¡Adiós Verano! Otoño Comienza El Sábado

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El sábado marca el equinoccio de otoño, o el primer día de otoño, en el hemisferio norte. Aquí está la ciencia detrás del cambio de temporada.

Prepárese: es el momento de despedirse de los días largos y del clima cálido, despedirse y recibir temperaturas frescas y hojas crujientes. El primer día de otoño, también conocido como el equinoccio de otoño, es el sábado 22 de septiembre.

El equinoccio toma su nombre de una curiosidad astronómica. Durante los equinoccios de primavera y otoño, el sol transita directamente sobre el ecuador de la Tierra. El día y la noche son aproximadamente de igual duración en los equinoccios, que es como los días recibieron su nombre: significa "noche igual" en latín.

El equinoccio de este año ocurre a las 6:49 a.m. EDT (14:49 UTC) del sábado, el momento en que el sol hace su paso sobre el ecuador. La fecha real del equinoccio de otoño varía ligeramente cada año, a veces cae el 23 o el 24 dependiendo de los caprichos de nuestro calendario y la órbita ligeramente irregular de la Tierra.

Mientras que el día y la noche duran aproximadamente 12 horas alrededor del equinoccio, los días comenzarán a acortarse en el hemisferio norte a medida que se acerca el invierno. Eso es porque la Tierra orbita a una ligera inclinación de 23.5 grados. Cuando el hemisferio norte se inclina hacia el sol, la mitad del mundo experimenta el verano, mientras que los sureños tienen el invierno. Cuando el hemisferio norte se aleja, las estaciones cambian. [50 hechos asombrosos de la Tierra]

En los polos, las diferencias en la duración del día y la noche son tan extremas que uno u otro desaparece por completo. En el Polo Norte, el sol sale durante el vernal, o la primavera, el equinoccio, sube al cielo hasta el primer día de verano (el solsticio de verano) y luego vuelve a bajar gradualmente, estableciendo el día del equinoccio de otoño.

Los seres vivos responden a estos cambios de luz, por supuesto, desde los árboles que desprenden sus hojas hasta los animales que se preparan para la hibernación. Para los hámsters siberianos machos de alta actitud, los cambios deben ser especialmente notorios: los testículos de los roedores aumentan 17 veces su tamaño, desde días cortos hasta largos, parte de los cambios que permiten a los animales reproducir correctamente el tiempo.

Las estaciones también son importantes para los humanos. Las personas con trastorno afectivo estacional sufren depresión en los meses de invierno, probablemente como resultado de cambios hormonales en respuesta a alteraciones en la luz solar.

Más extrañamente, los científicos han encontrado una tendencia bianual en las búsquedas de Google de palabras clave traviesas relacionadas con la pornografía y la prostitución. Un estudio publicado en agosto en la revista Archives of Sexual Behavior reveló que tales búsquedas son más comunes en Navidad y principios de verano. Otros estudios han encontrado que las ventas de condones aumentan durante estos tiempos y que los jóvenes reportan haber tenido más relaciones sexuales.

Lo que no está claro es si este ciclo sexual estacional es biológico o cultural, tal vez causado por personas que tienen vacaciones extra en sus manos durante las vacaciones y durante el verano.

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