He Aquí Por Qué Hay Cientos De Pingüinos Momificados En La Antártida

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Cientos de pingüinos murieron (se momificaron después) en dos eventos separados en los últimos 1,000 años. Esto es lo que probablemente mató a los animales.

Los cuerpos de cientos de pingüinos momificados en la Antártida no son un signo de una enfermedad antigua que barrió el continente helado, ni son los restos de una masacre de pingüinos por un depredador voraz.

Más bien, estos pingüinos, que fueron momificados por el ambiente frío y seco de la Antártida, probablemente murieron a causa del clima en el extremo opuesto del espectro: dos eventos extremadamente lluviosos y nevados que ocurrieron en los últimos 1,000 años, según un estudio reciente.

"Es bastante probable que el calentamiento global provoque un aumento de las precipitaciones, lo que llevó a la tragedia", dijo el investigador principal del estudio, Liguang Sun, profesor de ciencias de la Tierra en el Instituto de Medio Ambiente Polar de la Universidad de Ciencia y Tecnología de China. [Fotos de pollito encantador: Pingüinos bebé de la Antártida]

El equipo de investigación se encontró con los restos de las "momias preservadas y deshidratadas", muchos de ellos pollitos, en la península larga de la Antártida Oriental en 2016.

En realidad, es común encontrar los restos de pingüinos Adelia muertos (Pygoscelis adeliae), incluyendo sus plumas y huesos, en la Antártida, dijo Sun. "Pero es muy raro encontrar tantos pingüinos momificados, especialmente pollitos momificados", dijo Sun a WordsSideKick.com en un correo electrónico.

El cuerpo de 750 años de un pingüino momificado de la Antártida.

El cuerpo de 750 años de un pingüino momificado de la Antártida.

Crédito: Yuesong Gao / Instituto de Medio Ambiente Polar

La datación por radiocarbono reveló que estos pingüinos murieron gradualmente a lo largo de décadas, y esto sucedió en dos períodos diferentes, que datan de aproximadamente 750 y 200 años atrás. Después de estudiar los sedimentos depositados alrededor de las momias, que incluían caca de pingüinos y materiales de anidación, los investigadores concluyeron que los "eventos climáticos extremos" que se prolongaron durante varias décadas llevaron a la muerte de estos pingüinos.

Además, los investigadores descubrieron pruebas que indican que las inundaciones causadas por la fuerte precipitación habían llevado los cuerpos de los pingüinos, así como el sedimento circundante, cuesta abajo.

Los pingüinos supervivientes abandonaron posteriormente el área de anidación, como lo demuestra la pequeña cantidad de sedimento que se depositó después de las bajas masivas, dijeron los investigadores.

Predicciones pinguino

Aprender cómo les fue a los pingüinos durante los eventos climáticos extremos puede ayudar a los investigadores a predecir lo que podría suceder con estas aves en el futuro, dijeron los investigadores, que incluían científicos de China y Australia. Y estos eventos no dan mucho motivo para el optimismo.

"En general, se cree que la tendencia actual del calentamiento global continuará o incluso empeorará", dijo Sun. Según dijo, a medida que el cambio climático provocado por el hombre calienta el planeta, la Antártida verá más lluvia y nieve, lo que probablemente "aumentará la posibilidad de una muerte tan masiva" entre las poblaciones de pingüinos.

Los pingüinos Adelia son nativos de la Antártida, donde actualmente tienen alrededor de 250 sitios de reproducción, dijeron los investigadores. La Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN) enumera a las aves como una especie de "menor preocupación", lo que significa que actualmente no están amenazadas o en peligro, pero los fenómenos meteorológicos extremos podrían poner a las aves en peligro, dijeron los investigadores.

Además de las cuentas históricas, la evidencia actual muestra que el aumento de la lluvia y la nieve pueden ser letales para los polluelos de pingüinos. Por ejemplo, durante la temporada de reproducción 2013-2014, "el 100 por ciento de los pollos de unos 34,000 pingüinos reproductores murieron durante tres eventos de lluvias incesantes y nevadas continuas", escribieron los investigadores en el estudio.

Los pollitos tienen problemas para sobrevivir a la lluvia y la nieve extremas, porque los jóvenes aún tienen que cultivar el plumaje impermeable, lo que significa que pueden morir de hipotermia después de mojarse y enfriarse. Además, las nevadas masivas pueden dificultar a los adultos reproductores encontrar guijarros para sus nidos, así como lugares sin nieve para poner sus huevos. Según los investigadores, la nieve puede ser peligrosa para incubar pollos que aún no se han incubado, ya que derretir la nieve puede ahogar los huevos y hacer que los pollos tengan un menor peso al nacer.

Para evitar estas muertes masivas de pingüinos, "la humanidad necesita hacer más y frenar la tendencia actual del calentamiento global", dijo Sun.

El estudio fue publicado en línea el 28 de agosto en el Journal of Geophysical Research.

Artículo original en WordsSideKick.com.


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