Los Misterios Más Grandes: ¿Existe Alien Life?

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Cada vez más, las señales apuntan a un "sí".

Nota del editor: Le preguntamos a varios científicos de diversos campos qué pensaban que eran los misterios más grandes de hoy, y luego agregamos algunos que también estaban en nuestras mentes. Este artículo es uno de los 15 en la serie de "Grandes misterios" de WordsSideKick.com que se ejecuta cada día de la semana.

La vida se puede encontrar en casi todos los rincones de nuestro planeta Tierra. Saltando, nadando, volando, corriendo, deslizándonos, arrastrándonos o arraigándonos firmemente en su lugar, los organismos aparecen, mueren y son reemplazados por nuevas generaciones y nuevas especies.

Si una generosidad similar de vida existe en otras partes del universo es una de las preguntas más antiguas y más tentadoras de la ciencia. Teniendo en cuenta la gran amplitud del universo y las innumerables estrellas que contiene, las probabilidades parecen estar a favor de que la respuesta sea "sí".

"Estamos aquí, hechos de polvo de estrellas. Por lo tanto, es al menos posible que haya otros", dijo Jill Tarter, directora del Centro para la Investigación SETI en California.

Criaturas resistentes

Pero los científicos de hoy esperan ir más allá de las meras estadísticas para encontrar algo más sustancial y más edificante. Tal vez más que en ningún otro momento de la historia, los científicos son optimistas de que la vida extraterrestre existe y de que se puede obtener una confirmación firme.

Su esperanza se ve alentada por los recientes descubrimientos de mundos más allá de nuestro sistema solar y las nuevas revelaciones recientemente aprendidas sobre la resistencia de la vida aquí en nuestro propio planeta.

"A medida que aprendemos más sobre la diversidad de la vida, particularmente la vida microbiana, ampliamos nuestra definición de qué es la vida y cómo puede existir en entornos muy hostiles (para los humanos)", dijo la bióloga Diana Northup, de la Universidad de Nuevo México.

Los científicos han descubierto microbios que son resistentes a los niveles de calor, frío, sal, acidez y radiación que matan a los humanos. Algunos de estos llamados "extremófilos" se han encontrado prosperando en completa oscuridad, en desiertos resecos e incluso a kilómetros bajo tierra.

Todas estas son buenas noticias para los astrobiólogos que sueñan con encontrar vida más allá de los confines de la Tierra, ya que se cree que muchos de los entornos extremos de nuestro planeta son la norma para otros mundos. Los desiertos de la Tierra, por ejemplo, tienen análogos en el seco y polvoriento Marte. La luna de Saturno, Titán, es un mundo de ríos y lagos serpenteantes, y debajo de la corteza helada de otra luna de Saturno, Encelado, podría haber entornos que se asemejan a las frías profundidades de la Tierra.

Valientes nuevos mundos

Los astrobiólogos también se sienten alentados por la reciente explosión de nuevos planetas descubiertos fuera de nuestro sistema solar. Desde 1995, cuando los astrónomos divisaron el primer planeta en órbita alrededor de otra estrella normal, el número de planetas extrasolares, o "exoplanetas", ha aumentado a más de 200. Los científicos ahora saben de más de 20 veces más planetas fuera de nuestro sistema solar que en él..

La mayoría de los exoplanetas descubiertos hasta ahora son gigantes gaseosos inflados y de rápido giro, conocidos como "Júpiter calientes", que orbitan extremadamente cerca de sus estrellas y, por lo tanto, probablemente no son adecuados para la vida.

Pero algunos exoplanetas son maravillosamente como la Tierra. Los científicos descubrieron recientemente un mundo a solo 20,5 años luz de distancia que se encuentra dentro de la zona habitable de su estrella, la región alrededor de una estrella donde podría existir agua líquida y, por lo tanto, vida. (Más tarde se descubrió que el planeta podría estar demasiado caliente para la vida, pero se encontró rápidamente que otro mundo potencialmente habitable en el mismo sistema tomaría su lugar).

Con el perfeccionamiento continuo de las actuales técnicas de búsqueda de planetas y el lanzamiento de nuevos satélites, los científicos esperan no solo encontrar un mundo verdaderamente similar a la Tierra, sino también poder sondear las huellas digitales espectrales de la vida que lleva la luz reflejada de un planeta.

"Dependiendo del nivel de búsqueda y localización que estemos preparados para hacer, podremos hacer descubrimientos en las próximas dos décadas que cambien por completo la forma en que entendemos el universo y la vida", dijo Margaret Turnbull, astrobióloga del Instituto de Ciencia del Telescopio Espacial en Baltimore, Maryland.

SETI

Por supuesto, siempre existe la posibilidad de que la vida extraterrestre nos encuentre primero. Quizás no en la forma de un OVNI visitante, pero una transmisión de radio de una civilización alienígena avanzada todavía se considera dentro del ámbito de lo posible.

"La humanidad ha logrado la civilización científico-tecnológica solo en los últimos 200 años, aproximadamente, de los 4.500 millones de años de vida en la Tierra", dijo Frank Wilczek, un físico ganador de un Premio Nobel en el MIT. "Así que parece que deberíamos esperar que haya muchas civilizaciones científico-tecnológicas que hayan tenido muchos millones, o incluso miles de millones, de años para desarrollarse".

Pero incluso el descubrimiento de un microbio unicelular en un mundo distante sería suficiente para responder finalmente a la antigua pregunta de "¿Estamos solos en el universo?" Y lo suficiente para cambiar la forma en que la humanidad se ve a sí misma.

"El descubrimiento de formas de vida que habitan en las extremidades inexploradas de nuestro propio planeta y, finalmente, el descubrimiento de la vida en otros planetas, traerá a una mayor conciencia la magnificencia de un universo vivo", dijo Turnball a WordsSideKick.com, "y, con suerte, una mejor comprensión de nosotros mismos ".

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