La Mitad De Los Gorilas De Las Tierras Bajas Occidentales Pueden Desaparecer En 2040. Aquí Es Cómo Podemos Prevenir Eso. (Op-Ed)

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Aquí es cómo podemos salvar a los grandes simios, nuestros parientes no humanos más cercanos.

Fiona Maisels y Samantha Strindberg son científicas de la conservación que trabajan con la Wildlife Conservation Society (WCS) para salvar a los grandes simios, elefantes y otros animales salvajes. Liz Williamson es becaria de la Universidad de Stirling, en Escocia, y coordinadora de autoridad de la Lista Roja de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN) para los grandes simios. Los autores contribuyeron con este artículo a WordsSideKick.com's Expert Voices: Op-Ed & Insights.

La primera vez que una de nosotras (Fiona Maisels) se encontró cara a cara con un gorila, en 1988, el animal gritó en voz alta y repetidamente cargó a unos pocos pies de ella durante media hora. Se sentía como una eternidad. La directora de la estación de investigación, Caroline Tutin, dio un sabio consejo: "Si está cargada, párese, evite el contacto visual, mantenga la calma y pretenda comer hojas hasta que el lomo plateado (hombre maduro) esté convencido de que es un visitante inofensivo y herbívoro de su hogar. "

De vuelta en el campamento, Tutin dijo: "¿Ves? No pasó nada". De hecho, fue una semana inolvidable en el Parque Nacional Lopé en Gabón, que incluyó un primer vistazo de una familia de gorilas de tierras bajas del oeste. Un gorila joven intentaba golpear su pecho como los adultos, pero aún no había aprendido el truco; ella no pudo hacer el distintivo sonido pok-pok-pok-pok, o incluso ningún sonido en absoluto. [Ver fotos de los grandes simios que viven en el bosque africano]

Gorilas en problemas

El hogar forestal de este gorila y su familia es uno de los bastiones de los grandes simios que quedan: parte de la enorme región del África ecuatorial occidental. Todos los gorilas de tierras bajas occidentales (Gorila gorila gorila) y chimpancés centrales (Pan troglodytes troglodytes) viven en este vasto bosque al oeste del río Congo, que cubre aproximadamente 290,000 millas cuadradas (751,000 kilómetros cuadrados), un área más grande que Francia, y abarca tres países enteros (Gabón, República del Congo y Guinea Ecuatorial) y partes de otros tres (Camerún, República Centroafricana y Angola).

Con 51 coautores, acabamos de publicar un estudio sobre estos grandes simios en la revista Science Advances. Recolectamos datos de campo de 59 áreas, que examinamos entre 2003 y 2013. Tomó el equivalente de 167 personas-año para caminar 5,400 millas (o 8,700 km, la distancia de Los Ángeles a Londres) a través del bosque para recopilar esta información.. Los resultados son mixtos. La buena noticia es que encontramos aproximadamente un tercio más de gorilas y una décima más de chimpancés de lo que se creía que estaban allí.

Este gorila de tierras bajas occidentales parece estar evaluando al fotógrafo.

Este gorila de tierras bajas occidentales parece estar evaluando al fotógrafo.

Crédito: Ben Evans / WCS

Esperamos que el Silverback que cobró tan impresionante y durante tanto tiempo en 1988 haya envejecido con gracia, porque la mala noticia es que las poblaciones de gorilas están disminuyendo a una tasa del 2,7 por ciento al año. Puede que no parezca mucho, pero significa que la mitad de la población actual podría haber desaparecido antes de 2040. Por lo tanto, a pesar del tamaño actual de su población, que estimamos en más de 300,000, estos gorilas y otras subespecies permanecen en la lista de UICN en peligro crítico; De acuerdo con un estudio realizado en 2003 en la revista Nature, la mitad de la población de gorilas de las tierras bajas occidentales que existía cuando Maisels conoció a su primer gorila ya se había ido.

¿Por qué ha sucedido esto? La disminución de la población puede atribuirse en gran medida a la caza furtiva, y esas disminuciones se ven agravadas por la enfermedad y el acceso más fácil a los bosques a medida que las nuevas redes de carreteras penetran profundamente en el interior del África occidental ecuatorial, o parafraseando al escritor científico Jared Diamond: armas, gérmenes y árboles.

Históricamente, estos bosques eran accesibles solo a pie o en canoa a lo largo de uno de los ríos. Un cazador puede caminar hasta 20 millas (32 km) al día por senderos de elefantes o senderos humanos en el bosque. Pero si se sube a un camión, puede viajar 50 millas (80 km) al bosque en unas pocas horas, cazar y regresar en unos días, cargado con la carne de animales salvajes que ya no necesita cargar sobre su espalda. Con la apertura de los bosques de África Central a la extracción de madera, los únicos bastiones restantes de tierras sin caminos, donde los cazadores aún tienen que caminar, ahora son áreas protegidas y enormes bosques de pantanos. [Galería de imágenes: 25 primates en peligro]

¿Qué más ha cambiado desde 1988? Los brotes mortales de la enfermedad del virus del Ébola se han consumido en poblaciones de mamíferos en el noreste de Gabón y en la República occidental del Congo, eliminando a más del 90 por ciento de estos grandes simios en una sexta parte de su área de distribución.

Al mirar hacia el futuro, lo más preocupante es que el 80 por ciento de los gorilas de las tierras bajas occidentales y los chimpancés centrales viven fuera de los refugios relativamente seguros de las áreas protegidas. Más bien, viven en grandes paisajes boscosos con áreas formalmente protegidas (como parques y reservas nacionales) en su núcleo y en bosques de pantanos. Si la planificación del uso de la tierra para el desarrollo económico no tiene en cuenta la biodiversidad y la conservación, la agricultura industrial pronto podría reemplazar vastas extensiones de bosques en el hogar de estos grandes simios.

Ya ha habido cierta pérdida y degradación de bosques, pero en el futuro esto se verá empañado por la tala de bosques para las tierras de cultivo a medida que los estados del área de distribución se alejan de la explotación selectiva de la madera (que deja el bosque aún en pie) hacia la agricultura industrial. De acuerdo con un estudio de 2014 publicado en la revista Current Biology, todos hemos visto imágenes de palmas de aceite de horizonte a horizonte en otros continentes, y la palma de aceite es una amenaza inminente para los simios africanos.

Desde debajo de las hojas y ramas, Buka, un gorila de espalda plateada en el Parque Nacional Nouabale-Ndoki, observa el bosque. El estudio también reveló que 360,000 gorilas de tierras bajas occidentales consideran a la República del Congo su hogar. Esto es casi un tercio más de individuos que los números anteriores indicados. Pero con lo bueno, viene lo malo: se sabe que estas poblaciones están disminuyendo en 2.7 por ciento anual.

Desde debajo de las hojas y ramas, Buka, un gorila de espalda plateada en el Parque Nacional Nouabale-Ndoki, observa el bosque. El estudio también reveló que 360,000 gorilas de tierras bajas occidentales consideran a la República del Congo su hogar. Esto es casi un tercio más de individuos que los números anteriores indicados. Pero con lo bueno, viene lo malo: se sabe que estas poblaciones están disminuyendo en 2.7 por ciento anual.

Crédito: Zanne Labuschagne / WCS

Avanzando

¿Qué se puede hacer? Debido a que una de las amenazas más graves para los grandes simios es la caza furtiva (matar a los grandes simios es ilegal en todo el mundo), la primera prioridad es garantizar que las áreas protegidas sean funcionales, y eso incluye la aplicación de la ley altamente efectiva y el apoyo a la protección de la vida silvestre en otros lugares. El apoyo continuo de los grupos no gubernamentales, junto con donantes como la Agencia de Estados Unidos para el Desarrollo Internacional y el Servicio de Pesca y Vida Silvestre de los Estados Unidos, puede desempeñar un papel vital en la protección de los grandes simios.

En segundo lugar, es crucial la cuidadosa planificación nacional del uso de la tierra en el África ecuatorial occidental que preserva el hábitat de los simios de alta calidad a largo plazo. Debemos planear con anticipación para ubicar un nuevo desarrollo agrícola en áreas donde los bosques ya están degradados y la vida silvestre ya casi no existe. En las empresas madereras, hemos visto que si se cumplen las leyes existentes, se evita la caza furtiva. Si se siguen los códigos industriales de buenas prácticas ambientales, los grandes simios, elefantes y otros mamíferos grandes aún pueden sobrevivir.

Los grandes simios son nuestros parientes no humanos más cercanos. A diferencia de otras especies como los elefantes, que viven en un mundo de olfato, sonido e infrasonido, o abejas que pueden ver en el espectro ultravioleta, los grandes simios ven, oyen y huelen de la misma manera que nosotros. Nuestro entorno social también es prácticamente el mismo. Amamantan a sus bebés, juegan con ellos como nosotros y usan herramientas. Y lloran la muerte de familiares y amigos.

Vale la pena luchar por las poblaciones seguras y prósperas de los grandes monos, la carga de corazón de un gorila de espalda plateada, el suave toque de la madre de un gran mono en su bebé y la curiosidad de un joven chimpancé que practica el golpeteo en el pecho. Estos grandes simios pueden parecer muy alejados de la humanidad, pero si no fuera por unos pocos giros en los cambios de la evolución, podríamos ser nosotros.

Las opiniones expresadas son las del autor y no necesariamente reflejan las opiniones del editor. Esta versión del artículo fue publicada originalmente. en Ciencia viva.


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