Cómo Funciona El Sida

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El sida es una de las peores pandemias que el mundo ha conocido. Descubra los hechos sobre el sida, cómo se transmite el vih, qué hace el vih y el impacto mundial del sida.

Hace más de un siglo en Camerún, alrededor de 1908 para ser un poco más preciso, un cazador derribó a un chimpancé con una flecha bien apuntada. Mientras destruye su muerte, el cazador se corta accidentalmente, poniendo la sangre del chimpancé en contacto directo con la suya. Y en ese momento, un virus desconocido "se desbordó". En otras palabras, saltó de una especie a otra. Así comienza la historia del SIDA - tal vez.

La historia del "cazador de cortes" es solo una teoría, pero se considera uno de los escenarios más plausibles de cómo un virus de inmunodeficiencia simia saltó de los chimpancés a los humanos y se convirtió en VIH.

Sorprendentemente, sabemos con certeza dónde ocurrió el cruce porque los científicos pueden rastrearlo. Como todos los virus, el VIH muta, y lo hace a un ritmo constante. Los científicos pueden usar esta tasa de mutación para rastrear la historia y el progreso del virus. Debido a que el VIH se parece mucho a un virus de inmunodeficiencia de simio, los investigadores sabían que debía haberse originado como un virus transmitido por chimpancés. A través de un proceso exhaustivo para tomar muestras de heces de chimpancé en toda África y medir la tasa de mutación en los virus que encontraron, los científicos redujeron la ubicación de la "propagación" a un rincón remoto del actual Camerún a principios del siglo XX.

Lo que probablemente sucedió después es que el cazador herido viajó río abajo a una ciudad cercana donde, sin saberlo, infectó a otra persona por contacto sexual. El virus se habría abierto camino de ciudad en ciudad hasta llegar a Leopoldville, ahora Kinshasa, capital de la República Democrática del Congo. A medida que la población de Kinshasa explotó entre los años 20 y 50, los funcionarios coloniales belgas estaban realizando campañas de tratamiento médico que incluían múltiples inyecciones con jeringas reutilizables. Esto habría propagado el virus más rápidamente.

En 1960, los belgas abandonaron el Congo y los haitianos que formaban el grueso de la comunidad médica de Kinshasa regresaron a Haití. Al menos uno de ellos tomó el VIH con ellos. Allí, una clínica dirigida por estadounidenses pagaba por las donaciones de plasma sanguíneo. Las agujas reutilizables de la clínica ayudaron a propagar la enfermedad a través de Puerto Príncipe y, alrededor de 1969, parte de ese plasma sanguíneo infectado llegó a los EE. UU. Para su uso en hospitales o clínicas. Una vez allí, se propagó entre los usuarios de drogas a través de agujas compartidas y entre los hombres homosexuales a través del contacto sexual [fuente: Lynch].

El virus, más tarde denominado virus de inmunodeficiencia humana (VIH), causa la afección virulenta conocida como síndrome de deficiencia autoinmune (SIDA). A partir de 2017, aproximadamente 35 millones de personas han muerto de SIDA en todo el mundo [fuente: OMS]. Sin embargo, gracias a las terapias mejoradas y las medidas preventivas, el número de muertes y nuevas infecciones ha disminuido considerablemente desde su punto máximo en 2005.

El virus inusual

El virus inusual

El VIH puede transmitirse a través de una variedad de fluidos corporales de personas infectadas. Ian Cuming / Getty Images

El SIDA ha infectado y matado a muchas personas por la forma en que funciona. Veamos algunas de las características que hacen que esta enfermedad sea tan inusual.

El VIH puede transmitirse a través de una variedad de fluidos corporales de personas infectadas, como sangre, leche materna, semen y secreciones vaginales. Pero las personas no pueden infectarse a través del contacto común, como besarse, abrazarse, estrecharse las manos o compartir comida o agua. Cuando se compara con los muchos virus que se propagan por el aire, parece que la intimidad involucrada en la transmisión del SIDA sería un factor limitante.

Sin embargo, una persona puede ser contagiosa durante una década o más antes de que aparezcan signos visibles de enfermedad. Y en esa década, un portador de VIH puede potencialmente infectar a docenas de personas, cada una de las cuales puede infectar a docenas más, y así sucesivamente.

El VIH invade las células de nuestro sistema inmunológico y las reprograma para que se conviertan en fábricas productoras de VIH. Sin tratamiento, la cantidad de células inmunitarias en el cuerpo disminuye y el SIDA puede desarrollarse. Una vez que se manifiesta el SIDA, una persona es susceptible a muchas infecciones diferentes porque el VIH ha debilitado el sistema inmunológico hasta el punto en que ya no puede defenderse de manera efectiva.

De hecho, el VIH no solo invade y debilita el sistema inmunológico, el mismo sistema que normalmente protegería al cuerpo de un virus, también lo destruye. El VIH también ha demostrado la capacidad de mutar, lo que dificulta el tratamiento del virus. A medida que el virus destruye y altera la función de las células inmunitarias, las personas infectadas se vuelven inmunodeficientes gradualmente.

Cómo se transmite el VIH

Cómo se transmite el VIH

Un recién nacido en Sudáfrica recibe una dosis de un medicamento antirretroviral, nevirapina, poco después del nacimiento. Su madre es VIH positiva y ha sido inscrita en un programa que aumentará las posibilidades del bebé de no contraer el virus. Gideon Mendel / Corbis para UNICEF / Corbis a través de Getty Images)

Cuando el SIDA llegó a la atención pública en la década de 1980, hubo muchas ideas erróneas acerca de cómo se propagó. Gracias a las campañas de sensibilización en curso, estos conceptos erróneos se han disipado.

Las personas transmiten el VIH a través de una lista muy específica de fluidos corporales: sangre, semen, fluidos pre-seminales, fluidos rectales, fluidos vaginales y leche materna. Para que el virus se transmita, estos fluidos deben entrar en contacto con el tejido dañado o las membranas mucosas de otra persona, o inyectarse directamente con una aguja. Hay membranas mucosas en la boca, el ano, el recto, el cuello uterino, la vagina y el prepucio y la uretra del pene.

Aquí hay una lista de formas en que se puede transmitir el VIH:

  • A través del contacto sexual
  • Compartiendo agujas intravenosas contaminadas.
  • De una madre infectada a su hijo durante el embarazo o el parto
  • A través de transfusiones de sangre (esto es raro en países donde se analiza la sangre para detectar anticuerpos contra el VIH)

El VIH también puede transmitirse de madre a hijo durante la lactancia. El riesgo de esta forma de transmisión es tan pequeño que la Organización Mundial de la Salud ahora recomienda que las madres seropositivas continúen amamantando a sus bebés debido a los abrumadores beneficios para la salud de la leche materna. Sin embargo, la OMS recomienda que tanto la madre como el bebé tomen terapia antirretroviral para ayudar a reducir el riesgo de transmisión [fuente: OMS].

Un virus frágil que no puede sobrevivir fuera del cuerpo humano, el VIH no se transmite a través del aire. Tampoco se puede contraer como un resfriado o la gripe debido al contacto con la superficie, por ejemplo, picaportes o encimeras. Su fragilidad hace que la transmisión ambiental sea tan remota que no haya casos registrados de que ocurra [fuente: Aidsmap].

Debido a la información errónea existente sobre cómo se puede transmitir el VIH, es importante enfatizar las formas en que no lo es:

  • Saliva, lágrimas y sudor: la saliva y las lágrimas contienen solo pequeñas cantidades del virus, y los científicos no han detectado ningún VIH en el sudor de una persona infectada.
  • Insectos: los estudios no muestran evidencia de transmisión del VIH a través de insectos chupadores de sangre. Esto es cierto incluso en áreas donde hay muchos casos de SIDA y grandes poblaciones de mosquitos.
  • Usando el mismo asiento del inodoro.
  • Nadando en la misma piscina
  • Tocar, abrazar o estrechar la mano.
  • Comer en el mismo restaurante.
  • Sentado al lado de alguien

VIH Y MOSQUITOS

Uno de los mitos más frecuentes sobre la transmisión del VIH es que los mosquitos u otros insectos que chupan la sangre pueden infectarte. No hay evidencia científica para apoyar esta afirmación. Para ver por qué los mosquitos no ayudan en la transmisión del VIH, podemos observar el comportamiento de picadura del insecto. Cuando un mosquito pica a alguien, no inyecta sangre, ya sea propia o de animales o de personas, se la pica. El mosquito inyecta saliva, que actúa como un lubricante que le permite alimentarse de manera más efectiva. La fiebre amarilla y la malaria se pueden transmitir a través de la saliva, pero el VIH no se reproduce en los insectos y, por lo tanto, no sobrevive en el mosquito el tiempo suficiente para transmitirse en la saliva. Además, los mosquitos normalmente no viajan de una persona a otra después de ingerir sangre. Los insectos necesitan tiempo para digerir la harina de sangre antes de seguir adelante.

El ciclo de vida del VIH

El ciclo de vida del VIH

Un hombre con SIDA es consolado por su esposa mientras está acostado en su cama en el Matibi Mission Hospital de Zimbabwe, donde en el momento de la fotografía, casi el 60 por ciento de los casos del hospital estaban relacionados con el SIDA. Gideon Mendel / Getty Images

Como todos los virus, el VIH pisa la línea fina que separa a los seres vivos de los que no viven. Los virus carecen de la maquinaria química que utilizan las células humanas para sustentar la vida. Por lo tanto, el VIH requiere una célula huésped para mantenerse vivo y replicarse. Para reproducirse, el virus crea nuevas partículas de virus dentro de una célula huésped, y esas partículas llevan el virus a nuevas células. Afortunadamente las partículas del virus son frágiles.

Los virus, incluido el VIH, no tienen paredes celulares o un núcleo. Básicamente, los virus se componen de instrucciones genéticas envueltas dentro de una cubierta protectora. Una partícula de VIH, llamada virión, es esférica y tiene un diámetro de aproximadamente una milésima de milímetro.

El VIH infecta un tipo particular de célula del sistema inmunológico. Esta célula se llama célula T CD4 +, un tipo de glóbulo blanco también conocida como célula T colaboradora. De hecho, el virus solo se dirige a un subconjunto de las células T auxiliares: las que ya han sido expuestas a la infección. Esto se debe a que, a diferencia de las células "ingenuas", las células experimentadas de "memoria" están en constante movimiento, y el VIH usa ese movimiento de una manera compleja para entrar en ellas. Una vez infectada, la célula T-helper se convierte en una célula que replica el VIH. Las células T auxiliares desempeñan un papel vital en la respuesta inmune del cuerpo. Normalmente hay 1 millón de células T por 1 mililitro de sangre. El VIH reducirá lentamente la cantidad de células T hasta que la persona desarrolle SIDA.

El VIH es un retrovirus, lo que significa que tiene genes compuestos de moléculas de ácido ribonucleico (ARN). Como todos los virus, el VIH se replica dentro de las células huésped. Se considera un retrovirus porque utiliza una enzima, la transcriptasa inversa, para convertir el ARN en ADN [fuente: Lu et al.].

Para entender cómo el VIH infecta el cuerpo, veamos la estructura básica del virus:

  • Sobre Viral: Esta es la capa externa del virus. Está compuesto por dos capas de moléculas grasas, llamadas lípidos. Incrustadas en la envoltura viral están las proteínas de la célula huésped. También hay alrededor de 72 copias de la llamada proteína Env, que sobresale de la superficie de la envoltura. Env consiste en una tapa hecha de tres o cuatro moléculas llamada glucoproteína (gp) 120 y un tallo que consta de tres a cuatro moléculas gp41.
  • proteína p17: La proteína de la matriz del VIH se encuentra entre la envoltura y el núcleo. Es una proteína estructural que desempeña múltiples funciones en el ciclo de vida del virus del VIH, incluida la replicación viral y el ensamblaje de partículas. P17 también actúa como una citoquina viral, una sustancia que ayuda a las células a comunicarse y moverse en una dirección particular [fuente: Fiorentini et al.].
  • Núcleo viral: Dentro del sobre se encuentra el núcleo, que contiene 2,000 copias de la proteína viral p24. Estas proteínas rodean dos cadenas individuales de ARN del VIH, cada una de las cuales contiene una copia de los nueve genes del virus. Tres de estos genes, gag, pol y env, contienen la información necesaria para producir proteínas estructurales para nuevos viriones.

¿Qué hace el VIH?

¿Qué hace el VIH?

El VIH infecta un tipo particular de célula del sistema inmunitario, la célula T CD4 +, un tipo de glóbulo blanco también conocido como célula T ayudante.Wikimedia Commons

Una vez que el VIH ingresa al cuerpo, se dirige a los tejidos linfoides, donde encuentra las células T auxiliares [fuente: El cuerpo]. Veamos cómo el virus del VIH infecta las células del sistema inmunológico y se replica.

Unión: Primero, el VIH se adhiere a la célula inmune cuando la proteína gp120 del virus se une con la proteína CD4 de la célula T-helper. El núcleo viral ingresa a la célula T-helper, y la membrana proteica del virión se fusiona con la membrana celular.

Transcripción inversa: La enzima viral, la transcriptasa inversa, copia el ARN del virus en el ADN.

Integración: El ADN recién creado se transporta al núcleo de la célula por la enzima, la integrasa viral, y se une al ADN de la célula. El ADN del VIH se llama provirus.

Transcripción: El ADN viral en el núcleo se separa y crea ARN mensajero (ARNm), utilizando las enzimas propias de la célula. El ARNm contiene las instrucciones para hacer nuevas proteínas virales.

Traducción: El mRNA es llevado fuera del núcleo por las enzimas de la célula. Luego, el virus utiliza los mecanismos naturales de producción de proteínas de la célula para hacer largas cadenas de proteínas y enzimas virales.

Montaje: El ARN y las enzimas virales se juntan en el borde de la célula. Una enzima llamada proteasa corta los polipéptidos en proteínas virales.

En ciernes: Las nuevas partículas de VIH se desprenden de la membrana celular y se desprenden con un pedazo de la membrana celular que las rodea. Así es como los virus envueltos salen de la célula. De esta manera, la célula huésped no se destruye.

Los viriones recién replicados infectarán otras células T-helper y, si no se tratan, harán que el recuento de células T-helper de la persona disminuya lentamente. La falta de células T auxiliares compromete el sistema inmunológico. Si el recuento de células T-helper de una persona cae por debajo de 200 células por milímetro cúbico de sangre, se considera que tiene SIDA. Sin tratamiento, una persona con SIDA tiene una esperanza de vida de tres años [fuente: CDC].

La infección por VIH sigue tres etapas básicas. Generalmente se desarrolla dentro de dos a cuatro semanas, la primera etapa se conoce como infección aguda por VIH. La persona infectada puede experimentar síntomas similares a la gripe, como erupciones, fiebres y dolores de cabeza. En este punto, el virus se está multiplicando rápidamente por todo el cuerpo. Es durante esta etapa que la persona infectada es la más contagiosa.

La segunda etapa se llama infección crónica por VIH o infección asintomática por VIH o latencia clínica. La tasa de multiplicación del virus se reduce a un nivel bajo y los síntomas a menudo desaparecen. La infección crónica por VIH no tratada generalmente se convierte en SIDA dentro de 10 a 12 años.

La tercera y última etapa de la infección por VIH es el SIDA en sí, pero nadie muere específicamente a causa del SIDA. En cambio, una persona infectada con SIDA muere de infecciones porque el sistema inmunológico ha sido desmantelado. Si no se trata, las personas con SIDA podrían morir de resfriado común tan fácilmente como a causa del cáncer.

Impacto mundial del SIDA

Impacto mundial del SIDA

El AIDS Memorial Quilt, que se ve aquí en el National Mall en Washington DC, se creó por primera vez para honrar a aquellos que murieron de SIDA. Chris Maddaloni / CQ Roll Call / Getty Images

En los años posteriores al descubrimiento e identificación del VIH / SIDA, el síndrome fue un asesino terrible. Los tratamientos tempranos a veces resultaron casi tan dañinos como la enfermedad misma. Pero a partir de mediados de la década de 1990, los médicos comenzaron a usar un nuevo régimen de tratamiento que involucraba el uso simultáneo de un "cóctel" antirretroviral de varios medicamentos. El cóctel, llamado terapia antirretroviral, o TAR, no puede curar el SIDA; más bien, controla la replicación viral, permitiendo que el sistema inmunológico se recupere y se fortalezca. El tratamiento antirretroviral ha resultado ser extraordinariamente efectivo, transformando el SIDA de una sentencia de muerte en una enfermedad que se puede sobrevivir y manejar. De hecho, una persona que vive con el VIH que recibe un buen tratamiento y vive un estilo de vida saludable puede vivir tanto como una persona sin el virus [fuente: The Body].

Tres millones de personas morían de SIDA cada año en 2005, pero 12 años después, ese número se había reducido a 1 millón. A partir de 2017, la cantidad de personas que viven con el VIH es de poco menos de 37 millones, pero la cantidad de nuevas infecciones ha disminuido en un 39 por ciento entre 2000 y 2016. Y las muertes relacionadas con el VIH se redujeron en un tercio durante ese mismo período gracias en parte al arte. En la actualidad, el 54 por ciento de los adultos y el 43 por ciento de los niños que viven con el VIH reciben actualmente medicamentos antirretrovirales de por vida [fuente: OMS].

Sin embargo, los tratamientos actuales son menos que ideales. El tratamiento antirretroviral puede tener efectos secundarios a largo plazo, como la inflamación crónica que provoca daños en los órganos y el envejecimiento prematuro [fuente: Groopman]. También es costoso, lo que dificulta la extensión del tratamiento a las personas de bajos ingresos en general o a las personas en países con infraestructuras médicas poco desarrolladas. Debido a que la mayoría de los casos de SIDA persisten en algunos de los países más pobres del mundo, este es un problema grave.

Según la OMS, de los más de 36 millones de personas que viven con el VIH a partir de 2017, 25,6 millones viven en la región africana, y el área también representa casi dos tercios del total mundial de nuevas infecciones por el VIH. Otro factor es que los investigadores estiman que solo el 70 por ciento de las personas con VIH están realmente conscientes de su estado, lo que significa que las pruebas deben ser más fáciles y más accesibles [fuente: OMS].

El VIH es un virus latente, lo que significa que no solo puede permanecer inactivo durante años antes de convertirse en un SIDA completo, sino que también puede ocultarse cuando un paciente recibe tratamiento. Esto hace que sea increíblemente difícil de erradicar. De hecho, se sabe que solo una persona en el mundo se ha curado completamente del VIH. Los científicos están estudiando su caso para comprender mejor cómo podría efectuarse una cura.

La clave, al parecer, será desarrollar una forma segura y asequible de erradicar el reservorio viral que puede permanecer inactivo, sin alterarse por el tratamiento antirretroviral. Al abordar el problema desde múltiples ángulos, algunos investigadores están buscando formas de utilizar el sistema inmunológico del cuerpo para hacer el trabajo; algunos están experimentando con células madre genéticamente modificadas; y otros están desarrollando terapias farmacológicas de "conmoción y muerte". Todos son optimistas de que el SIDA eventualmente se puede curar completamente, y un investigador sugiere que esto podría suceder dentro de 10 a 20 años [fuente: Groopman].

La prevención, como dicen, es la mejor medicina. Aquellos que corren un alto riesgo de contraer el VIH / SIDA pueden tomar una píldora llamada profilaxis previa a la exposición, o PrEP, que combina dos tipos de medicamentos. Cuando se toma constantemente todos los días, la PrEP puede reducir el riesgo de infección por VIH en un 92 por ciento [fuente: CDC]. Enseñar y practicar sexo seguro también es clave para prevenir y propagar el virus del VIH.

Mientras tanto, la búsqueda de una vacuna contra el SIDA está en curso. En 2015, Michael Farzan, un especialista en enfermedades infecciosas en el Instituto de Investigación Scripps en Florida, anunció una nueva posibilidad prometedora.

Estructuralmente, el VIH tiene picos llamados glucoproteínas, cada uno equipado con dos sitios que se adhieren a las células inmunitarias. Farzan describió un compuesto que hace que los músculos produzcan una proteína especial que, a diferencia de la mayoría de los anticuerpos, tiene una cabeza y una cola. La cabeza de la proteína bloquea un sitio en un pico de VIH, y la cola bloquea el otro, lo que hace imposible que el virus se adhiera a una célula inmunitaria. Privado de un hogar, el virus desaparece y eventualmente es destruido por el sistema inmunológico. Hasta ahora, cuatro monos han estado completamente protegidos contra la exposición repetida al VIH durante un año [fuente: McNeil].

En septiembre de 2015, el Instituto de Investigación Scripps anunció que la Fundación Bill y Melinda Gates le había dado a Farzan $ 6 millones para desarrollar su compuesto en una vacuna contra el VIH para los seres humanos [fuente: Scripps].

VIH y la comunidad gay

Los hombres homosexuales de todo el mundo se han visto profundamente afectados por la crisis del VIH / SIDA desde 1981, cuando se encontraron los primeros casos de una rara infección pulmonar en cinco hombres homosexuales jóvenes y previamente sanos en Los Ángeles. (Al final de ese año, se reportaron 270 casos más entre hombres homosexuales, y 121 de ellos murieron). En ese momento, un diagnóstico de SIDA era una sentencia de muerte. Aunque las infecciones en general disminuyeron en un 18 por ciento entre 2008-2014, las infecciones se mantuvieron constantes en la comunidad masculina de homosexuales y bisexuales. Sin embargo, los hombres homosexuales y bisexuales de ciertas edades y etnias en realidad aumentaron durante ese mismo tiempo: los casos entre hombres homosexuales y bisexuales de 25 a 34 años de edad aumentaron un 35 por ciento (de 7,200 a 9,700), mientras que entre los latinos gays La comunidad masculina bisexual aumentó 20 por ciento (de 6,100 a 7,300) [fuente: hiv.gov].

Nota del autor: Cómo funciona el SIDA

Cuando estaba en la escuela secundaria en la década de 1980, el SIDA era el boogeyman. Como una ansiedad nacional compartida, se avecinaba tan grande como el Armagedón nuclear. Mientras estaba en la universidad a principios de la década de 1990, me hice amigo de un estudiante que regresó y que había perdido a todos sus amigos y amantes cercanos por el SIDA en la década anterior. Pero entonces las cosas cambiaron. Mientras vivía en San Francisco a mediados de la década de 1990, conocí a un joven que se estaba muriendo de SIDA. Demacrado y pálido, parecía desesperadamente enfermo. Pensé que probablemente nunca lo volvería a ver. Unos meses más tarde, un joven enérgico se me acercó a la acera y me estrechó la mano, recordándome que ya nos habíamos conocido. Era la misma persona que había estado muriendo. Su médico lo había puesto en la nueva terapia antirretroviral y le había salvado la vida. - O.C.


Suplemento De Vídeo: El VIH.




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