Insectos Gigantes Se Encogieron Cuando Los Pájaros Entraron En Los Cielos Prehistóricos

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La depredación y la competencia de las aves redujeron los insectos gigantes prehistóricos a su tamaño moderno hace unos 150 millones de años.

Hace millones de años, los insectos de gran tamaño, como las moscas griffin, con una envergadura de alas comparables a los halcones de hoy, atravesaron (y revolotearon arriba) el planeta. Pero hasta ahora, hasta ahora, este por qué estos chorros gigantes del mundo de los insectos encogidos hasta el tamaño moderno sigue siendo un misterio.

Resulta que, a medida que los dinosaurios evolucionaron en vuelo y finalmente llegaron al cielo como pájaros, derrotaron a los enormes insectos que ya vivían allí, poniendo un límite al tamaño de los insectos mediante la depredación y la competencia en los cielos prehistóricos, a medida que los pájaros se convirtieron en sofisticadas máquinas voladoras.

"El cambio en el tamaño de los insectos es gradual", dijo a WordsSideKick.com el investigador del estudio Matthew Clapham, de la Universidad de California, en Santa Cruz. "Este cambio gradual encaja bastante bien con la evolución gradual de las aves en ese momento".

Los insectos durante la era del Pérmico (hace unos 290 millones a 250 millones de años) eran enormes en comparación con sus contrapartes de hoy, con aletas de hasta 30 pulgadas (70 centímetros) de ancho. Los altos niveles de oxígeno en la atmósfera prehistórica ayudaron a impulsar su crecimiento.

A modo de comparación, el insecto alado moderno más grande es una libélula de los trópicos, que tiene una envergadura de alrededor de 8 pulgadas (20 centímetros) de ancho. [Fotos deslumbrantes de insectos cubiertos de rocío]

Para averiguar por qué los insectos modernos ya no son tan grandes, los investigadores compilaron una base de datos de mediciones de envergadura de 10,500 insectos fosilizados de los últimos 320 millones de años de evolución de insectos. Los autores descubrieron que durante los primeros 150 millones de años de evolución de los insectos, las envergaduras de estos insectos reflejaban los niveles de oxígeno atmosférico; Cuanto más oxígeno haya en la atmósfera, más grandes serán los insectos que el medio ambiente podría soportar.

Estos insectos voladores necesitan mucho oxígeno para mantener los músculos de su vuelo, dijo Clapham, y dado que sus tubos de respiración son ineficientes, necesitan altos niveles de oxígeno en la atmósfera para crecer. Cuanto más oxígeno haya en el medio ambiente, más masa muscular puede proporcionar el insecto y más grande puede ser el insecto.

Hace unos 140 millones de años, sin embargo, las cosas cambiaron. La envergadura del insecto se detuvo en función de los niveles de oxígeno y comenzó a caer.

Los investigadores notaron que este cambio ocurrió casi al mismo tiempo que las aves se lanzaban por primera vez al cielo. Hace unos 150 millones de años, el "primer pájaro" Archaeopetryx Apareció, y unos 25 millones de años más tarde, el linaje se había diversificado enormemente.

Con el tiempo, las aves desarrollaron características físicas que permitieron volar rápidamente y maniobrar mejor. Como resultado, comenzaron a comer los insectos grandes y compitieron con ellos por las fuentes de alimentos.

"Estos insectos grandes son depredadores y comen insectos más pequeños. Es posible que las aves también hayan comido insectos pequeños, como hacen muchas aves modernas", dijo Clapham. "Si compiten por el mismo recurso, las aves pueden haber sido mejores competidores para estas fuentes de alimentos".

Hace unos 60 millones de años, ocurrió una segunda caída en el tamaño de los insectos, que los investigadores creen que podría estar relacionada con la evolución de los murciélagos, los aumentos adicionales en la capacidad aérea de las aves o el evento de extinción masiva que mató a los dinosaurios.

El estudio se detalla hoy, 4 de junio, en la revista Actas de la Academia Nacional de Ciencias.

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