Similitud Oculta Encontrada Entre Murciélagos Y Delfines

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Los murciélagos y los delfines pueden vivir vidas muy diferentes, pero ambos evolucionaron por ecolocalización, lo que significa que se parecen entre sí genéticamente, un ejemplo de evolución convergente, dicen los científicos.

Los murciélagos y los delfines pueden vivir en mundos radicalmente diferentes, pero el hecho de que ambos hayan desarrollado un tipo de sonar significa que se parecen genéticamente entre sí, según los investigadores.

Cuando diferentes especies viven vidas similares, pueden desarrollar rasgos similares, un fenómeno conocido como evolución convergente. Por ejemplo, los delfines, los tiburones y los gigantes marinos extintos conocidos como ictiosaurios difieren entre sí en gran medida en su origen: los delfines son mamíferos, los tiburones son peces y los ictiosaurios son reptiles. Sin embargo, evolucionaron con formas corporales muy similares que les ayudan a vivir vidas rápidas en el agua: formas aerodinámicas, aletas dorsales estabilizadoras y colas en forma de media luna para viajar a grandes velocidades en largas distancias.

Recientemente, los científicos encontraron indicios de que la evolución convergente hizo que las especies se parecieran entre sí, no solo a nivel físico, sino también genético. Para descubrir cuán grande fue este efecto, los investigadores analizaron genes en animales que desarrollaron de forma independiente la ecolocación, la capacidad de escanear el mundo utilizando el sonido.

La ecolocación es un rasgo físico complejo que implica la generación y recepción de pulsos ultrasónicos, así como la actividad cerebral para procesar estas señales. Esta versión biológica del sonar evolucionó por separado en murciélagos y delfines, ayudando a estos animales a cazar presas y evitar obstáculos. [Deep Divers: Una galería de delfines]

Los científicos analizaron más de 2,300 genes en 22 mamíferos. Estos incluyen el delfín nariz de botella, cuatro especies de murciélagos ecolocalizadores, como el murciélago falso vampiro mayor y el murciélago bigote parnell, y dos especies de murciélagos no coloollantes, el gran zorro volador y el murciélago frutero de color paja.

Los investigadores descubrieron firmas genéticas consistentes con la convergencia en casi 200 regiones genómicas cuando se trataba de delfines y murciélagos ecolocalizadores. Muchos de estos genes están relacionados con la audición o la sordera. Estas similitudes no se observaron con animales no ecolocalizadores.

"No esperábamos ver más de tal vez la convergencia de 10 a 30 genes, probablemente principalmente relacionados con la audición", dijo a WordsSideKick.com el investigador Joe Parker, un biólogo evolutivo de la Universidad Queen Mary de Londres. "En cambio, pudimos detectar muchas veces ese número".

Inesperadamente, los investigadores también encontraron convergencia en muchos genes relacionados con la visión. Esto tiene sentido, dado que los murciélagos y los delfines suelen estar activos en condiciones de poca luz.

"La selección natural puede ser una fuerza muy poderosa para moldear secuencias genéticas, y los resultados de ese proceso pueden ser muy similares, incluso en organismos no relacionados", dijo Parker.

Las investigaciones futuras pueden examinar otros rasgos convergentes, como los tipos especializados de digestión, el comportamiento social "y, de manera más tentadora, la inteligencia potencialmente avanzada", dijo Parker.

Los científicos detallaron sus hallazgos en línea el 4 de septiembre en la revista Nature.

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