Grano De Esperanza: Los Investigadores Buscan Un Súper Arroz

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Los avances en la ciencia del arroz podrían ayudar a enfrentar la escasez de alimentos que se avecina.

Los científicos especializados en alimentos están compitiendo furiosamente para encontrar nuevas variedades de arroz y técnicas de cultivo para satisfacer la creciente demanda presentada por una creciente población en Asia.

Para discutir el desafío, los científicos del arroz y los funcionarios mundiales se reunieron en un simposio en Nueva York la semana pasada, donde el Instituto Internacional de Investigación del Arroz (IRRI) y la Sociedad de Asia publicaron conjuntamente un informe del grupo de trabajo "Nunca un tazón vacío: Mantener la seguridad alimentaria en Asia."

La investigación agrícola ya ha dado grandes pasos para alimentar a los hambrientos del mundo: la mayoría de las variedades de arroz que se cultivan en todo el mundo hoy en día son variedades modernas que han sido cultivadas por científicos en los últimos 40 años, dijo Achim Dobermann, subdirector general de investigación del IRRI. Pero con la población de Asia que crecerá sustancialmente en los próximos años, queda mucho camino por recorrer.

"Sabemos que durante los próximos 10 años, debemos producir entre 8 y 10 millones de toneladas más [de arroz] cada año", dijo Dobermann a WordsSideKick.com. "Eso esencialmente nos permitiría seguir el ritmo de la creciente población".

Y ese aumento debe lograrse con la misma cantidad de tierra, o menos, dedicada al cultivo.

"Como consecuencia del crecimiento económico, es probable que las áreas de cultivo de arroz actuales se pierdan debido a la expansión urbana y la conversión de la tierra a biocombustibles. En consecuencia, la producción suficiente para satisfacer la demanda futura deberá provenir de áreas cada vez más pequeñas", se lee en el informe.

Cultivo vital

Mientras que algunas partes de Asia han experimentado un crecimiento económico, otras están atrapadas en ciclos de pobreza. Según los expertos, Asia representa alrededor del 65 por ciento de la población hambrienta del mundo, y en muchos países asiáticos, el arroz contribuye a más del 30 por ciento de la ingesta calórica total de las personas en promedio.

Este único cultivo desempeña un papel tan vital en el bienestar de tantas personas, que los avances en la ciencia del arroz podrían generar beneficios globales, mientras que una interrupción de la oferta de arroz podría causar grandes estragos.

Y el crecimiento de la población no es el único desafío inminente para el suministro de arroz.

"El crecimiento de la población, la creciente demanda de dietas cambiantes, la disminución de las tierras y los recursos hídricos para la agricultura, los costos energéticos más altos y las enormes incertidumbres con respecto a los efectos del cambio climático presentan a los científicos y responsables políticos con desafíos adicionales", escribió Vishakha N. Desai, presidente de La Sociedad de Asia, en un prólogo al informe.

Sol y lluvia

Para abordar el problema, los científicos buscan hacer cambios significativos en la humilde planta de arroz.

Por ejemplo, los investigadores del IRRI están tratando de rediseñar el mecanismo de la fotosíntesis en el arroz que convierte la luz solar y el agua en cultivos. Quieren que sea más comparable al proceso de fotosíntesis C4 en cultivos como el maíz y el sorgo, los cuales pueden producir hasta un 50 por ciento más de biomasa con la misma información, dijo Dobermann.

También quieren mejorar la calidad nutricional del arroz, de modo que la misma cantidad de alimentos pueda impartir más sustento y nutrientes a las personas.

Los científicos del IRRI pueden buscar en su inventario de más de 100,000 variedades diferentes de arroz para encontrar algunos que contienen beneficios especiales.

"Puede que ya haya tipos de arroz que naturalmente tienen un mayor contenido de zinc, por ejemplo", dijo Dobermann. "Tratamos de identificar razones genéticas para esto y usamos esta información para mejorar las variedades modernas con este rasgo".

Vitamina A

Otro objetivo es crear arroz que contenga vitamina A, un nutriente importante para la salud ocular; La falta de vitamina A es una de las principales causas de ceguera infantil. Según un informe de 2009 de la Organización Mundial de la Salud, aproximadamente un tercio de la población mundial en edad preescolar tiene deficiencia de vitamina A y el problema es especialmente grave en el sudeste asiático.

No hay fuentes naturales de vitamina A en el arroz, por lo que los científicos están buscando otros cultivos como el maíz para encontrar los genes necesarios para producir la vitamina, dijo Dobermann. Cuando se necesitan tales rasgos de cultivos que no son de arroz, los científicos usan métodos de ingeniería genética para transferir los genes necesarios.

El arroz modificado genéticamente aún no ha sido aprobado para el consumo humano en ningún país.

"El arroz enriquecido con vitamina A es el primero que traeremos al mercado", dijo Dobermann. "Si todo va bien, deberíamos estar llegando a la etapa de aprobación en un país, probablemente Filipinas, en aproximadamente dos años".

Después de eso, aún podrían pasar varios años para que el nuevo arroz llegue a las manos de los agricultores de todo el país, dijo.

Arroz más fuerte

Finalmente, los investigadores están trabajando para hacer que el arroz sea más resistente a las plagas, enfermedades y amenazas ambientales, como el aumento de las temperaturas, las inundaciones y la sequía.

Por ejemplo, para combatir las inundaciones, los científicos del IRRI han creado una variedad de arroz que puede sumergirse bajo el agua durante más tiempo que las contrapartes tradicionales. (Esta variedad no se considera arroz de ingeniería genética, porque en lugar de modificar los genes directamente, los científicos combinaron varios tipos para formar la versión final).

"Ese es uno que estamos desplegando a lo grande en India y Bangladesh ahora", dijo Dobermann.

El cambio climático también presenta riesgos. Las temperaturas, especialmente de noche, están aumentando en muchas partes de Asia. La mayoría de las variedades de arroz no se adaptan a este tipo de calor, y pueden volverse estériles si se las expone a temperaturas demasiado altas en las etapas críticas del proceso de crecimiento. Los investigadores aún están en las fases iniciales de buscar soluciones para este problema.

En general, los científicos dicen que el problema de la escasez de arroz no es insuperable.El objetivo de producir entre 8 y 10 millones de toneladas más de arroz por año es posible, dijo Dobermann.

"Creo que es muy factible que las personas tomen las decisiones correctas y las inversiones correctas", dijo. "Significa que, en promedio, el rendimiento del arroz necesita crecer entre 50 y 60 kilogramos por hectárea cada año. Eso está esencialmente dentro del rango de las tasas de crecimiento del rendimiento que hemos tenido en el pasado".

Aunque tomará algo de ingenio, "creo que ya tenemos suficientes soluciones interesantes en la mano", dijo.


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