Enredaderas Gigantes Y Árboles Elevados: Antiguo Bosque Desenterrado

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Los paleontólogos han desenterrado el suelo preservado de un antiguo bosque devónico, uno de los primeros bosques en crecer en la tierra.

Uno de los primeros bosques del mundo fue el hogar de imponentes palmeras y plantas leñosas que se arrastraban por el suelo como enredaderas, según revela un nuevo hallazgo de fósiles.

El bosque, que se encontraba en lo que hoy es Gilboa, Nueva York, fue desenterrado por primera vez en una cantera en la década de 1920. Pero ahora, un nuevo proyecto de construcción ha revelado por primera vez el suelo forestal tal como era hace 380 millones de años en el período Devónico.

"Por primera vez, en realidad tenemos un mapa de aproximadamente 1,200 metros cuadrados (12,900 pies cuadrados) de un bosque Devónico", dijo el investigador del estudio Chris Berry, científico de la Universidad de Cardiff en el Reino Unido. "Sabemos qué plantas crecían en este bosque y cómo interactuaban".

Bosque fósil

En la cantera de Riverside en Gilboa, Nueva York, un proyecto de construcción desenterró un suelo forestal preservado de 380 millones de años.

En la cantera de Riverside en Gilboa, Nueva York, un proyecto de construcción desenterró un suelo forestal preservado de 380 millones de años.

Crédito: William Stein

El suelo forestal fosilizado contenía tres tipos de plantas enormes. El primero, conocido como el árbol de Gilboa o Eospermatopteris, una vez se pensó que era el único tipo de árbol en el bosque; los trabajadores de la cantera han estado transportando especímenes fuera del área desde que se descubrieron por primera vez las plantas fósiles. Este árbol era alto y se parecía a las palmeras de hoy, con una corona de ramas en la parte superior.

Pero un espécimen aún más extraño acechaba en este antiguo bosque. En medio de los imponentes árboles de Gilboa, había plantas trepadoras leñosas con ramas de aproximadamente 6 pulgadas (15 centímetros) de diámetro. Estas plantas gigantes, conocidas como progymnosperms, parecían apoyarse contra los árboles de Gilboa en busca de apoyo, tal vez incluso trepar en ellas ocasionalmente, dijo Berry. [Top 10 plantas venenosas]

"Esos árboles estaban cubiertos de pequeñas ramas que brotaban en todas direcciones y formaban una especie de matorral en el suelo del bosque", dijo Berry. "Eso fue una gran sorpresa."

Los investigadores también encontraron un fragmento de un tercer tipo de árbol, el lycopsids, que más tarde dominaría el período carbonífero de unos 360 millones a unos 300 millones de años. Informaron sus hallazgos el miércoles (29 de febrero) en la revista Nature.

Entendiendo un ecosistema

La nueva visión del bosque antiguo está cambiando la comprensión de los paleontólogos sobre cómo era el paisaje. Los primeros investigadores pensaron que el bosque estaba en un pantano, pero Berry y sus colegas, incluido el líder del estudio William Stein de la Universidad de Binghamton en Nueva York, ahora creen que el bosque se encontraba en una llanura costera cerca de una antigua costa. Probablemente fue enterrado y preservado cuando un canal de río cambió, trayendo mucha arena para cubrir el suelo del bosque.

Antes de la muerte del bosque, probablemente estaba lleno de milpiés e insectos, dijo Berry. A medida que crecían, los árboles de Gilboa arrojaban ramas, que habrían cubierto el suelo del bosque y creado un hábitat perfecto para los bichos.

"He pasado 20 años tratando de imaginar cómo eran estas plantas como individuos, y sin embargo, realmente no tenía una concepción de ellas como un ecosistema", dijo Berry. "Al ir a Gilboa y sentarte en medio del suelo del bosque, casi podrías verlos crecer fuera del suelo... El bosque fósil cobró vida frente a mis ojos de una manera que nunca antes había ocurrido".

En términos más generales, una comprensión más profunda del bosque ayuda a los paleontólogos a reconstruir la ecología de los bosques más tempranos de la Tierra. El período Devónico marca un momento en que la vida de las plantas comenzó a cambiar de vegetación pequeña y dispersa a bosques a gran escala, dijo Berry. Las plantas eliminan el dióxido de carbono de la atmósfera y, durante el auge de los bosques de Devonia, los niveles de dióxido de carbono pueden haber bajado de 15 veces el nivel actual a los niveles modernos.

La llegada de los bosques cambió la forma en que funcionaba todo el sistema de la Tierra, dijo Berry. Él y sus colegas están usando el sitio de Gilboa para comprender cómo floreció este ecosistema.

"Hemos pasado de saber sobre plantas a conocer sobre un bosque", dijo Berry. "Eso realmente ha sido un gran avance para mí".

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