Los Volcanes Ocultos Derriten Los Glaciares Antárticos Desde Abajo

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Los volcanes bajo el hielo en la antártida parecen contribuir a la fusión de los glaciares.

Actualizado a las 4:10 p.m. ET

La Antártida es una tierra de hielo. Pero bucee por debajo de la capa de hielo de la Antártida Occidental, y también encontrará fuego, en forma de volcanes subglaciales.

Ahora, un nuevo estudio encuentra que estos volcanes subglaciales y otros "puntos calientes" geotérmicos están contribuyendo a la fusión del glaciar Thwaites, un importante río de hielo que fluye hacia la Bahía de la Isla de Pino de la Antártida. Las áreas del glaciar que se encuentran cerca de las características geológicas que se consideran volcánicas se están derritiendo más rápido que las regiones más alejadas de los hotspots, dijo Dustin Schroeder, autor principal del estudio y geofísico en la Universidad de Texas en Austin.

Esta fusión podría afectar significativamente la pérdida de hielo en la Antártida Occidental, un área que está perdiendo hielo rápidamente.

"No es solo el hecho de que se está derritiendo el agua, y que el agua está saliendo", dijo Schroeder a WordsSideKick.com. "Es cómo eso afecta el flujo y la estabilidad del hielo". [Imágenes: ver un glaciar antártico parir un iceberg]

Calor antártico

Los investigadores han sabido por mucho tiempo que los volcanes se esconden bajo el hielo de la Antártida Occidental. Esta es una región sísmicamente activa, donde el este y el oeste de la Antártida se están separando. En 2013, un equipo de científicos incluso encontró un nuevo volcán debajo de la capa de hielo de la Antártida Occidental.

La Antártida occidental también está sufriendo una hemorragia debido al cambio climático, y estudios recientes han sugerido que no hay manera de revertir la retirada de los glaciares de la Antártida Occidental. Sin embargo, el momento de este retiro aún está en duda, dijo Schroeder: podría llevar cientos de años, o miles. Es importante entender cuál, dado que el agua de deshielo de la capa de hielo de la Antártida Occidental contribuye directamente al aumento del nivel del mar.

Los científicos usan modelos informáticos para tratar de predecir el futuro de la capa de hielo, pero su falta de comprensión de la energía geotérmica subglacial ha sido una brecha evidente en estos modelos. La medición de la actividad geotérmica debajo de la capa de hielo es tan difícil que los investigadores generalmente ingresan una estimación uniforme de las contribuciones del calor geotérmico a la fusión, dijo Schroeder.

Por supuesto, el volcanismo no es uniforme. Los puntos calientes geotérmicos sin duda influyen en la fusión más en algunas áreas que en otras.

"Es el ambiente térmico más complejo que pueda imaginar", dijo el coautor del estudio Don Blankenship, geofísico de UT Austin, en un comunicado. "Y luego, dejas caer la capa de hielo más crítico e inestable del planeta Tierra en medio de esto, y luego intentas modelarlo. Es prácticamente imposible".

Puntos calientes de fusión

Para desentrañar la complejidad, los investigadores desarrollaron un estudio previo que publicaron en 2013 que trazó un mapa del sistema de canales que fluye por debajo del glaciar Thwaites, un glaciar de flujo rápido que los científicos dicen que es vulnerable al calentamiento global.

Usando datos de radares aéreos, los investigadores pudieron averiguar dónde estaban estas corrientes subglaciales demasiado llenas para ser explicadas por el flujo desde aguas arriba. Las corrientes hinchadas revelaron manchas de fusión inusualmente alta, dijo Schroeder. Luego, los investigadores revisaron la geología subglacial en la región y encontraron que los puntos de fusión rápida se agruparon de manera desproporcionada cerca de los volcanes antárticos occidentales confirmados, los volcanes sospechosos u otros puntos de acceso presumibles.

"Hay un patrón de puntos de acceso", dijo Schroeder. "Uno de ellos está al lado del Monte Takahe, que es un volcán que realmente sobresale de la capa de hielo".

El flujo de calor promedio mínimo debajo del glaciar Thwaites es de 114 milivatios por metro cuadrado (o por aproximadamente 10 pies cuadrados), con algunas áreas que emiten 200 milivatios por metro cuadrado o más, informan los investigadores hoy (9 de junio) en la revista Proceedings of the National Academia de Ciencias. (Un milivatio es una milésima de vatio). En comparación, dijo Schroeder, el flujo de calor promedio del resto de los continentes es de 65 milivatios por metro cuadrado.

"Hace bastante calor para los estándares continentales", dijo.

El derretimiento adicional causado por los volcanes subglaciales podría lubricar la capa de hielo desde abajo, acelerando su flujo hacia el mar, dijo Schroeder. Para comprender cuánto contribuye el derretimiento volcánico a este flujo, y lo que eso significa para el futuro de la capa de hielo de la Antártida Occidental, los glaciólogos y los científicos del clima deberán incluir los nuevos descubrimientos más detallados en sus modelos. Schroeder y sus colegas también planean ampliar su estudio a otros glaciares en la región.

"En cualquier lugar de la capa de hielo de la Antártida Occidental será candidato a áreas de alto derretimiento", dijo. "Y tenemos datos de radar que cubren gran parte de eso".

Nota del editor: Este artículo se actualizó para reflejar el hecho de que en el estudio se utilizaron datos aéreos, no información satelital.

Sigue a Stephanie Pappas en Gorjeo y Google+. Síguenos @wordssidekick, Facebook & Google+. Artículo original en WordsSideKick.com.


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