Los Misterios Más Grandes: ¿Qué Causa Las Extinciones Masivas?

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La gran desaparición de la vida en la tierra continúa desconcertando a los científicos.

Nota del editor: Le preguntamos a varios científicos de diversos campos qué pensaban que eran los misterios más grandes de hoy, y luego agregamos algunos que también estaban en nuestras mentes. Este artículo es uno de los 15 en la serie de "Grandes misterios" de WordsSideKick.com que se ejecuta cada día de la semana.

Se les conoce siniestramente como los Cinco Grandes: las cinco extinciones masivas más grandes en los últimos 500 millones de años, y se cree que cada una de ellas ha aniquilado entre el 50 y el 95 por ciento de todas las especies del planeta.

Muchos misterios sin resolver permanecen con respecto a estos desastres, quizás el mayor de los cuales es lo que causó cada uno de ellos. Pero la investigación está descubriendo cómo estos eventos de extinción dictaron el destino de la vida en este planeta, por ejemplo, determinando qué animales se arrastraron por primera vez a la tierra y cuáles gobernaron los océanos.

Los principales sospechosos detrás de estas catástrofes parecen venir desde arriba, en forma de asteroides o cometas mortales, o desde abajo, en forma de volcanismo extraordinariamente masivo. Ocasionalmente, sin embargo, surgen culpables inesperados, por ejemplo, bosques inocuos.

La extinción K-T

El más reciente de los Cinco Grandes es el más familiar: el cataclismo que terminó con la Era de los Dinosaurios. El evento de extinción final Cretácico o Cretácico-Terciario, también conocido como K-T, eliminó a todos los dinosaurios, excepto a las aves hace aproximadamente 65 millones de años, así como a casi la mitad de todas las especies del planeta, incluidos los pterosaurios.

Los mamíferos no solo barrieron el planeta después del K-T, sino que los tiburones se expandieron a través de los mares, explicó el paleontólogo de los Estados Unidos, el patólogo paleontólogo Jack Conrad.

"A lo largo de la Era de los Dinosaurios, siempre hubo grandes carnívoros de reptiles dominando el agua, como los ictiosaurios, mosasauros y plesiosaurios", explicó Conrad. "Solo después de que mueren, ves que los grandes tiburones se vuelven realmente frecuentes. Probablemente no hubieras visto orcas o ballenas azules, ya que la dominación de los mares por reptiles no se había ido por el camino".

Aunque la investigación sugiere que el planeta estaba al borde de la agitación ambiental antes del evento de extinción K-T, se cree que la paja que rompió la espalda del dinosaurio fue un impacto con un asteroide o cometa. Sin embargo, varios investigadores sostienen que la evidencia comúnmente relacionada con este impacto, como el iridio metálico, que es raro en la corteza terrestre, también podría ser causada por las masivas erupciones volcánicas en los Deccan Flats en India, otro candidato popular para el La catástrofe de los dinosaurios.

La extinción triásica-jurásica.

Muchos piensan que el evento de extinción del Triásico final, o Jurásico-Jurásico, hace unos 200 millones de años, posiblemente haya puesto a los dinosaurios en el camino hacia su dominio de 135 millones de años de gran parte de la vida en la Tierra. También terminó la vida para aproximadamente la mitad de todas las especies.

Hasta este desastre, las criaturas parecidas a los mamíferos, conocidas como terapeutas, eran en realidad más numerosas que los ancestros de los dinosaurios, conocidos como archosaurios.

"Los dinosaurios definitivamente sobrevivieron mejor que los proto-mamíferos tempranos, y el evento de extinción podría haberlo inclinado completamente a su favor", dijo el paleobiólogo de la Universidad de Rutgers George McGhee.

De los Cinco Grandes, la extinción Triásico-Jurásico tiene el menor número de científicos que la están investigando actualmente, "aunque eso está cambiando en este momento", dijo el paleoecólogo de la Universidad de Columbia Paul Olsen. Su causa sigue siendo un gran debate, siendo el mejor contendiente hasta ahora las masivas erupciones volcánicas en la "provincia magmática del Atlántico central", una región que abarcaba las asombrosas 4.2 millones de millas cuadradas (11 millones de kilómetros cuadrados), un área más grande que Canadá. Otra posibilidad principal podría ser un impacto astronómico, dijo Olsen, aunque al igual que con el evento K-T, la evidencia de ambos tipos de catástrofe puede volverse enloquecedoramente borrosa.

La extinción pérmica-triásica.

El más grande de los Cinco Grandes fue el evento de extinción final de Permian o Permian-Triásico hace aproximadamente 250 millones de años, que eliminó hasta el 95 por ciento de las especies del planeta.

Antes de esta extinción, los animales marinos eran en su mayoría alimentadores de filtro pegados en el lecho marino, como crinoideos o "lirios de mar". Después, los mares se volvieron mucho más complejos con criaturas móviles como caracoles, erizos y cangrejos.

El desencadenante final más probable para el final del Pérmico fue nuevamente el volcanismo masivo, esta vez en las Trampas Siberianas, que arrojaron 2,7 millones de millas cuadradas (7 millones de kilómetros cuadrados) de lava, un área casi tan grande como Australia.

La evidencia reciente sugiere, sin embargo, que el final del Pérmico pudo haber sido largo en la fabricación.

Las extinciones del Devónico tardío.

Los últimos eventos de extinción del Devónico fueron en realidad dos pulsos de muerte cerca de 360 ​​millones de años, cada uno con una diferencia de 100.000 a 300.000 años.

Cada pulso estuvo acompañado por una caída masiva de la temperatura, con los humeantes mares del Devónico, cuyas temperaturas en la superficie eran de aproximadamente 93 grados F (34 grados C), cayendo a aproximadamente 78 grados F (26 grados C) y organismos marinos no me hubiera gustado eso en absoluto ", dijo McGhee. En cuanto a lo que causó estas instantáneas frías, los sospechosos siempre populares son la ceniza y el polvo levantados por impactos astronómicos o por volcanismo masivo.

En ese momento, las plantas habían llegado a la tierra, al igual que las arañas, escorpiones y criaturas similares. Justo antes de los eventos de extinción, los primeros proto-anfibios llegaron a la costa.Sin embargo, la invasión de los llamados elpistostegalians, parientes lejanos del celacanth, "fue eliminada por estos eventos de extinción", explicó McGhee. "No fue hasta al menos otros 10 millones de años más tarde que volvimos a tener huellas de vertebrados en tierra, esta vez de parte de los ictiostálicos, los proto-anfibios de los que todos descendemos. Quién sabe cómo el mundo podría haber sido diferente". "

Las extinciones ordovícico-silurianas.

El primero de los Cinco Grandes, los eventos de extinción ordovícico y siluriano ordovícico de hace 444 millones de años, son considerados por muchos como los segundos más grandes.

Estos también consistieron en un par de muertes, aparentemente con una glaciación masiva y una caída resultante en los niveles del mar. La causa de esta glaciación sigue siendo un misterio, pero una idea fue que las plantas terrestres en realidad lo causaron, extrayendo tanto dióxido de carbono de la atmósfera que resultó en un enfriamiento global, explicó McGhee.

Curiosamente, aunque el ordovícico final provocó una gran pérdida de vidas, en cierto modo tuvo muy poco impacto en la persistencia de los linajes. Si bien los otros cuatro eventos de extinción de los Cinco Grandes llevaron a enormes cambios en los cuales los animales alcanzaron prominencia, los mismos animales que dominaron antes del final del Ordovícico dominaron después.

De lo contrario, "lo mejor de los eventos de extinción masiva es que a menudo son botones de reinicio, donde se cambia lo que domina el mundo", dijo Conrad. "Abres la puerta a cosas como nosotros para vivir".

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Suplemento De Vídeo: Extinciones Masivas (Documental Completo).




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