Secreto Sorprendente De Panales Revelado

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Una nueva investigación muestra cómo las abejas hacen esos panales perfectamente hexagonales, un proceso sorprendentemente más simple de lo que se había pensado previamente.

La forma hexagonal perfecta de las células de panal de abeja, que alguna vez se pensó que era una hazaña increíble de insectos conocedores de las matemáticas, ahora se ha explicado por una mecánica simple.

Los científicos se han maravillado con la perfección angular del panal durante siglos, pero ninguno ha podido describir claramente cómo se forma. Ingenieros en el Reino Unido y China han dado un paso adelante al mostrar que las células realmente comienzan como círculos, moldeados por la forma del cuerpo de una abeja, y luego fluyen en un patrón hexagonal segundos después. Los investigadores informaron sus hallazgos ayer (16 de julio) en el Journal of the Royal Society Interface.

"La gente siempre ha especulado sobre cómo las abejas han formado estos panales", dijo Bhushan Karihaloo, ingeniero de la Universidad de Cardiff en la Universidad de Estados Unidos y coautor del estudio, citando a Galileo Galilei y Johannes Kepler como dos de las luminarias desconcertadas por el problema. "Ha habido algunas explicaciones increíbles, esotéricas e incluso extrañas; [algunas personas] creían que las abejas tenían una extraña capacidad para medir ángulos. Pero en realidad es mucho más mundana". [10 cosas asombrosas que no sabías sobre animales]

Panal de cerca

Usando un panal de abeja cultivado en un centro de investigación en Beijing, los investigadores pudieron proteger cuidadosamente a las abejas y fotografiar el panal desnudo segundos después de la formación, proporcionando la primera evidencia clara de que las células comienzan naturalmente como círculos. Luego observaron que las abejas calentaban la cera después de la formación celular inicial, un fenómeno identificado en estudios anteriores, pero que nunca se analizaron en detalle, y encontraron que este era el paso clave en la formación del hexágono.

Al calentar las células, las abejas hacen que la cera se funda y fluya como la lava. Una vez que la cera comienza a fluir, las paredes celulares naturalmente se vuelven planas y adoptan la forma de un hexágono, como las burbujas adyacentes en un baño. Esta es físicamente la forma más simple y estable para que los cilindros se fusionen, dijo Karihaloo.

El equipo aún no sabe exactamente cómo las abejas calientan cada celda y exploraron la mecánica de dos escenarios posibles: uno en el que las abejas concentran su calor solo en los puntos donde las celdas vecinas se tocan (un total de seis puntos por celda), y otra en la que las abejas calientan toda la celda de una vez.

"Mi propio sentimiento es que la naturaleza trata de minimizar la energía gastada, y desde ese punto de vista, creo que ese es el escenario más probable", dijo Karihaloo a WordsSideKick.com. "Pero, por otro lado, desde la perspectiva de las abejas, es posible que solo quieran calentar todo el asunto y salirse con la suya. Eso queda por demostrar".

Construyendo como las abejas

El equipo calculó la cantidad de tiempo que debería tomar cada escenario, y descubrió que las celdas circulares deberían transformarse en hexágonos en seis segundos si se calientan por completo, y en 36 segundos si solo se calientan parcialmente. En su trabajo futuro, los investigadores esperan que estas limitaciones de tiempo les ayuden a evaluar qué mecanismo utilizan las abejas.

Juergen Tautz, un biólogo de abejas en Alemania que no participó en el estudio, no cree que las abejas puedan dirigir su calor a puntos específicos de una célula, pero aún así considera que este estudio es valioso.

"Este documento es muy importante desde mi punto de vista, ya que no solo nos da una visión profunda de los mecanismos que las abejas logran construir células muy precisas, sino que la tecnología también puede [sacar] de ello", dijo Tautz a WordsSideKick.com.

El equipo espera que sus hallazgos eventualmente les permitan crear un panal artificial tan fuerte como el material natural, que sería útil para fortalecer una variedad de materiales de construcción y estructurales.

Nota del editor: Esta historia ha sido actualizada para corregir donde crecieron las colmenas. Las colmenas se cultivaron en la Academia de Investigación Agrícola, Beijing, y no se cultivaron específicamente para este estudio.

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