Cómo Funciona La Bioarqueología

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La bioarqueología combina la arqueología tradicional con la antropología: el estudio de la historia y la cultura humana. Aprender sobre bioarqueología.

Olvídese del fedora de Indiana Jones, está tan pasado de moda. La versión de arqueología del siglo 21 es mucho más sofisticada de lo que cualquier buscador de oro con látigo podría esperar entender.

Arqueología como un esfuerzo académico y profesional ha existido durante mucho tiempo. Los arqueólogos encuentran evidencia física de actividad humana antigua, como huesos y materiales de construcción, y los analizan en busca de pistas sobre las vidas de poblaciones pasadas.

A medida que la tecnología y las prácticas arqueológicas han evolucionado, también lo ha hecho el campo en su conjunto. Una especialidad se llama bioarqueología (un tipo especializado de físico o antropología biológica). Bioarchaelogía es el estudio de restos óseos humanos de sitios arqueológicos. Esta disciplina nos permite reconstruir actividades humanas pasadas, enfermedades y patrones de salud en general, y mucho más.

Al igual que muchos esfuerzos científicos, la bioarqueología es una mezcla de múltiples disciplinas académicas, incluyendo paleodemografía (el estudio de la demografía de poblaciones antiguas), paleogenética (La aplicación de la genética a la paleontología) y estudios mortuorios (El estudio de los cadáveres).

Personas de diferentes países tienen varios nombres para bioarqueología, por lo que una definición extremadamente precisa es difícil de alcanzar. Los investigadores europeos, por ejemplo, a menudo se refieren a muchos aspectos de la bioarqueología con otros descriptores, como osteoarqueología (El estudio arqueológico de los huesos) y paleoosteología (El estudio de los huesos antiguos). Además, en los países europeos, la arqueología y la antropología se consideran campos diferentes, pero esta distinción no ocurre en los Estados Unidos.

El término bioarqueología fue utilizado por primera vez por el arqueólogo británico Sir John Grahame Douglas Clark en la década de 1970. Pero fue la bioarqueóloga y antropóloga estadounidense Jane Ellen Buikstra quien popularizó el término, ya que se utiliza con mayor frecuencia en los Estados Unidos. Para nuestros propósitos, nos atendremos a la variedad estadounidense de bioarqueología, que enfatiza la amplia capacitación en todos los campos antropológicos, seguida de la especialización en bioarqueología.

Los bioarqueólogos analizan los enterramientos, las dietas prehistóricas, la antropología dental, la salud y la nutrición, la paleopatología, la paleodemografía e incluso la búsqueda de pistas sobre las ocupaciones y conductas de una población.

Buscan cambios en los patrones de malnutrición y enfermedades en muchas generaciones de una sociedad, reconstruyen la migración humana y rastrean el crecimiento o la disminución de la población. Quizás lo más importante es que los bioarqueólogos amplían nuestra comprensión de todas estas variables en un contexto histórico.

Sin embargo, antes de que puedan construir sus elaboradas teorías, estos científicos tienen que esforzarse para encontrar respuestas. A veces, eso significa que literalmente agarran una pala y golpean la tierra.

Los huesos de la bioarqueología

Los huesos y otros restos humanos son a menudo la evidencia más importante de las teorías que construyen los bioarqueólogos.

Los huesos y otros restos humanos son a menudo la evidencia más importante de las teorías que construyen los bioarqueólogos.

Sería fácil dejarse arrastrar por el amplio alcance intelectual de la bioarqueología, pero todo se reduce a esto: los huesos. Los cuerpos humanos son notoriamente frágiles ante la descomposición. Cuando morimos, nuestra carne se degrada rápidamente debido a las condiciones ambientales y los microbios que se alimentan de nuestros restos.

En su mayor parte, nuestros esqueletos duros y duros son todo lo que queda de nosotros, e incluso esos comienzan a romperse con el tiempo. Así que, en esencia, los huesos se convierten en centros de evidencia cuando los bioarqueólogos trabajan para desentrañar los misterios de los pueblos antiguos.

Algunos lugares son mejores que otros para desenterrar huesos. Los bioarqueólogos trabajan en todo el planeta, pero a menudo prefieren partes del mundo donde los restos humanos se conservan mejor. Los cadáveres que se enrollan en lugares muy secos o muy fríos o sin aire pueden durar siglos con relativamente poca descomposición. Las áreas áridas del suroeste de los Estados Unidos, Sudamérica, Egipto y partes frías de Europa son puntos calientes para la bioarqueología porque muchos restos humanos pueden encontrarse allí en condiciones relativamente buenas [fuente: Turner].

La Dra. Bethany Turner, profesora asistente de antropología en la Universidad Estatal de Georgia en Atlanta, Georgia, dice que la elección de los lugares de investigación bioarqueológica no solo está relacionada con el clima.

"Algunas de estas áreas también son populares porque ya hay un gran conocimiento arqueológico sobre ellas, lo que puede ayudar a los bioarqueólogos a estructurar hipótesis más profundas y formular preguntas con su investigación que se basan en el contexto histórico".

En estas ubicaciones bien establecidas, los científicos pueden compartir fácilmente el conocimiento y desarrollar sus teorías sobre los pueblos del pasado. Con los huesos abundantes como la base de sus ideas, los investigadores pueden forjar ideas sobre cómo las poblaciones humanas se desarrollaron, prosperaron y sufrieron, y superaron o sucumbieron a la agitación ambiental o social.

No importa en qué lugar del planeta se realicen las investigaciones, descubrir las historias que los huesos tienen que contar es un trabajo minucioso. A veces esas historias esqueléticas transmiten detalles que nadie, ni siquiera los científicos, podrían haber imaginado.

Las crónicas esqueléticas

Un análisis de los dientes humanos puede proporcionar todo tipo de información sobre la dieta de una persona y si alguna vez sufrió de desnutrición.

Un análisis de los dientes humanos puede proporcionar todo tipo de información sobre la dieta de una persona y si alguna vez sufrió de desnutrición.

La reconstrucción de las sociedades antiguas requiere un trabajo meticuloso, especialmente para los bioarqueólogos, que deben equilibrar los aspectos de la biología, la arqueología y la cultura. Estos científicos están mejorando en la creación de una comprensión más completa de los restos óseos y esqueléticos, los cuales cuentan historias en sí mismos.

Para los ojos experimentados, los huesos están llenos de pistas sobre la vida de un ser humano. Un bioarqueólogo generalmente puede determinar el sexo de un individuo debido a las diferencias en la anatomía masculina y femenina. Los atributos craneales y pélvicos, por ejemplo, a menudo ayudan a tener relaciones sexuales con un esqueleto. Pero hay mucho más que aprender.

Los huesos humanos se ven notablemente afectados por las cargas físicas que soportan en el transcurso de su vida. Un estilo de vida sedentario puede llevar a la pérdida de masa ósea. Sin embargo, los huesos de una persona que realiza mucho trabajo duro, a menudo son más fuertes y más grandes.

Un bioarqueólogo podría combinar el conocimiento establecido de un sitio de excavación con este tipo de pistas basadas en el hueso para forjar una comprensión más holística de una sociedad. Por ejemplo, si los huesos provienen de un cementerio de personas que se consideraban pobres trabajadores, cargados con el trabajo más duro de su sociedad, tendría sentido que sus huesos reflejaran sus estilos de vida.

Y si una tumba cercana pertenecía a una persona de mayor estatura social, esos huesos podrían contar una historia muy diferente. Quizás la densidad ósea es mucho menor, lo que indica una vida con menos estrés físico. En su conjunto, un bioarqueólogo puede usar esas pistas para generar ideas de cómo podría haber sido el clima político y cultural de la época, incluidas las disparidades laborales.

Las pistas dentales también cuentan la historia de una persona antigua. Cuando los niños sufren malnutrición o una infección grave que causa fiebre o diarrea, a menudo interrumpe la formación del esmalte duro que protege sus dientes. Durante los períodos de nutrición o enfermedad insuficientes, se forman líneas en los dientes en desarrollo; el tamaño y la forma de esas líneas pueden indicar cuánto tiempo una persona puede haber sufrido por la falta de alimentos o una infección. Debido a que estas líneas nunca desaparecen, los bioarqueólogos pueden estudiar la salud infantil incluso en personas que murieron en la vejez. Además, la caries dental puede indicar un mayor consumo de carbohidratos con almidón. Esto se debe a que los humanos tienen bacterias orales que se alimentan de carbohidratos y, como efecto secundario, también descomponen más los dientes humanos.

Muchas de estas claves óseas y dentales se detectan visualmente. Pero los avances tecnológicos innovadores también pueden ayudar a los científicos a discernir los cuentos que los huesos tienen que contar, como descubrirá en la página siguiente.

El tesoro del pensamiento colaborativo

Hablando intelectualmente, los bioarqueólogos tienen mucho terreno que cubrir. Sus actividades multidisciplinares podrían llevarlos a todos lados del mapa biológico y antropológico. Estos científicos también tienen que lidiar con la creciente gama de datos disponibles en la actualidad. Ninguno de ellos puede ser un experto en todos los aspectos de la antropología, por lo que muchos colaboran entre sí, se comunican a menudo y comparten datos para el análisis comparativo. Se mantienen actualizados interactuando con asociaciones profesionales, como la Asociación Americana de Antropólogos Físicos y la Sociedad de Arqueología Americana. Sin embargo, no existe una organización profesional discreta específica para la bioarqueología.

Lado geek de la bioarqueología

El análisis de ADN puede ayudar a los bioarqueólogos a seguir un rastro genético que les ayuda a reconstruir los patrones de movimiento y reproducción de una población y encontrar otras pistas sobre cómo vivían los antiguos.

El análisis de ADN puede ayudar a los bioarqueólogos a seguir un rastro genético que les ayuda a reconstruir los patrones de movimiento y reproducción de una población y encontrar otras pistas sobre cómo vivían los antiguos.

Los bioarqueólogos emplean varias tecnologías modernas para ayudar a su trabajo. Las radiografías, por ejemplo, encuentran detalles tanto en la estructura como en el daño en huesos y dientes.

Los científicos pueden reconstruir la dieta utilizando técnicas tales como análisis de isótopos estables. Por ejemplo, podrían usar un espectrómetro de masas para vaporizar muestras, que se descomponen en varios isótopos, o partículas de un elemento que difieren en su peso molecular. La proporción de partículas más pesadas a las más ligeras para el mismo elemento ayuda a determinar qué tipo de carbono o nitrógeno consumió una persona en su vida. Una alta proporción de isótopos de nitrógeno puede apuntar a una dieta pesada en carne; una alta proporción de isótopos de carbono puede indicar el consumo de plantas como el maíz o el sorgo, mientras que una baja proporción de isótopos de carbono puede indicar el consumo de otras plantas como la papa o el trigo.

La genética es otra forma de alta tecnología para analizar las historias de población. El ADN de restos humanos se puede usar para determinar el sexo de los individuos, la relación genética e incluso se puede usar para inferir patrones de matrimonio. El ADN antiguo también se puede combinar con análisis de otros isótopos, de elementos como el estroncio, el oxígeno y el plomo, para investigar los movimientos de la población prehistórica.

Con el ADN antiguo, los investigadores podrían establecer diferentes linajes dentro de un cementerio. Ese tipo de información, junto con otros conocimientos sobre monumentos graves, orientación de entierro y manejo de cadáveres, les ayuda a construir una historia sobre la organización social de una población antigua.

Por ejemplo, una tumba llena de todo tipo de bienes y tesoros, o con un monumento o marcador más grande, cerca de otros que son relativamente estériles, sugiere un manejo preferencial de una persona que se percibe como más importante en una sociedad. Estos signos son indicadores de una cultura que reconoce las diferencias de estado. Ese tipo de información puede ayudar a los científicos a reunir una jerarquía social. De manera similar, una tumba que tiene un esqueleto con proporciones de isótopos que sugieren una dieta diferente, un lugar de nacimiento diferente y con diferentes bienes y tesoros que las tumbas cercanas, sugiere un extranjero que emigró a la población. Los científicos pueden tomar ese tipo de información para reconstruir una jerarquía social.

A medida que desarrollan sus bases de conocimiento y amplían nuestra comprensión de las civilizaciones antiguas, los bioarqueólogos a veces encuentran resistencia. Haga clic en la página siguiente para averiguar por qué algunas personas no están tan interesadas en los científicos que examinan los restos de sus antepasados.

Enterrarlos

Algunos nativos americanos, al igual que otros grupos con raíces profundas en sus tierras, a veces tienen problemas con los investigadores que desean desenterrar y analizar los restos humanos.

Algunos nativos americanos, al igual que otros grupos con raíces profundas en sus tierras, a veces tienen problemas con los investigadores que desean desenterrar y analizar los restos humanos.

No es sorprendente que la investigación bioarqueológica a veces genere problemas éticos y legales; En concreto, el respeto a los muertos y los elementos del patrimonio cultural. Para abordar estas preocupaciones, la Organización de las Naciones Unidas para la Educación, la Ciencia y la Cultura (UNESCO) adoptó una convención sobre los Medios para Prohibir y Prevenir la Importación, Exportación y Transferencia Ilícitas de Propiedad de Bienes Culturales en 1970. En términos generales, esta convención intenta prevenir El abuso de restos y la venta ilegal de objetos culturales.

Muchos países, como Suiza, Japón, Australia y otros, han creado tipos de legislación similares con la esperanza de proteger importantes hallazgos culturales. En 1990, los Estados Unidos aprobaron una ley llamada Ley de Protección y Repatriación de Tumbas Nativo Americanas (NAGPRA).

La ley obliga a las instituciones financiadas por el gobierno federal, como los museos, a devolver los artefactos nativos americanos como esqueletos y artículos sagrados a los descendientes o tribus nativas americanas asociadas. Más específicamente, los objetos que forman parte de la "herencia cultural" están sujetos a devolución. Este tipo de objetos pertenecen a la tribu en su conjunto y no pueden ser vendidos o entregados legalmente por un individuo.

A principios de 2011, los indios Tlingit de Alaska utilizaron esta legislación para recuperar un elaborado tocado del Museo de Bellas Artes de Virginia. En el mismo año, la Nación Choctaw de Oklahoma inició un esfuerzo para recuperar y volver a enterrar los restos de 500 años de antigüedad que se excavaron durante la construcción del Natchez Trace Parkway, que se construyó en los años cincuenta y sesenta.

Pero no todos están de acuerdo con los objetivos de NAGPRA. La ley especifica que los funcionarios federales deben comunicarse con los líderes religiosos de los nativos americanos si afirman un reclamo de objetos culturales. Algunos opositores dicen que NAGPRA, en efecto, incorpora las creencias religiosas de los nativos americanos en la ley federal.

Además, NAGPRA permite que los nativos americanos utilicen historias orales como evidencia de reclamos. Esto es preocupante para algunos investigadores, que dicen que esta estipulación puede aplicarse para reclamar objetos o restos de manera incorrecta.

Afortunadamente para la comunidad científica, la mayoría de los bioarqueólogos apoyan a NAGPRA y su misión ética, y descubren que no impide el trabajo que realizan. De hecho, muchos bioarqueólogos trabajan directamente y en asociación con las comunidades de ascendencia para que su investigación sea tanto ética como significativa para los descendientes. Mientras el trabajo se ejecute respetuosamente, muchas personas entienden que el trabajo de los bioarqueólogos puede ayudarnos a comprender mejor de qué se trata nuestra propia cultura.

El proletariado contraataca

La historia siempre reconoce a los reyes y faraones, pero a menudo omite a las masas. En sus versiones de la historia, los bioarqueólogos se esfuerzan por incluir a personas de todos los estratos sociales.

La historia siempre reconoce a los reyes y faraones, pero a menudo omite a las masas. En sus versiones de la historia, los bioarqueólogos se esfuerzan por incluir a personas de todos los estratos sociales.

A menudo se dice que los historiadores escriben historia y, con frecuencia, los historiadores se fijan en la gente rica y famosa. Pero este tipo de perspectiva no cuenta gran parte de la historia real de las culturas y sociedades antiguas.

El profesor de antropología Turner dice que es por eso que la bioarqueología es tan importante: intenta mostrar más la realidad detrás de nuestro pasado.

"La bioarqueología opera explícitamente desde abajo, mirando a las masas de personas que no siempre fueron incluidas en escritos históricos o imágenes iconográficas. Estamos fascinados por la vida de todos en cada nivel de la sociedad, por lo que llevamos a la mesa una perspectiva mucho más rica e inclusiva de los pueblos antiguos e históricos ".

Turner agrega que los bioarqueólogos también estudian grupos históricamente marginados dentro de estos contextos antiguos. Por ejemplo, los investigadores pueden enfocarse en mujeres, prisioneros de guerra o personas de una clase socioeconómica baja, para que sus lugares en la historia se entiendan mejor.

Más ampliamente, esta investigación aclara las experiencias de nuestros antepasados ​​en una amplia gama de períodos de tiempo y regiones geográficas. También comprendemos mejor la nutrición y las enfermedades en el contexto histórico, vemos información sobre el crecimiento de la población y el movimiento de la población, y percibimos disminuciones en el número de personas debido a enfermedades o conflictos.

Ese tipo de detalles e historias son relevantes para la gente contemporánea. "Al comprender las sociedades anteriores, también estamos mejor equipados para entender las modernas", agrega Turner. Al desenterrar nuevos conocimientos, los bioarqueólogos no solo establecen una mejor comprensión de lo que les sucedió a los pueblos antiguos, sino que, en última instancia, crean una imagen más clara de lo que exactamente nos hace humanos.


Suplemento De Vídeo: ANTROPOLOGÍA FORENSE A PIE DE FOSA. FRANCISCO ETXEBERRÍA..




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