Cómo La Plataforma De Hielo Larsen C De La Antártida Dio A Luz A Un Berg Tan Enorme

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El parto de un iceberg masivo de la plataforma de hielo larsen c de la antártida progresó rápidamente en los últimos meses, creciendo a partir de una grieta que apareció por primera vez en 2010.

Una grieta enorme en la plataforma de hielo Larsen C de la Antártida que creció constantemente durante meses finalmente ha cedido. El evento redujo el tamaño de Larsen C en aproximadamente un 12 por ciento y cambió dramáticamente la forma del continente congelado, quizás para siempre.

Entre el 10 de julio y el día de hoy (12 de julio), un iceberg masivo que mide aproximadamente 2,240 millas cuadradas (5,800 kilómetros cuadrados), uno de los más grandes jamás registrados, separado de la península occidental de la Antártida, informó la Agencia Espacial Europea (ESA).

La saga de este iceberg se remonta a años atrás, con científicos y satélites que examinan con diligencia la grieta que dio origen al trozo de hielo. [En fotos: la plataforma de hielo Larsen C de la Antártida a través del tiempo]

Los datos del espectrorradiómetro de imágenes de resolución moderada (MODIS) de la NASA en el satélite Aqua revelaron el salto. La separación del iceberg fue confirmada más tarde por el instrumento de la NASA Radiometer Vising Infrared Imaging Radiometer (VIIRS), de órbita polar, que captura imágenes en infrarrojo y visible, informaron investigadores del grupo de investigación antártico británico Proyecto MIDAS en un blog.

La ruptura de Larsen C también fue evidente en una foto tomada el 12 de julio por Copernicus Sentinel-1, un satélite de la ESA que utiliza un radar para escanear y capturar imágenes de la superficie de la Tierra a fin de monitorear los efectos de la actividad humana y el cambio climático.

Los científicos de MODIS habían estado usando los datos de Sentinal-1 para monitorear el progreso de la grieta de Larsen C, confiando en la tecnología de radar del satélite para capturar imágenes incluso durante la oscuridad del invierno en el hemisferio sur, dijeron representantes de la ESA en un comunicado.

Esta es la tercera plataforma de hielo en la península occidental de la Antártida que sufrirá una pérdida masiva de hielo en poco más de dos décadas. La plataforma de hielo Larsen A se rompió en 1995, y entre el 31 de enero y el 7 de marzo de 2002, la Antártida perdió 1,250 millas cuadradas (3,250 km cuadrados) de hielo cuando la plataforma Larsen B colapsó, según la NASA.

Las plataformas de hielo toman forma a medida que los glaciares y las capas de hielo avanzan desde la tierra hasta la costa y se extienden sobre el mar. Según dicen los investigadores, estas estructuras gigantes pueden acumularse durante muchos miles de años, pero las temperaturas del aire y el océano persistentemente más cálidas que el promedio están provocando la desintegración de las estanterías en cuestión de meses.

Una imagen de satélite que muestra la grieta gigante (y luego el crecimiento) en la plataforma de hielo Larsen C el 6 de abril de 2017.

Una imagen de satélite que muestra la grieta gigante (y luego el crecimiento) en la plataforma de hielo Larsen C el 6 de abril de 2017.

Crédito: NASA Earth Observatory

Debido a que las plataformas de hielo son plataformas que ya flotan en la superficie del océano, no contribuyen de inmediato al aumento del nivel del mar cuando colapsan, según el Centro Nacional de Datos de Nieve y Hielo de los Estados Unidos (NSICD). Pero una vez que la plataforma de hielo se debilita o se deshace, ya no puede contener a los glaciares que se mueven hacia el mar, y esto puede aumentar dramáticamente la cantidad de hielo y agua que vierte directamente en el océano, informó el NSIDC.

Y mientras la plataforma de hielo Larsen C comenzará a reconstruirse, no será tan estable como lo era antes del colapso, dijeron los investigadores de MIDAS en un comunicado.

Cuenta atrás para colapsar

La temperatura promedio de los océanos en la Antártida ha aumentado desde la década de 1990, especialmente alrededor de la península donde se encuentra Larsen C. Los científicos informaron en 2015 que Larsen C viajaba más bajo en el agua que antes y había perdido 13 pies (4 metros) de hielo que no podían atribuirse completamente al calentamiento de la temperatura del aire.

Los primeros signos de una grieta que se extiende hacia el norte en Larsen C aparecieron en 2010 y progresaron en 2014, según un estudio publicado en 2015 en la revista The Cryosphere.

Luego, una fotografía de una grieta masiva en Larsen C fue capturada el 10 de noviembre de 2016 por investigadores de la Operación IceBridge de la NASA, una encuesta de hielo polar desde el aire. En ese momento, la grieta medía aproximadamente 70 millas (113 km) de largo y 300 pies (91 m) de ancho. Los expertos de IceBridge advirtieron que si la grieta se extendía lo suficiente para que un iceberg se separara de Larsen C, el iceberg sería aproximadamente del tamaño del estado de Delaware.

Para el 19 de enero de 2017, la grieta se había extendido a 109 millas (175 km) de longitud y 1,500 pies (460 m) de ancho. Esto dejó el borde de la plataforma conectado precariamente a la parte continental por una extensión congelada que mide solo 12.4 millas (20 km) de largo.

Una segunda grieta, que mide aproximadamente 6 millas (9.7 km) de largo, apareció en mayo de 2017, se separó de la grieta original y debilitó aún más la plataforma Larsen C. Los investigadores advirtieron que esta grieta podría acelerar el colapso de la plataforma.

El 28 de junio, los investigadores de MIDAS informaron que la capa de hielo Larsen C fluía más rápido que nunca, avanzando 33 pies (10 m) cada día, "la velocidad más alta jamás registrada en esta plataforma de hielo", escribieron los científicos en un blog. Esto insinuó que un colapso estaba quizás a solo unas horas de distancia, escribieron.

El futuro iceberg estaba a punto de colgar el 6 de julio, con una grieta que medía 124 millas (200 km) de largo y solo 3 millas (5 km) de hielo conectando el futuro iceberg a la plataforma de hielo. Nuevas grietas se extendían desde el final de la grieta principal. Luego, el 12 de julio, el enorme iceberg, que contenía un volumen de agua congelada casi el doble del contenido en el lago Erie, finalmente se liberó, informaron los investigadores de MIDAS.

Aunque los científicos sabían que la separación del iceberg de Larsen C era inminente, la velocidad a la que avanzó fue inesperada, dijo en un comunicado Adrian Luckman, profesor de glaciología en la Universidad de Swansea en el Reino Unido y líder del proyecto MIDAS.

Y aún está por verse qué efectos de largo alcance tendrá la rápida pérdida de tanto hielo, agregó.

"Hemos estado esperando esto durante meses, pero la rapidez del avance de la ruptura final fue todavía algo sorprendente. Continuaremos monitoreando el impacto de este evento de parto en la plataforma de hielo Larsen C y el destino de este enorme iceberg"., "Dijo Luckman.

Artículo original sobre Ciencia viva.


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