¡Buenas Serpientes! Rattlers Sociables Se Abrazan Con Sus Parientes

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Las serpientes de cascabel de madera son más sociales de lo que alguna vez se pensó, con hembras agrupadas con sus parientes, formando lazos hermana-hermana o madre-hija, dicen los científicos.

Los investigadores afirman que aunque las serpientes de cascabel son a menudo consideradas como solitarias, pueden ser relativamente sociables, que se acurrucan con sus familiares, un hallazgo que sugiere que las serpientes pueden tener vidas sociales más complejas de lo que se aprecia actualmente.

Serpientes de cascabel de madera (Crotalus horridus) durante mucho tiempo se pensó que eran criaturas solitarias, aunque estudios recientes han sugerido que sus vidas sociales podrían ser más complejas. Por ejemplo, las serpientes de cascabel en cautiverio se asocian preferentemente con parientes y usan los aromas de sus parientes para guiarlos sobre dónde forrajear y morar.

Para aprender más sobre lo sociables que podrían ser las serpientes, los científicos analizaron la cercanía genética de los grupos relacionados de serpientes salvajes.

Las serpientes de cascabel de madera que viven en el noreste de los Estados Unidos habitan en casas comunales en el invierno. Surgen en la primavera, toman el sol durante varios días en los afloramientos rocosos y luego migran a las áreas circundantes para forrajearse y aparearse. Cuando están embarazadas, las hembras no se someten a migraciones de verano, sino que toman el sol en las colonias antes de dar a luz en el otoño. Las hembras en las colonias a menudo se agrupan en grupos de seis o más, al igual que las serpientes en los lugares para tomar el sol en ocasiones.

Los científicos recolectaron muestras de tejido de 29 hembras embarazadas agrupadas en 12 sitios de parto y de 419 serpientes de cascabel en áreas de descanso vinculadas con 18 casas de invernada comunales en Nueva York y Pensilvania. Compararon cómo se relacionaban las serpientes de agrupamiento con las serpientes que no se agrupaban. [Fotos de serpientes de cascabel embarazadas]

Los investigadores descubrieron que las serpientes juveniles y las hembras preñadas preferían agruparse con parientes.

"Todos los grupos de mujeres embarazadas que examinamos tenían al menos dos mujeres estrechamente relacionadas que probablemente eran parejas hermanas o madre-hija", dijo el investigador Rulon Clark, ecólogo del comportamiento en la Universidad Estatal de San Diego. "Este patrón implica que al menos las serpientes de cascabel de madera mantienen algún tipo de vínculo con familiares más allá de su período de nacimiento".

"Hemos sabido por un tiempo que las madres tienen un período prolongado postparto en el que vigilan a las serpientes recién nacidas mientras la camada se pone al sol para verter su piel natal", dijo Clark. "También sabemos por estudios de laboratorio que las hembras separadas al nacer pueden reconocer a parientes cuando se juntan varios años más tarde y asociarse más estrechamente con parientes que no parientes. Ahora sabemos que el patrón es válido para las poblaciones silvestres".

Los investigadores encontraron que la agrupación juvenil-juvenil incluía hombres y mujeres.

"Lo interesante de las asociaciones juvenil-juvenil es que todos los parientes tenían la misma edad, por lo que asumimos que eran de la misma camada, lo que significa que los individuos que nacen juntos seguirán asociándose preferentemente con sus hermanos durante varios años, ya que crezca y regrese a los mismos sitios de entrenamiento y descanso ", dijo Clark.

Agruparse juntos ayudaría a los reptiles de sangre fría a mantenerse calientes. Las serpientes jóvenes, al ser más pequeñas, pueden perder calor más rápido si se las expone a temperaturas más bajas, y las hembras preñadas necesitan temperaturas más altas para mantener saludables a sus bebés no nacidos.

"Me encantaría saber si este patrón de sociabilidad está restringido a las serpientes de cascabel de madera, o también está presente en otras especies de serpientes de cascabel, o incluso en otras víboras de hoyo", dijo Clark. "Espero que podamos decir mucho más sobre las vidas sociales de estas especies en un futuro cercano".

El hecho de que las serpientes de cascabel parecen reconocer y agruparse en función del parentesco sugiere que podrían tener vidas sociales más complejas de lo que alguna vez se conoció. Las serpientes pueden no ser especialmente visuales o vocales en la forma en que se socializan, sino que pueden depender de los olores.

"Los investigadores no suelen pensar en las serpientes como animales orientados a la familia, ya que la mayoría de las especies parecen ser bastante solitarias", dijo Clark. "Pero esto es lo que pasa con las serpientes: son tan crípticas y secretas que, para muchas especies, solo tenemos breves visiones de sus vidas. Con herramientas como la genética molecular podemos ver un poco más de cerca. Al hacerlo, encontramos algunas sorpresas ".

Clark espera aprender más sobre las relaciones a largo plazo entre las serpientes de cascabel hembra y sus familiares.

"¿Se asocian estrechamente con estos mismos parientes a lo largo de varios años, o en otros contextos? ¿Son parejas madre-hija, o parejas hermana-hermana?" Preguntó Clark. "Las serpientes de cascabel de madera viven más de 30 años en la naturaleza, por lo que varias generaciones pueden superponerse. Este tipo de preguntas requerirá un estudio cuidadoso de las personas en las mismas poblaciones durante muchos años. Tal vez algún día podamos hacer ese estudio".

Los científicos detallan sus hallazgos en línea mañana (22 de febrero) en la revista Biology Letters.


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