Goo-Coated Coral Fue Culpado Por Derrame De Petróleo De Bp

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Un sitio lleno de colonias de coral dañadas está recubierto con material de petróleo que se remonta al derrame de petróleo de deepwater horizon de bp.

Casi dos años después de la explosión de la plataforma de perforación de Deepwater Horizon, los investigadores descubrieron una víctima oculta del derrame de petróleo masivo resultante: un grupo de coral cerca del pozo cubierto de material marrón.

Los corales de aguas profundas, que se encuentran a 6,8 millas (11 kilómetros) al suroeste del sitio del pozo Macando donde ocurrió el derrame, se vieron por primera vez en octubre de 2010 durante una expedición de investigación en el Golfo de México. A diferencia de los corales más alejados del pozo, estas colonias mostraban signos de daño.

"Tan pronto como el ROV [vehículo operado a distancia] se acercó lo suficiente a la comunidad para que los corales pudieran ver claramente, me quedó claro que algo estaba mal en este sitio", dijo el biólogo de la Universidad Estatal de Pennsylvania Charles Fisher, quien dirigió La expedición de investigación. "Creo que era demasiado blanco y marrón, y no había suficiente color en los corales y las estrellas frágiles. Una vez que estuvimos lo suficientemente cerca como para acercarnos a algunas colonias, no había duda de que esto era algo que no había visto en ningún otro lugar en El Golfo: una abundancia de corales estresados, que muestran signos claros de un impacto reciente. Esto es exactamente lo que habíamos estado buscando durante todas las inmersiones, pero con la esperanza de no ver ningún lugar ".

Los corales duros como estos están compuestos de animales pequeños llamados pólipos de coral que construyen sus arrecifes rocosos, o esqueletos, a partir del carbonato de calcio del agua. Para sobrevivir, los pólipos dependen de algas llamadas zooxantelas que viven dentro de sus tejidos; Las algas también dan a los corales sus apariencias coloridas.

Al explorar el área de aproximadamente 1,291 pies cuadrados (120 metros cuadrados) de coral, el equipo observó la pérdida de tejido del pólipo, la decoloración (cuando las zooxantelas mueren debido a algo de estrés, dejando atrás esqueletos de coral "blancos") y un moco excesivo. Un extraño material marrón que recubre las colonias. Los pólipos de coral individuales se retrajeron en sus exoesqueletos, una respuesta observada en estos animales debido a la exposición al petróleo crudo.

Daños al coral

El pozo Macando explotó el 20 de abril de 2010, y demoró tres meses contener el escape de aceite de una tubería rota rota en el pozo. Durante ese tiempo, los científicos del gobierno estiman que aproximadamente 4.9 millones de barriles de petróleo, o unos 205 millones de galones, se vertieron en el Golfo de México. [Deepwater Horizon: Imágenes del impacto]

Al explorar el Golfo en octubre de 2010, Fisher y sus colegas no encontraron evidencia de daños en las colonias de coral a una distancia mayor que a unas 20 km del sitio del pozo. Más cerca del sitio del pozo, en la última inmersión de su viaje de investigación de tres semanas, encontraron a la comunidad dañada en el fondo marino a 4,495 pies (1,370 metros) de profundidad.

De vuelta a tierra, los investigadores se apresuraron a organizar un segundo viaje al sitio, y en un giro inusualmente rápido, regresaron a las colonias de coral en diciembre de 2010. Esta vez, utilizaron un vehículo submarino autónomo y el sumergible para tres pasajeros. Alvin para explorar el coral. Con su brazo robótico, Alvin fue capaz de recolectar muestras del coral, así como los mechones marrones de material aceitoso de las colonias.

Aceite de rastreo

El petróleo se filtra de forma natural de las grietas en el Golfo, por lo que los investigadores emplearon un poco de trabajo de detección química para determinar de dónde provenía la grasa del coral. Usando las muestras de Alvin, los científicos pudieron separar los compuestos en el petróleo por peso molecular y comparar la composición molecular con el aceite recolectado de la fuga de Macando, así como de la superficie del océano y los sitios de derrames de marismas.

Los resultados sugieren que el petróleo en el coral, de hecho, provino del derrame de Deepwater Horizon, informan los investigadores esta semana en la revista Proceedings de la Academia Nacional de Ciencias.

"Estos hallazgos tendrán un impacto significativo en la ubicación de las perforaciones en aguas profundas y en el monitoreo de derrames de petróleo en el futuro", dijo la investigadora del estudio Helen White, de Haverford College en Pennsylvania. "El trabajo en curso en el Golfo mejorará nuestra comprensión de la resistencia de estas comunidades aisladas y el grado en que se ven afectadas por la actividad humana. El petróleo tuvo un efecto visible en estos corales, y es importante determinar si pueden recuperarse".

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