El Legado Venenoso De La Fiebre Del Oro: Mercurio Se Mantendrá Durante 10.000 Años

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Una gran cantidad de suelo contaminado con mercurio, que terminó en el norte de california a partir de la extracción de oro en el siglo xix, se desencadena aproximadamente una vez por década por las inundaciones en el río sacramento.

A pesar de que la fiebre del oro de California tuvo lugar hace más de un siglo, dejó un legado tóxico de contaminación por mercurio que continuará siendo un problema durante algún tiempo, dicen los científicos.

Una nueva investigación muestra que la extracción de oro en las montañas de Sierra Nevada entre 1848 y 1884 dejó toneladas y toneladas de sedimentos contaminados con mercurio en los valles de los ríos aguas abajo, como el valle del río Yuba. Aproximadamente una vez por década, las grandes inundaciones pierden lo suficiente de este sedimento para crear un pico en las concentraciones de mercurio río abajo y en la Bahía de San Francisco, dijo Michael Singer, un geólogo e hidrólogo con citas conjuntas en la Universidad de St. Andrews y la Universidad de California en Escocia., Santa Bárbara.

"Este es un gran problema porque en este momento, hay bastante contaminación por mercurio en los ecosistemas de la Bahía de San Francisco y el Delta de Sacramento", dijo Singer a WordsSideKick.com.

Subiendo la cadena alimentaria

Anteriormente se pensaba que la mayor parte del mercurio de esta minería, gran parte del cual tuvo lugar hace más de 150 años, ya había salido del sistema fluvial, dijo Singer. Pero un estudio de Singer y sus colegas publicado esta semana en la revista Proceedings de la Academia Nacional de Ciencias mostró que este no es el caso. En su lugar, el estudio descubrió que hay suficiente sedimento contaminado con mercurio para aumentar significativamente los niveles del downliver de metales pesados ​​y en la Bahía de San Francisco durante los próximos 10,000 años. El sedimento es arrastrado por grandes inundaciones, pero también por el meandro del río, que se curva hacia adelante y hacia atrás dentro de su valle y expone la tierra contaminada enterrada durante mucho tiempo, agregó.

Cuando el mercurio llega a las tierras bajas del delta del río Sacramento-San Joaquín, donde el río Yuba y otras corrientes que fluyen desde la Sierra Nevada terminan, los microbios pueden convertirlo en metilmercurio. El metilmercurio es la forma orgánica del metal pesado, que puede acumularse en los animales y abrirse camino en la cadena alimenticia, dijo Singer.

A medida que los animales más grandes comen los más pequeños y, a su vez, son comidos por criaturas aún más grandes, el mercurio se acumula y aumenta la concentración. Por esta razón, se ha encontrado que los peces depredadores como el bajo y el salmón en la Bahía tienen altos niveles de mercurio, dijo Singer.

Esta cantidad de contaminación por mercurio es "ya significativa, y lo que los autores muestran es que va a empeorar", dijo Manny Gabet, un geólogo de la Universidad Estatal de San José que no participó en el estudio. [Los 10 lugares más contaminados del mundo]

Legado tóxico

Los mineros de la fiebre del oro buscaron el oro erosionando laderas enteras con cañones de agua de alta presión, contrariamente a las concepciones populares de la búsqueda de oro, dijo Gabet a WordsSideKick.com. El sedimento se corrió luego a través de "cajas de esclusa", donde se añadió mercurio para unirse al oro. Pero grandes cantidades de metal pesado se abrieron paso hacia el sedimento aguas abajo. Esta minería destructiva llenó los valles con sedimentos que causaron inundaciones en el Valle Central de California, y en 1884, el gobierno federal cerró gran parte de esta actividad de extracción de oro, dijo Singer.

Es difícil imaginar que el problema pueda resolverse fácilmente en el corto plazo, porque probablemente haya demasiados sedimentos contaminados con mercurio para poder moverlos, dijo Singer. Quizás el sedimento podría quedar atrapado en el caso de grandes inundaciones, o se podrían tomar medidas para evitar que se erosionen secciones especialmente contaminadas de sedimentos, como a lo largo del río Yuba, dijo.

El estudio sugiere que la contaminación por mercurio persistente podría ser un problema en otras áreas donde actualmente se está extrayendo oro, especialmente en las montañas.

"Desafortunadamente, la gravedad está del lado de la futura contaminación", ya que las inundaciones eventualmente moverán los suelos contaminados con mercurio hacia abajo en California y en otros lugares, dijo Singer.

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