto en los trópicos", dijo Santiago Herrera, uno de los investigadores y doctorado del Instituto Oceanográfico Woods Hole del MIT (WHOI). ) Programa conjunto de oceanografía. "Te hace dudar de que era una sola especie".

Esta especie de coral chicle forma colonias en el fondo del océano a profundidades de hasta 4,921 pies (1,500 metros). Las estructuras aparecen en tonos de rojo brillante, rosa anaranjado y rosa pálido a blanco en fotografías tomadas con luz artificial. (Esta imagen fue tomada el 21 de mayo de 2002 en Davidson Seamount).

Esta especie de coral chicle forma colonias en el fondo del océano a profundidades de hasta 4,921 pies (1,500 metros). Las estructuras aparecen en tonos de rojo brillante, rosa anaranjado y rosa pálido a blanco en fotografías tomadas con luz artificial. (Esta imagen fue tomada el 21 de mayo de 2002 en Davidson Seamount).

Crédito: NOAA / Monterey Bay Aquarium Research Institute

Este coral chicle forma colonias en el fondo del océano a profundidades tan grandes como 4,921 pies (1,500 metros). Las estructuras aparecen en tonos de rojo brillante, rosa anaranjado y rosa pálido a blanco en fotografías tomadas con luz artificial.

En el lecho marino, las ramas del coral crean un hábitat para otras criaturas, al igual que los árboles en un bosque tropical. Pero, a diferencia de los árboles, el coral chicle come diminutos organismos muertos que caen desde arriba y, a veces, atrapa a su propia presa.

Estos hábitos de alimentación también lo distinguen del coral que forma arrecifes en aguas tropicales poco profundas, que se unen con algas fotosintéticas.

Pistas en el ADN

Herrera y sus colegas analizaron el código genético de 130 piezas de este coral chicle contenido en colecciones de laboratorios y museos; el más antiguo provino de la colección de la Institución Smithsonian, que fue retirada del fondo marino de Carolina del Norte en 1878.

Los investigadores se centraron en las regiones del ADN de los corales (ácido desoxirribonucleico) que se encuentran en las células de la mitocondria, en los centros productores de energía y en el núcleo de los corales, en el centro de comando de las células. Varios análisis que realizaron indicaron que estas muestras probablemente compartían una ancestro, uno de sus parientes cercanos no lo hizo, haciéndolos miembros de una sola especie.

Encontrar un organismo generalizado como este, y luego proporcionar pruebas sólidas de que todas sus poblaciones pertenecen a una sola especie es un logro significativo, dijo Stephen Cairns, curador de corales del Museo Nacional de Historia Natural del Instituto Smithsoniano.

Migraciones antiguas

Herrera y sus colegas Timothy Shank, científico asociado de WHOI, y Juan Sanchez, profesor asociado de la Universidad de los Andes en Colombia, encontraron que la composición genética de las muestras de coral varía según el lugar donde prosperaron, como el Atlántico Norte o el Pacífico Sur.

Para ver cómo se hizo esto, miraron hacia atrás en el tiempo. La edad de un fósil de un coral relacionado proporcionó el límite superior en su línea de tiempo, y para tener una idea de las edades para el P. arborea poblaciones, los investigadores compararon la abundancia relativa de las diferencias genéticas entre ellos. [Galería de imágenes: Coral colorido]

Sus resultados indican que esta especie de coral chicle parece haberse originado en el Pacífico norte, posiblemente en el oeste, hace más de 10 millones de años, y luego viajó al sur hacia el Pacífico sur. Después de millones de años, el coral llegó al Atlántico, ya sea viajando por la punta de América del Sur o por la vía marítima de América Central, antes de que el istmo de Panamá bloqueara los dos océanos y el océano tropical se calentara demasiado para los corales.

Aunque sus colonias están unidas al lecho marino, los corales emiten sus huevos y esperma al agua. Las corrientes oceánicas podrían haber transportado esto, las larvas de los corales y los pólipos jóvenes en que se convierten las larvas.

"Puedes ir desde Alaska hasta Chile a lo largo de la costa de las Américas si tienes las corrientes adecuadas", dijo Cairns. "El tiempo tiene una manera de permitir que sucedan cosas inusuales".

De hecho, el equipo señala que los modelos de corrientes en el momento durante la época del Mioceno muestran aguas profundas en el Pacífico occidental que se desplazan hacia el sur. El flujo hacia el este de la corriente circumpolar antártica ya estaba en su lugar. Mientras tanto, en el Atlántico, el flujo de aguas profundas hacia el sur de la corriente aún no se había desarrollado, haciendo que los corales se extendieran hacia el Atlántico norte plausible.

El estudio fue publicado hoy (23 de octubre) en la revista Ecología Molecular.

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Suplemento De Vídeo: Coral chicle en la Fosa de las Marianas.




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