Las Grietas De La Tecnología De Punta Misterio De Las Rocas En Movimiento Del Valle De La Muerte

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Los científicos obsesionados con las piedras de navegación del valle de la muerte han resuelto el misterio de racetrack playa.

Los primeros testigos de un misterio natural perdurable son un ingeniero, un biólogo y un científico planetario que se conocieron gracias a una estación meteorológica remota.

Este extraño grupo ha capturado el primer video de las piedras de la vela del Valle de la Muerte que se arrastran por el Hipódromo de Playa. Durante un siglo, estas rocas espeluznantes y sus senderos largos y elegantes han dejado perplejos a visitantes y científicos. Las rocas de dolomita negra parecen moverse por sí solas, deslizándose cuesta arriba por el piso de la playa. Los senderos son la única evidencia de que las rocas se mueven. Nadie los ha visto zarpar nunca. [Video: Piedras de vela del valle de la muerte visto en acción]

Al carecer de evidencia directa, las explicaciones de este rompecabezas geológico abarcaban toda la gama, desde el campo magnético de la Tierra hasta los vientos con fuerza de viento hasta las algas resbaladizas. Ahora, con el video, las fotografías a intervalos y el rastreo por GPS de las rocas en movimiento de Racetrack Playa, el misterio finalmente se ha resuelto.

Placas dentadas de hielo fino, que se asemejan a paneles de vidrio roto, arrasan las rocas a través de la playa inundada, según revelan los científicos hoy (27 de agosto) en la revista PLOS One. Impulsadas por vientos suaves, las rocas parecen hidroavión sobre el barro esponjoso y húmedo.

"Es un fenómeno maravilloso de Goldilocks", dijo el autor principal del estudio, Richard Norris. "Estanques como este son muy raros en el Valle de la Muerte, y puede ser una década entre los eventos de lluvias o nevadas suficientes para hacer un estanque sustancial", dijo Norris, paleobiólogo del Instituto Scripps de Oceanografía en San Diego, California.

Un misterio en un millón

Las principales teorías ya se habían reducido en el viento, el agua y el hielo para impulsar las rocas de la playa. Pero nadie ha subido con hielo fino antes. Los modelos siempre apuntaban a gruesas capas de hielo, que podían flotar en las rocas a través de la playa como si fueran icebergs impulsados ​​por el viento. El hielo visto durante el estudio es demasiado delgado para recoger nada más que guijarros.

"Tengo que confesar que me sorprendió", dijo el coautor del estudio Ralph Lorenz, autor de varios estudios que sugieren que el hielo espeso lleva las rocas de la playa. "Realmente esperaba que se necesitara flotabilidad, y claramente no lo era. El hielo era más delgado de lo que creía que sería necesario. Fue asombroso ver que el proceso realmente sucedió", dijo Lorenz, un científico planetario del Laboratorio de Física Aplicada de Universidad Johns Hopkins en Baltimore.

Un fenómeno similar está actuando en climas más fríos, en una escala mucho más masiva, dijeron los investigadores. Cuando los lagos y ríos congelados se rompen en la primavera, los témpanos de hielo pueden desalojar grandes rocas, dejando surcos en los sedimentos fangosos.

En un terreno conocido por su geología estéril y extraña, Racetrack Playa es uno de los más extraños. El lago seco tiene 3 millas de largo (4.5 kilómetros), casi plano como una mesa y lleno de unos cientos de rocas. Algunos son tan pequeños como pelotas de béisbol, pero otros bloques pesan tanto como 700 libras. (317 kilogramos). Incluso las rocas más grandes arrastran largos surcos detrás de ellas. [Galería de imágenes: Cómo el hielo impulsa las piedras de vela del valle de la muerte]

Algunos senderos son cortos; Algunos estiran el doble de la longitud de un campo de fútbol. Otros senderos marcadamente zig y zag, sugiriendo cambios rápidos en la dirección. Misteriosamente, a algunos senderos les faltan rocas.

La playa ocasionalmente se inunda en invierno, por lluvia o nieve derretida. Sentados a 3.608 pies (1.100 metros) sobre el nivel del mar y rodeados de montañas, las temperaturas nocturnas pueden descender por debajo de la temperatura de congelación, cubriendo el lago temporal en hielo fino o congelandolo.

Una rara combinación de agua y hielo se combina para mover las rocas, dijeron los investigadores. El lago de la playa debe ser lo suficientemente profundo como para flotar en el hielo, pero lo suficientemente profundo para dejar las rocas expuestas. El hielo de la superficie debe ser delgado como el "cristal de una ventana", pero lo suficientemente fuerte como para romperse en grandes paneles que pueden amedrentar a las rocas. Finalmente, las noches de congelación deben ser seguidas por días soleados con vientos suaves, que impulsan el agrietamiento del hielo a través del lago.

Vista aérea de Racetrack Playa el 26 de diciembre de 2013. El estanque en el tercio sur de la playa tiene un par de pulgadas (unos pocos cm) de profundidad.

Vista aérea de Racetrack Playa el 26 de diciembre de 2013. El estanque en el tercio sur de la playa tiene un par de pulgadas (unos pocos cm) de profundidad.

Crédito: Mike Hartmann

Una serie de tormentas de invierno húmedas crearon las condiciones perfectas desde diciembre de 2013 hasta febrero de 2014. Cientos de rocas se deslizaron por Racetrack Playa cinco veces en 10 semanas.

"Básicamente, las rocas se mueven durante aproximadamente un minuto en un millón de minutos", dijo Lorenz a WordsSideKick.com. "Tienes que estar allí en el momento adecuado, y el momento adecuado suele ser uno de los momentos menos hospitalarios".

Pasion de playa

Para llegar al Hipódromo, Playa requiere un viaje desafiante por un camino de grava de 28 millas. La lejanía nunca ha disuadido a nadie obsesionado con resolver el enigma de las rocas. Los primeros experimentos aquí comenzaron en la década de 1940 y nunca se han detenido. [Infierno en la Tierra: Tour de la imagen del Valle de la Muerte]

Hace unos años, dos primos de California que crecieron enamorados del desierto decidieron abordar el problema de Racetrack Playa. Richard Norris es el biólogo y Jim Norris es el ingeniero. Se obtuvieron permisos raros del Servicio de Parques Nacionales para instalar equipos y sensores en Racetrack Playa.

"Es casi la forma más pura de hacer ciencia, por el bien del descubrimiento, y no porque su reputación está vinculada a ella", dijo Richard Norris.

En el invierno de 2011, con la ayuda de familiares y amigos, el clan Norris arrastró 15 rocas importadas con unidades de GPS activadas por movimiento construidas por Jim Norris en Racetrack Playa. (El Servicio de Parques no quería que se perturbaran las rocas naturales). También instalaron una estación meteorológica para rastrear ráfagas de viento.

Esperaron a que las rocas se movieran, pero nunca hubo agua.

Dos años más tarde, Lorenz, el científico planetario, vio la estación meteorológica y localizó al equipo en una reunión de investigación celebrada en el Valle de la Muerte en noviembre de 2013. El grupo Norris fue fácil de encontrar: tenían camisetas a juego con "Slithering Stones Iniciativa de Investigación ". Sobre las cervezas, los investigadores decidieron unir fuerzas.

Lorenz ha estado investigando las piedras de navegación desde 2006. Llegó al Valle de la Muerte para estudiar a los demonios del polvo como un análogo de las condiciones en Marte, pero también se sintió fascinado por el Hipódromo de Playa.

Lugar exacto, momento exacto

En diciembre de 2013, el equipo ganó el premio gordo. Descubrieron que la playa estaba cubierta de agua a tres pulgadas (7 cm) de profundidad. Durante la noche, el estanque se congeló y cuando el sol salió a la mañana siguiente y rompió el hielo, las rocas zarparon. Todo fue captado en cámara.

Cientos de rocas estaban en movimiento, dijo Norris. "El hielo solo crepitaba y explotaba y hacía todos estos ruidos en la playa".

Una roca montada en un GPS deja un rastro en el Racetrack Playa

Una roca montada en un GPS deja un rastro en el Racetrack Playa

Crédito: Mike Hartmann

Algunas rocas se movieron en concierto, a pesar de que estaban a cientos de pies de distancia, mientras que otras se arrastraban independientemente. Las rocas se arrastraban a unos pocos centímetros por segundo (2 a 6 metros por minuto), empujadas por los vientos a aproximadamente 10 mph (16 km / h). El arrastramiento apenas podía ser detectado a distancia. [Las rocas más famosas del mundo]

Las rocas viajaron más de 200 pies (60 m) y se mantuvieron en movimiento durante unos segundos a 16 minutos. A menudo se movían más de una vez antes de llegar a su lugar de descanso final. Por sí mismo, el hielo tallado surcos que se asemejan a los senderos sin rocas. Los restos fueron volados en pilas destrozadas en la lejana orilla de la playa.

Al encontrarse al final de un enigma, tanto Norris como Lorenz dijeron que estaban convencidos de que el trabajo de detectives aún no había terminado. Por ejemplo, nadie vio cómo las gigantescas rocas de playa se movían una pulgada, por lo que podría haber otro proceso en las rocas más grandes.

"Sé que hay personas a quienes les gusta el misterio y probablemente se sentirán un poco decepcionados de que lo hayamos resuelto", dijo Norris. "Es un proceso fascinante, y en muchos aspectos espero que haya más por descubrir. Nunca digas nunca".

Nota del editor: Esta historia fue actualizada para corregir la velocidad de la roca y el viento.

Email Becky Oskin o seguirla @beckyoskin. Síguenos @wordssidekick, Facebook & Google+. Artículo original sobre Ciencia viva.


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