Canales Ocultos Debajo De La Antártida Oriental Podrían Causar Derretimiento Masivo

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Dos valles debajo del glaciar totten en el este de la antártida pueden dejar entrar agua cálida del océano que está derritiendo la plataforma de hielo del glaciar.

Según un estudio reciente, un glaciar del tamaño de California en el este de la Antártida está en peligro de derretirse, lo que podría provocar un deshielo extremo que aumenta los niveles del mar en alrededor de 11,5 pies (3,5 metros) en todo el mundo.

Los investigadores han encontrado dos canales de fondo marino debajo de la plataforma de hielo flotante del glaciar Totten en la Antártida oriental. Los científicos dijeron que los canales pueden permitir que las aguas más cálidas cercanas al glaciar entren por debajo de la plataforma de hielo flotante, causando el rápido adelgazamiento de la plataforma de hielo observada hasta la fecha.

A medida que la capa de hielo se adelgaza, el punto donde el glaciar comienza a flotar se retirará, elevará el nivel del mar y expondrá más hielo al océano, dijo el autor principal del estudio, Jamin Greenbaum, candidato a doctorado en la Universidad de Texas en el Instituto de Austin. para la geofísica. [Desapareciendo glaciares: vea imágenes impactantes del hielo derretido de la Tierra]

La capa de hielo de la Antártida oriental es el cuerpo de hielo más grande del mundo. "Es más grande que la Antártida occidental, es más grande que Groenlandia, es enorme", dijo Greenbaum a WordsSideKick.com. Y "dentro de la capa de hielo de la Antártida oriental, el glaciar Totten es el glaciar que adelgaza más rápidamente. Su vulnerabilidad a las aguas cálidas profundas, que identificamos, es la explicación más probable para su comportamiento [adelgazamiento]".

Los científicos una vez pensaron que una cordillera submarina en la Antártida Oriental protegía la plataforma de hielo de las aguas cálidas, pero el nuevo estudio muestra lo contrario.

Un mapa que muestra las dos puertas de enlace (flechas naranjas) que permiten el agua caliente debajo de la plataforma de hielo del Glaciar Totten de la Antártida Oriental. La flecha sólida muestra la más profunda de las dos puertas de enlace.

Un mapa que muestra las dos puertas de enlace (flechas naranjas) que permiten el agua caliente debajo de la plataforma de hielo del Glaciar Totten de la Antártida Oriental. La flecha sólida muestra la más profunda de las dos puertas de enlace.

Crédito: Jamin Greenbaum

"Este estudio en realidad muestra que hay agujeros en la cresta, que el agua caliente puede atravesar, [ir] a la plataforma de hielo y derretirla desde abajo", dijo Peter Fretwell, un científico de información geográfica del British Antarctic Survey, que estaba No participa en el estudio. Fretwell escribió un artículo de opinión en la revista Nature Geoscience sobre los nuevos hallazgos.

Investigadores de estudios anteriores han encontrado agua profunda y cálida en el océano que rodea el glaciar, pero esta es la primera evidencia de que podría comprometer la plataforma de hielo en sí., Según los investigadores, la plataforma de hielo de Totten Glacier se está adelgazando en unos 33 pies (10 m) al año, probablemente porque el agua tibia se está derritiendo por debajo. Y si el hielo que fluye a través del glaciar se derrite, será el equivalente a la fusión completa de la capa de hielo de la Antártida Occidental, hallaron los investigadores.

A menos que la nieve supere la fusión costera, la pérdida del glaciar Totten en el océano pronto será irreversible, dijeron los investigadores, un equipo internacional de Estados Unidos, Australia, el Reino Unido y Francia.

Medidas de la plataforma de hielo

La mayoría de las investigaciones antárticas se han centrado en la capa de hielo antártica occidental más pequeña, una masa que pierde más de 36 millas cúbicas (150 km cúbicos) de hielo al año. Pero cuando los datos satelitales mostraron que el glaciar Totten se estaba adelgazando, los investigadores decidieron investigar.

Volaron sobre el glaciar, incluida la plataforma de hielo, que mide aproximadamente 90 millas por 22 millas (unos 145 km por 35 km), por lo que pudieron cartografiar la profundidad del hielo y la topografía. Su avión estaba equipado con un radar para medir el espesor del hielo, láseres para mapear la forma y elevación del hielo y herramientas para detectar la gravedad de la Tierra y las intensidades del campo magnético, que pueden inferir la forma del fondo marino.

Después de ensamblar el mapa, los investigadores descubrieron dos canales debajo del glaciar. Estos canales, o valles, pueden permitir que el agua tibia del océano llegue a la parte inferior de la plataforma de hielo, dijeron.

Puede parecer contrario a la intuición que el agua caliente se asiente a esta profundidad, pero la sal marina la hace densa y pesada, dijo Greenbaum. Los investigadores agregaron que el agua profunda y cálida del océano también está derritiendo la capa de hielo de la Antártida Occidental. Pero no está claro cuánto tiempo puede durar el derretimiento del glaciar Totten. Al igual que su primo occidental, el colapso del glaciar Totten podría tomar siglos, aumentando continuamente los niveles del océano a medida que el hielo se derrite, dijeron.

El avión que los investigadores sobrevolaron el este de la Antártida para mapear el glaciar Totten.

El avión que los investigadores sobrevolaron el este de la Antártida para mapear el glaciar Totten.

Crédito: Chad Greene

Sin embargo, a pesar de los mapas detallados, los investigadores aún necesitan evidencia que demuestre que el agua caliente está derritiendo la plataforma de hielo del glaciar Totten, dijo Eric Rignot, profesor de ciencias físicas y de la tierra en la Universidad de California, Irvine, quien no participó en la investigación. el estudio. [Ver una guía de la Antártida (infografía)]

"Hasta que tengamos datos oceanográficos, lo que demuestra que efectivamente hay agua caliente que viene de esa manera, sigue siendo una hipótesis", dijo Rignot.

Dichos datos incluirían mediciones de la salinidad y la temperatura del agua en el área, que podrían mostrar si el agua caliente está siguiendo el canal, o canal, en la base del glaciar, dijo.

"Pero el escenario está listo", dijo Rignot. "Tienes un glaciar submarino y un abrevadero profundo. El agua caliente no está muy lejos de esa región frontal y hemos visto algunos cambios en los glaciares que sugieren que algo está sucediendo en su base".

Los investigadores del estudio estuvieron de acuerdo y dijeron que otros científicos ya están investigando la temperatura del agua cerca de los canales. En el futuro, los robots submarinos podrán investigar los canales y la temperatura del agua que fluye a través de ellos, dijo Greenbaum.

Aunque la investigación se ha centrado históricamente en la Antártida Occidental, "no se puede ignorar la Antártida Oriental", dijo Greenbaum. "Realmente necesitamos entender la física detrás de estos cambios para poder tener predicciones precisas del cambio en el nivel del mar para los próximos 100 a 1,000 años".

El estudio fue publicado el lunes (16 de marzo) en la revista Nature Geoscience.

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