Aquí Vienen Los Globos De Macy, Ahí Va Nuestro Helio?

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Avanza y disfruta de los globos del desfile del día de acción de gracias de macy's sin preocuparte por desperdiciar el helio de la tierra; hay mucho de sobra.

En el Día de Acción de Gracias, enormes globos de personajes populares de caricaturas, cómics y programas de televisión y películas animadas hacen su tan esperada aparición en una majestuosa procesión por las avenidas de la Ciudad de Nueva York, parte del tradicional Desfile del Día de Acción de Gracias de Macy's, ahora en su 91º año.

El helio es lo que mantiene a estos globos en alto: aproximadamente 300,000 pies cúbicos (8,495 metros cúbicos) de helio, informó WordsSideKick.com, que es aproximadamente el mismo volumen que tres piscinas y media de tamaño olímpico.

¿Es este un uso frívolo de un recurso limitado? El suministro de helio de la Tierra es finito y ha estado disminuyendo durante décadas, con una escasez reportada en los últimos años. Sin embargo, los expertos le dijeron recientemente a WordsSideKick.com que las descripciones de las carencias de helio pueden haber sido, por falta de una palabra mejor, infladas en exceso. [Más allá de los globos: 8 datos inusuales sobre el helio]

La mayor parte del helio en la Tierra se origina en depósitos de gas natural (el helio se produce como un subproducto del gas natural). Los depósitos más grandes se encuentran en los Estados Unidos, Argelia y Qatar, John Hamak, un ingeniero de petróleo líder con Helium Resources en la La Oficina de Administración de Tierras de EE. UU. (BLM), dijo a WordsSideKick.com.

Los Estados Unidos también mantienen una Reserva Federal de Helio, que se estableció en la década de 1960, explicó Hamak. Durante aproximadamente una década, el gobierno adquirió excedentes de helio de las empresas privadas para el almacenamiento en la reserva, lo que finalmente acumuló tanto que el programa se detuvo. En 2005, la reserva comenzó a vender su helio almacenado, dijo Hamak.

Levantamiento y enfriamiento

En general, los recursos y reservas de helio de EE. UU. Albergan aproximadamente 744 mil millones de pies cúbicos (21 mil millones de metros cúbicos) de gas, según un informe publicado en enero por el Servicio Geológico de EE. UU. (USGS). Las reservas y los recursos en el resto del mundo representan un billón de pies cúbicos (31 mil millones de metros cúbicos) adicionales de helio, informó el USGS.

¿Y cuánto de ese helio se consume por año? En 2016, el consumo de helio en los Estados Unidos fue de alrededor de 1.700 millones de pies cúbicos (47 millones de metros cúbicos). Según el informe del USGS, solo alrededor del 17 por ciento de ese helio fue designado como "gas de elevación", lo que es posible gracias a la densidad excepcionalmente baja del helio. Ese porcentaje incluye el uso de hinchables como globos meteorológicos, globos para los exploradores militares y globos encontrados en el desfile de Macy's.

El helio que se usa para inflar los globos de Macy's representa solo una pequeña fracción de la cantidad producida en los EE. UU. Cada año.

El helio que se usa para inflar los globos de Macy's representa solo una pequeña fracción de la cantidad producida en los EE. UU. Cada año.

Crédito: Macy's, Inc.

El helio también tiene los puntos de fusión y ebullición más bajos de cualquier elemento, y puede crear ambientes fríos, por lo que se usa frecuentemente en criogenia, para enfriar fibra óptica en cables de redes de computadoras y para refrigerar superconductores en maquinaria de resonancia magnética (MRI), Hamak le dijo a WordsSideKick.com. Como el helio no reacciona con nada, también puede crear entornos seguros e inertes para trabajos potencialmente volátiles, como en la soldadura submarina o para probar los tanques de combustible de los vuelos espaciales, dijo. [¿Por qué el helio afecta tu voz?]

Oferta y demanda

El helio es un recurso finito: no se puede reproducir químicamente, y lo que tenemos en la Tierra es el resultado de miles de millones de años de deterioro radioactivo. Esto ha aumentado la preocupación de que el desperdicio y el uso generalizado del gas consumirían rápidamente todo el helio que hay, y en 2010, los informes insinuaron que el suministro mundial de helio podría agotarse en 2035.

En áreas volcánicas como el Valle del Rift de Tanzania, el helio atrapado puede filtrarse a través de las debilidades en la corteza y crecer a través de aguas termales, como la de esta foto.

En áreas volcánicas como el Valle del Rift de Tanzania, el helio atrapado puede filtrarse a través de las debilidades en la corteza y crecer a través de aguas termales, como la de esta foto.

Crédito: Peter Barry

Con más computadoras y teléfonos inteligentes producidos cada año, la demanda de helio (que se usa para proteger los discos duros y fabricar chips semiconductores) es mayor que nunca, pero ¿es eso suficiente para crear una escasez? No del todo, dijo Hamak.

"La escasez de la primera parte de esta década fue causada por una combinación de eventos", explicó Hamak. La inestabilidad política en el Medio Oriente fue en parte responsable, interrumpiendo la producción y exportación de helio extraído del gas natural. Al mismo tiempo, no se estaba procesando suficiente helio en los EE. UU. Para satisfacer las crecientes demandas, lo que llevó a los funcionarios del gobierno a recurrir más a la reserva federal a medida que los fabricantes se apresuraban a ponerse al día, dijo.

Pero en unos pocos años, una nueva planta de gas natural estaba en funcionamiento en Qatar, que no solo se hizo cargo de la escasez de helio, sino que también inició un breve período de exceso de oferta, dijo Hamak.

Desafortunadamente, podría ocurrir otra escasez en cualquier momento: hubo una breve escasez de helio durante el verano pasado, cuando Arabia Saudita y otros países bloquearon las exportaciones de Qatar, pero el pronóstico a largo plazo para el helio sigue siendo positivo, agregó.

"Hay amplias reservas en los EE. UU. Y en todo el mundo, por lo que no diría que nos agotaríamos necesariamente. Es solo una cuestión de cuándo se interrumpe un suministro, por una planta en declive o por disturbios políticos". Hamak le dijo a WordsSideKick.com.

Y, resulta que hay más helio en la Tierra del que se estimaba hace una década. Los depósitos subterráneos de gas encontrados en 2016 en la región del Valle del Rift de África del Este de Tanzania se pensaron que tenían aproximadamente 54 mil millones de pies cúbicos (1,5 mil millones de metros cúbicos) de helio.Pero esa estimación se revisó posteriormente para abarcar una reserva de casi el doble de ese tamaño, que contiene aproximadamente 98.6 mil millones de pies cúbicos (2.8 mil millones de metros cúbicos) de gas de helio.

Lo que significa que los buscadores de globos de Acción de Gracias en Macy's no necesitarán retirar sus versiones gigantes e inflables de Charlie Brown, SpongeBob y Spider-Man por el momento.

Artículo original sobre Ciencia viva.


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