Desastre De Hanford: ¿Qué Le Sucede A Alguien Que Está Expuesto Al Plutonio?

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Una liberación de plutonio radiactivo puede ser muy mortal para las personas.

Recientemente se dijo a los trabajadores de un sitio de desechos nucleares en el estado de Washington que se acurrucaran en el lugar después de que colapsara un túnel en la planta de acabado nuclear, informaron fuentes de noticias ayer (9 de mayo).

Se informó a los trabajadores del sitio nuclear de Hanford que debían evacuar o refugiarse en el lugar y evitar comer o beber algo después de que el túnel colapsara, según el Yakima Herald. El Departamento de Energía de los Estados Unidos activó un Centro de Operaciones de Emergencia para enfrentar el desastre.

El túnel formaba parte de la instalación de extracción de plutonio y uranio (PUREX) que, según se dice, tiene una gran cantidad de desechos radiactivos, incluidos los vagones de ferrocarril utilizados para transportar barras de combustible nuclear gastado, informó la agencia de noticias AFP. Al menos algunos de los residuos radiactivos en la instalación de Hanford contienen plutonio y uranio radioactivos, según el DOE, aunque al menos parte de ellos también son "lodos" radioactivos compuestos de una mezcla de sustancias radiactivas. En este momento, las autoridades no han revelado si se han liberado sustancias radiactivas o si las personas han estado expuestas a alguno de estos contaminantes. [Imágenes: Chernobyl, congelado en el tiempo]

Pero si las personas estuvieran realmente expuestas a los desechos radiactivos que contienen plutonio y uranio, ¿qué riesgos para la salud enfrentarían? ¿Y cómo pueden las personas minimizar su riesgo de exposición?

Plutonio radioactivo y uranio.

Todo material radiactivo, ya que se descompone, puede causar daño. Como los isótopos radiactivos inestables, o las versiones de un elemento con diferentes pesos moleculares, se desintegran en versiones ligeramente más estables, liberan energía. Esta energía adicional puede matar directamente las células o dañar el ADN de una célula, lo que alimenta mutaciones que pueden conducir al cáncer.

El plutonio, una de las sustancias radiactivas que pueden estar presentes en el sitio de Hanford, tiene una vida media de 24,000 años, lo que significa que ese es el tiempo que tarda la mitad del material en descomponerse en sustancias más estables. Como tal, se adhiere al medio ambiente y al cuerpo durante mucho tiempo.

La exposición al plutonio puede ser muy mortal para los seres vivos. Un estudio de 2011 en la revista Nature Chemical Biology encontró que las células de la glándula suprarrenal de la rata transportaban el plutonio a las células; el plutonio entró en las células del cuerpo en gran medida tomando el lugar natural del hierro en los receptores. Ese estudio encontró que el plutonio también puede persistir preferentemente en el hígado y las células sanguíneas, y filtra la radiación alfa (dos protones y neutrones unidos). Cuando se inhala, el plutonio también puede causar cáncer de pulmón.

Sin embargo, dado que el cuerpo humano aún prefiere ligeramente el hierro al plutonio por sus procesos biológicos, esa preferencia podría proporcionar vías para tratar la exposición al plutonio, al inundar dichos receptores y evitar que las células ingieran el plutonio, señalaron los autores del estudio.

Además, un estudio realizado en 2005 en la revista Current Medicinal Chemistry encontró que existen algunos tratamientos a corto plazo para la exposición al plutonio. Los estudios realizados en los años sesenta y setenta identificaron agentes, como el dietilentriaminopentaacético, que pueden ayudar al cuerpo a eliminar el plutonio más rápido. Según el estudio, otros medicamentos, como los que se usan para tratar los trastornos del procesamiento del hierro, como la beta-talasemia o los medicamentos para fortalecer los huesos que tratan la osteoporosis, también pueden ser útiles para la exposición al plutonio.

El uranio, otro elemento radioactivo que puede estar presente en concentraciones peligrosas en el túnel PUREX, también puede tener efectos dañinos para la salud humana. Los isótopos de uranio tienen vidas medias que van desde 4.500 millones de años hasta 25.000 años.

Según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, el mayor riesgo para la salud que enfrentan las personas después de estar expuesto al uranio es el daño renal. Las personas expuestas al uranio también pueden experimentar problemas pulmonares, como tejido cicatricial (fibrosis) o enfisema (sacos de aire grandes en los pulmones). De acuerdo con los CDC, el uranio puede causar fallas en los riñones y los pulmones en dosis altas. Sin embargo, los estudios han encontrado que las personas que beben agua de pozo que contiene dosis bajas de uranio no muestran cambios marcados en la función renal.

Al igual que el plutonio, el uranio emite radiación alfa. El uranio también puede descomponerse en radón, que se ha relacionado con un mayor riesgo de cáncer en varios estudios, en particular en los mineros que están expuestos a niveles más altos de toxina.

No está claro si hay otras sustancias radiactivas en el área del sitio de Hanford, pero las formas radioactivas de yodo y cesio también pueden causar problemas como el cáncer de tiroides, informó WordsSideKick.com anteriormente.

Enfermedad de la radiación

En general, la radiación de cualquier fuente aumenta el riesgo de cáncer y el riesgo de cáncer aumenta con exposiciones más altas. Las dosis extremadamente altas de desechos radiactivos pueden inducir una condición conocida como enfermedad por radiación, en la cual el tracto gastrointestinal literalmente sangra y se desprende de su revestimiento. Durante el desastre nuclear de Chernobyl, 28 trabajadores de emergencia murieron directamente por envenenamiento por radiación en los tres meses posteriores al desastre, y las tasas de cáncer en las poblaciones cercanas aumentaron de cuatro a 10 años después del desastre, informó WordsSideKick.com.

Sin embargo, las exposiciones en desastres nucleares más recientes, como la fusión nuclear en la planta de Fukushima Daiichi, no han sido lo suficientemente altas para mostrar tasas de cáncer altamente elevadas. Por ejemplo, un trabajador japonés que estuvo expuesto a 10 rem (100 milisievert, o mSv), una medida de radiación, puede enfrentar un riesgo de cáncer de por vida que se eleva en medio por ciento, Kathryn Higley, directora del Departamento de la Universidad Estatal de Oregon. La Ingeniería Nuclear y la Física de la Salud por Radiación, dijo previamente WordsSideKick.com.Esa dosis de radiación equivale a los niveles recibidos con aproximadamente cinco tomografías computarizadas. La mayoría de las personas en los Estados Unidos reciben 0.3 rem (3 mSv) de radiación cada año de fuentes naturales, como el sol, informó WordsSideKick.com anteriormente.

Además, los estudios han encontrado tasas más bajas de cáncer en los trabajadores de plantas nucleares que en la población general, probablemente porque estos trabajadores tienden a ser más saludables que las personas de la población cercana, según un estudio de 2004 en la revista francesa Revue Epidemiological Sante Publique. Por lo tanto, desenmarañar un riesgo ligeramente elevado de cáncer debido a la exposición a la radiación de un riesgo ligeramente menor debido a hábitos más saludables podría ser complicado, anotó el estudio.

Publicado originalmente en WordsSideKick.com.


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