Cómo Los Huesos Pueden Revelar El Abuso Infantil

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El abuso infantil puede ser difícil de detectar, pero los médicos y los investigadores forenses pueden estar atentos a ciertos perfiles de lesiones, dicen los expertos.

Cuando los familiares encontraron a DeVarion Gross, de 19 meses de edad, escondido dentro de un contenedor de almacenamiento de 18 galones en el armario de su madre, su cuerpo estaba demasiado descompuesto para que los investigadores determinaran cómo había muerto.

Sin embargo, encontraron otras pruebas condenatorias que contribuyeron a la condena de su madre en el 2010 en Carolina del Norte: DeVarion tuvo tres fracturas de costillas en diferentes etapas de curación, evidencia de un historial de abuso.

"Si no hubiera sido descompuesto, probablemente no habríamos visto a ninguno de ellos", dijo Ann Ross, antropóloga de la Universidad Estatal de Carolina del Norte que examinó los restos de DeVarion. "Lo más probable es que no hubieran aparecido en una radiografía regular".

Las fracturas de costilla indican abuso, ya que los niños de la edad de DeVarion rara vez sufren esta lesión de otra manera, dijo Ross.

Junto con su antropóloga Chelsey Juárez, Ross ha publicado una descripción general de la investigación forense sobre el abuso infantil y la inanición, centrada en las lesiones esqueléticas. El objetivo: justicia para las víctimas y protección para los demás, cuyo abuso se puede identificar y detener antes de que el niño llegue a una mesa de autopsia. [Los 7 misterios más grandes del cuerpo humano]

Alrededor de 9.2 niños por cada 1,000 en los Estados Unidos fueron víctimas de abuso infantil en 2012, mientras que 2.1 por 100,000 perdieron la vida en 2011, según datos anuales. Pero algunos investigadores piensan que estos números no cuentan toda la historia.

El abuso y la negligencia infantil pueden ser difíciles de atrapar para los médicos e investigadores forenses. Por ejemplo, las lesiones óseas como las de DeVarion son difíciles de diagnosticar, especialmente en niños pequeños, porque estas lesiones sanan rápidamente. Lo que es más, los niños maltratados generalmente no reciben atención médica hasta que se lesionan gravemente y, si reciben tratamiento, un médico debe determinar si la explicación de un cuidador es plausible teniendo en cuenta las lesiones, dijo Ross.

Las fracturas de costillas de DeVarion encajan en uno de los patrones comunes de abuso, lesiones torácicas o en la parte superior del torso, descritas por Ross y Juárez. Las fracturas de costillas en niños menores de 3 años son raras, en parte porque la región torácica de un niño pequeño es extremadamente flexible. Como resultado, las fracturas de costillas en niños pequeños son un fuerte signo de abuso.

Para DeVarion, dos fracturas de costillas casi habían sanado y una estaba en un estado muy temprano de curación. Estas lesiones probablemente hubieran escapado a la detección de rayos X mientras aún estaba vivo, y una exploración de rayos X realizada después del descubrimiento de su cuerpo, mientras aún estaba cubierto en bolsas de plástico, no reveló ninguna lesión aguda. Pero el avanzado estado de descomposición de su cuerpo le permitió a Ross examinar sus huesos directamente, donde encontró las tres fracturas curativas.

Otro patrón común, llamado síndrome del bebé sacudido, se asocia con sangrado e hinchazón del cerebro, así como hemorragias en la retina en la parte posterior del ojo. Sin embargo, existe una controversia sobre el síndrome del bebé sacudido; algunos argumentan que la sacudida por sí sola no puede producir estas lesiones y que otra forma de impacto también debe ser un factor, según Ross.

Además de la violencia, los investigadores abordan otra forma de abuso: el abandono, específicamente la inanición. Este tipo de abuso generalmente acompaña a la llamada negligencia médica. Como resultado, los niños que sufren estos abusos casi nunca aparecen en los consultorios médicos.

Ross y Juárez recomiendan el uso de escáneres de densidad mineral ósea, en los que los rayos X miden la cantidad de calcio y otros minerales que contiene una sección del hueso, para determinar si un niño experimentó inanición antes de morir. La densidad mineral ósea normalmente aumenta con la edad, pero la desnutrición reduce la densidad ósea.

Como antropóloga forense y madre, Ross considera que los casos de los niños consumen por completo. "Estos son niños pequeños e inocentes que no tenían otra opción. No tenían una opción sobre quién era su madre. No tenían una opción sobre sus circunstancias", dijo. El trabajo de un investigador es presentar los hechos, "por lo que está hablando en nombre de ese niño inocente".

El trabajo de Ross y Juárez se publicó en línea el 28 de enero en la revista Forensic Science, Medicine and Pathology.

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