La Gran Barrera De Coral Nuevamente Golpeada Por Un Severo Blanqueamiento Coralino

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Dos tercios de la longitud de la gran barrera de coral sufren de decoloración, una condición que puede causar la muerte masiva de los corales.

Dos tercios de la longitud de la Gran Barrera de Coral sufren de decoloración, una condición que puede causar la muerte masiva de los corales.

El Australian Research Council (ARC) anunció ayer (10 de abril) que 900 millas (1,500 kilómetros) de arrecifes se han blanqueado en 2017, lo que significa que se expulsan las algas simbióticas (ya menudo coloridas) dentro de los tejidos del coral. Los impactos más severos se observaron en el tercio medio de la longitud del arrecife; todo el arrecife se extiende a lo largo de 1,430 millas (2,300 km) en el noreste de Australia.

La decoloración no necesariamente mata directamente a los corales, sino que los deja paralizados en su capacidad de obtener suficientes nutrientes para sobrevivir. Las algas dentro de los corales, llamadas zooxantelas, proporcionan a los corales nutrientes esenciales y ayudan a los corales a eliminar los desechos. Sin ellos, los corales son más vulnerables a las enfermedades. Si las algas no pueden recolonizar los corales, los corales también son vulnerables a la inanición. [Ver imágenes de la Gran Barrera de Coral a través del tiempo]

"Esta es la cuarta vez que la Gran Barrera de Coral se blanquea severamente: en 1998, 2002, 2016 y ahora en 2017", dijo en un comunicado James Kerry, biólogo marino del Centro de Excelencia ARC para Estudios de Arrecifes de Coral. "Los corales blanqueados no son necesariamente corales muertos, pero en la región central severa prevemos altos niveles de pérdida de coral".

Perder la esperanza

Los corales blanqueados son visibles desde el aire cerca de Cairns y Townsville en North Queensland.

Los corales blanqueados son visibles desde el aire cerca de Cairns y Townsville en North Queensland.

Crédito: Ed Roberts

En 2016, los estudios aéreos realizados por el Centro de Excelencia ARC revelaron el blanqueo más severo registrado hasta el momento. Ese evento de blanqueamiento fue impulsado parcialmente por El Niño, que lleva agua caliente a los arrecifes. Las altas temperaturas son una fuente importante de estrés para los corales, que responden expulsando sus algas, según la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA). Durante el evento de blanqueamiento del año pasado, los científicos encontraron alguna esperanza en que los dos tercios inferiores de la Gran Barrera de Coral no se habían visto gravemente afectados, y dijeron que las áreas blanqueadas podrían recuperarse.

"En realidad solo es cuestión de si obtenemos o no otro evento de blanqueamiento en los próximos 10 años que impida la recuperación", dijo Rebecca Albright, bióloga marina de la Carnegie Institution for Science en Washington, D.C., a WordsSideKick.com en ese momento.

Ese segundo evento de blanqueamiento ya ha llegado, y en un año que no es El Niño, para arrancar.

"Los eventos de blanqueamiento masivo con 12 meses de diferencia ofrecen cero posibilidades de recuperación para los arrecifes que se dañaron en 2016", dijo Kerry.

Nuevo daño

Considerando que, el nuevo daño al arrecife es más severo en el tercio medio, en 2016, el extremo norte del arrecife fue el que más daño causó, informó el ARC. El ciclón tropical Debbie, que tocó tierra en Australia el mes pasado, empeoró la situación al dañar una franja de arrecifes de 62 millas (100 km) de ancho.

Pero los científicos están más preocupados por el principal culpable de los eventos de blanqueamiento de arrecifes: el calentamiento global. El cambio climático no solo calienta los océanos, aumenta la acidificación del océano, otro factor estresante para los corales. Los cambios en las corrientes oceánicas también podrían afectar a los arrecifes, mientras que los patrones de precipitación alterados pueden influir en la escorrentía en áreas vulnerables, según la NOAA.

Ya se ha perdido el 80 por ciento de la cobertura de coral duro en el Caribe, informó un estudio realizado en 2003 en la revista Science. De acuerdo con un estudio publicado en la revista PLOS ONE, el Indo-Pacífico, hogar del 75 por ciento de los arrecifes del mundo, perdió aproximadamente el 1 por ciento de su coral cada año en los últimos 20 años. En la década de 1980, los autores del estudio PLOS ONE informaron que la cobertura de coral en el Indo-Pacífico tenía un promedio de 42.5 por ciento, un promedio que bajó a 22.1 por ciento para el 2003. Las imágenes de antes y después muestran el rápido ritmo de cambio a nivel mundial.

Artículo original en WordsSideKick.com.


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