Global Smarts: ¿Por Qué El Ci Medio Es Más Alto En Algunos Lugares?

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Los científicos están comenzando a descubrir por qué algunas regiones del mundo tienen un coeficiente intelectual promedio más alto que otras, y las enfermedades infecciosas pueden explicar esta brecha.

Ser inteligente es lo más caro que hacemos. No en términos de dinero, sino en una moneda que es vital para todos los seres vivos: la energía. Un estudio encontró que los humanos recién nacidos gastan cerca del 90 por ciento de sus calorías en la construcción y el funcionamiento de sus cerebros. (Incluso cuando somos adultos, nuestros cerebros consumen tanto como una cuarta parte de nuestra energía). Si, durante la infancia, cuando se construye el cerebro, aparece un costo inesperado de energía, el cerebro sufrirá. La enfermedad infecciosa es un factor que puede robar grandes cantidades de energía de un cerebro en desarrollo. Esta fue nuestra hipótesis, de todos modos, cuando mis colegas, Corey Fincher y Randy Thornhill, y yo publicamos un artículo sobre la diversidad global de la inteligencia humana.

Una gran cantidad de investigación ha demostrado que el CI promedio varía en todo el mundo, tanto en las naciones como dentro de ellas. La causa de esta variación ha sido de gran interés para los científicos durante muchos años. En el centro de este debate está si estas diferencias se deben a la genética, el medio ambiente o ambos.

Mayor IQ predice una amplia gama de factores importantes, que incluyen mejores calificaciones en la escuela, un mayor nivel de educación, mejor salud, mejor desempeño laboral, mejores salarios y menor riesgo de obesidad. Por lo tanto, tener una mejor comprensión de las variaciones en la inteligencia también podría generar una mayor comprensión de estos otros problemas.

Antes de nuestro trabajo, varios científicos habían ofrecido explicaciones para el patrón global de IQ. Nigel Barber argumentó que la variación en el coeficiente intelectual se debe principalmente a las diferencias en la educación. Donald Templer y Hiroko Arikawa argumentaron que los climas más fríos son difíciles de vivir, por lo que la evolución favorece un mayor coeficiente intelectual en esas áreas. Satoshi Kanazawa sugirió que la evolución favorece un mayor coeficiente intelectual en las áreas que están más alejadas del origen evolutivo de los humanos: el África subsahariana. La evolución, según la hipótesis, nos equipó para sobrevivir en nuestro hogar ancestral sin pensarlo demasiado. Sin embargo, a medida que nos alejábamos, el entorno se volvió más desafiante, lo que requería la evolución de una inteligencia superior para sobrevivir.

Probamos todas estas ideas. En nuestro estudio de 2010, no solo encontramos una relación muy fuerte entre los niveles de enfermedades infecciosas y el coeficiente intelectual, sino que, al controlar los efectos de la educación, la riqueza nacional, la temperatura y la distancia desde el África subsahariana, las enfermedades infecciosas surgieron como el mejor factor predictivo de el grupo Un estudio reciente realizado por Christopher Hassall y Thomas Sherratt repitió nuestro análisis utilizando métodos estadísticos más sofisticados y concluyó que las enfermedades infecciosas pueden ser el único predictor realmente importante del CI nacional promedio.

El apoyo a esta hipótesis proviene no solo de estudios internacionales, sino también de estudios de individuos. Ha habido muchos estudios, por ejemplo, que muestran que los niños infectados con gusanos intestinales tienen un coeficiente intelectual más bajo en el futuro. Otro estudio realizado por Atheendar Venkataramani encontró que las regiones de México que eran el objetivo de los programas de erradicación de la malaria tenían un CI promedio más alto que las que no lo eran. En términos prácticos, sin embargo, esto significa que la inteligencia humana es mutable. Si las diferencias en el coeficiente intelectual en todo el mundo se deben en gran medida a la exposición a enfermedades infecciosas durante la infancia, entonces reducir la exposición a la enfermedad debería aumentar el coeficiente intelectual.

A pesar de la fuerza de nuestros hallazgos, nuestro estudio no estuvo exento de limitaciones. Hicimos nuestro mejor esfuerzo para controlar los efectos de la educación. Pero lo que realmente necesitábamos era repetir nuestro análisis en todas las regiones dentro de una sola nación, preferiblemente una con educación estandarizada y obligatoria. La nación que elegimos fue Estados Unidos. El coeficiente intelectual promedio varía en los estados. (Massachusetts, New Hampshire y Vermont están en el extremo superior, por ejemplo; California, Louisiana y Mississippi están cerca del extremo inferior). Una vez más, la enfermedad infecciosa fue un excelente predictor del coeficiente intelectual promedio del estado. Los estados con el coeficiente intelectual promedio más bajo, todos tienen niveles más altos de enfermedades infecciosas que los estados con el coeficiente intelectual promedio más alto, y la relación fue buena en todos los estados intermedios.

Hasta ahora, la evidencia sugiere que las enfermedades infecciosas son una causa principal de la variación global en la inteligencia humana. Dado que esta es una causa de desarrollo, en lugar de una causa genética, es una buena noticia para cualquier persona que esté interesada en reducir la desigualdad global asociada con el coeficiente intelectual. Si los factores primarios fueran genéticos, como algunos han sugerido, el coeficiente intelectual sería muy difícil de cambiar.

A medida que nuestra investigación continúa, esperamos descubrir los períodos de desarrollo que son más sensibles a la interrupción por enfermedades infecciosas y determinar qué enfermedades son más perjudiciales para el desarrollo del cerebro. Si la evidencia continúa a favor de nuestra hipótesis, permitirá que las personas interesadas en utilizar esta información aumenten el coeficiente intelectual de las personas de todo el mundo para orientar sus esfuerzos de manera más efectiva y eficiente.

¿Es usted un científico que se especializa en neurociencia, ciencia cognitiva o psicología? ¿Y has leído un artículo reciente revisado por pares sobre el que te gustaría escribir? Envíe sus sugerencias al editor de Mind Matters, Gareth Cook, periodista ganador del premio Pulitzer en el Boston Globe. Puede ser contactado en garethideas en gmail.com o Twitter @garethideas.

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