Cómo Los Murciélagos Podrían Ayudar A Los Científicos A Detener Los Brotes De Ébola Antes De Que Comiencen

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Los investigadores esperan predecir los brotes de ébola antes de que empiecen por rastrear los patrones de migración de uno de los principales hospedadores de la enfermedad: los murciélagos.

El brote actual de ébola en la República Democrática del Congo se ha extendido a al menos 58 personas y ha matado a casi la mitad de esas personas, según una actualización de hoy (23 de mayo) de la Organización Mundial de la Salud (OMS). Este es el noveno brote de ébola en la nación desde 1976, cuando el mortal virus se descubrió por primera vez en un pueblo cerca del río Ébola.

Pero, ¿qué pasaría si los científicos pudieran predecir los brotes de ébola y detenerlos antes de que comenzaran?

Ese es el objetivo de un grupo de investigadores, que esperan predecir los brotes de ébola antes de comenzar por rastrear los patrones de migración de uno de los principales hospedadores de la enfermedad: los murciélagos. Los investigadores detallaron su trabajo en un nuevo estudio, publicado ayer (22 de mayo) en la revista Scientific Reports. [5 cosas que debes saber sobre el ébola]

"Tradicionalmente, los científicos que estudian la [propagación] de enfermedades como el ébola han operado bajo el supuesto de que la enfermedad se mueve de manera uniforme", dijo el coautor del estudio Paolo Bocchini, profesor de ingeniería civil y ambiental en la Universidad de Lehigh en Pensilvania. "En realidad, las enfermedades que se propagan por hospedadores animales dependen de cómo migran esos hospedadores".

Con información satelital, junto con datos sobre tasas de infección, nacimientos y muertes en murciélagos, Bocchini y sus colegas investigadores han desarrollado un modelo que sigue los patrones migratorios de los mamíferos en África a medida que buscan recursos en todo el continente.

"Al alimentar a los murciélagos con esta información y datos sobre la disponibilidad de alimento y refugio para los murciélagos, el modelo pudo" predecir con precisión los puntos críticos de brotes correspondientes a la migración de murciélagos durante el brote del Ébola de 2014 ", dijo Bocchini a WordsSideKick.com. (El brote de 2014, que tuvo lugar en África Occidental, se cobró más de 11,000 vidas).

En otras palabras, los investigadores utilizaron su modelo para formular hipótesis retroactivas sobre dónde deberían haber ocurrido los brotes de ébola en África en 2014, basándose en el mapeo del movimiento de los murciélagos. Y los modelos demostraron ser correctos: los brotes sí ocurrieron en sus puntos de acceso predichos.

Por ejemplo, el modelo predijo retroactivamente un pico de murciélagos infectados con ébola en 2014 en Meliandou, una aldea remota en Guinea. De hecho, cuando los investigadores analizaron los informes de ébola en la aldea durante el mismo período de tiempo, encontraron que su pico predicho coincidió con los meses en que comenzó el brote.

Ahora, "el objetivo es usar este modelo para predecir futuros brotes de ébola", dijo Bocchini. "Si sabe dónde está el riesgo más alto en un período de tiempo determinado, puede asignar recursos específicamente a esos puntos de acceso". [10 enfermedades mortales que saltaron a través de especies]

Los recursos incluyen vacunas, campañas de salud pública, incluso médicos, pero estos recursos siempre son limitados, agregó Bocchini.

Otros expertos coinciden en que tales modelos predictivos podrían ser útiles, particularmente en combinación con otros métodos de control de enfermedades.

"El rastreo de contactos" o el modelado que identifica y potencialmente trata a personas que han estado en contacto con personas infectadas, hasta ahora ha sido el sistema principal para el control del ébola, dijo Cameron Browne, profesor asistente de matemáticas aplicadas en la Universidad de Louisiana en Lafayette, que no participó en el nuevo estudio. La investigación de Browne se centra en el modelado matemático de enfermedades infecciosas.

"La identificación de posibles derrames del murciélago al humano es definitivamente importante", dijo Browne a WordsSideKick.com. "Spillover" se refiere a la propagación de una enfermedad de una especie a otra; Al rastrear los murciélagos infectados, el nuevo modelo de estudio ayuda a predecir las áreas donde es más probable la propagación.

"Una vez que se identifica un punto de acceso, sin embargo, todavía debe haber una estrategia de control", dijo Browne. "En última instancia, la vigilancia a través del modelado será la clave para el control de la enfermedad, ya sea mediante el rastreo de contactos o la identificación de animales que podrían causar un brote".

Bocchini y sus colegas investigadores han recibido una beca de los Institutos Nacionales de Salud para continuar su trabajo. Esperan que su modelo sea accesible para todos los países, y tienen planes para "aplicar la tecnología a brotes más recientes y potenciales en el futuro", dijo.

"Creemos que este método de modelado podría aplicarse incluso a otras enfermedades", dijo Bochinni. "En las Américas, este modelo podría incluso predecir brotes de enfermedades como el Zika", aunque se necesita mucha más investigación en ese frente.

Publicado originalmente en Ciencia viva.


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