Cueva Hawaiana Revela Secretos Antiguos

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Desde el momento en que lo vimos, sabíamos que el lugar tenía muchos grandes secretos.

Desde el momento en que lo vimos, sabíamos que el lugar tenía muchos grandes secretos. Habíamos estado buscando nuevos sitios de fósiles en el lado sur de la isla hawaiana de Kauai en 1992 con nuestros colegas, Helen F. James y Storrs L. Olson de la Smithsonian Institution en Washington, DC, junto con sus hijos, Travis y Sydney., y la nuestra propia, Mara y Alec.

Y lo que encontramos fue una cueva, una vez un campo de dunas del Pleistoceno, y más tarde un pozo con potes de decapado, que puede ser el sitio de fósiles más rico de las islas de Hawai, quizás en toda la región de las islas del Pacífico.

Dieciséis años después de nuestro descubrimiento, hemos excavado semillas, polen, artefactos polinesios, miles de huesos de aves y peces, y más de este montón de sedimentos de media hectárea que abarcan muchos milenios. El sitio ha revelado algunos de los secretos guardados durante mucho tiempo de la isla, contando la época en que los animales terrestres más grandes aquí eran aves acuáticas no voladoras, como el moa nalo de mandíbula de tortuga (Chelychelynechen quassus). Además, documenta los grandes cambios que ocurrieron cuando los primeros polinesios, y luego los europeos, los estadounidenses y los asiáticos, llegaron con barcos cargados de especies exóticas invasoras.

Los primeros barcos comenzaron a llegar hace aproximadamente mil años, iniciando la primera de las tres etapas de extinción en Kauai. En la primera etapa, los polinesios probablemente cazaron las grandes aves no voladoras, mientras que las ratas, los pollos y los cerdos pequeños interrumpieron sus nidos restantes. Más tarde, pero antes de que el capitán Cook llegara en 1778, la agricultura de una creciente población hawaiana eliminó más especies. Finalmente, los europeos llegaron y trajeron cabras y otros animales que terminaron el trabajo.

En el 2000, aprendimos el nombre perdido de la cueva del siglo XIX, Makauwahi, gracias a un arqueólogo local, William K. "Pila" Kikuchi, quien recuperó el nombre de un ensayo escrito por un estudiante de secundaria hace más de un siglo.. Significa algo así como "ojo de humo". Eso pudo haber sido en referencia a Keahikuni, un adivino nativo de mediados del siglo XIX que leyó el futuro en espirales de humo que se alzaban del sumidero.

La historia tocó un acorde resonante, ya que habíamos empezado a pensar en la Cueva de Makauwahi como un preservador del futuro, al menos tanto como el pasado. En 2004, los propietarios, Grove Farm Company, nos otorgaron un contrato de arrendamiento en la propiedad de la cueva, incluidos los diecisiete acres de dunas, humedales y tierras de cultivo abandonadas. Usando los fósiles como guía, nos propusimos suprimir las plantas introducidas en los últimos dos siglos y favorecer a las que evolucionaron aquí o fueron traídas de otras islas del Pacífico por los primeros habitantes humanos.

La parcela de tierra más inusual se encuentra en varios acres de matorral que se usaba antes para el cultivo de caña y maíz. Después de solo tres años de rehabilitación, casi cien especies de árboles nativos y polinesios, arbustos y cubiertas del suelo están prosperando. Plantado por voluntarios, incluidas algunas de las mismas personas que nos ayudaron a tamizar los fósiles de los sedimentos de la cueva, y la ansiosa asistencia de cientos de escolares de todo Kauai, el nuevo bosque ha florecido más allá de todas las expectativas.

¡Miles de acres de tierras de cultivo abandonadas en todas las islas de Hawai podrían cultivar plantas nativas tan bien como esto!

Desafortunadamente, muchos de los animales que desaparecieron de Kauai eran únicos en la isla. Pero incluso si no podemos tener aves acuáticas gigantes, no voladoras, podemos hacer que el área sea más atractiva para las especies supervivientes de aves, animales e insectos que son indígenas de la isla. De esta manera y de otras, nos gustaría pensar que podemos ser un poco como el viejo Keahikuni el Adivino para contar el futuro. Aquí en Makauwahi, que nos ha dado un sentido tan poderoso del pasado, podemos encontrar un futuro mejor para un mundo isleño que casi se perdió.

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David A. Burney y Lida Pigott Burney viven en Kauai. David es Director de Conservación en el Jardín Botánico Tropical Nacional, y Lida administra la Reserva de Cuevas de Makauwahi.


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