Viaje En El Tiempo Genético: Los Científicos Decodifican El Adn De Un Animal Extinto

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Técnica demostrada para funcionar. Siguiente: neandertales. ¿qué pasa con los dinosaurios?

Los científicos han desentrañado fragmentos del código genético de una especie de oso extinto, lo que demuestra una técnica que podría algún día vislumbrar el comportamiento de los neandertales.

En términos generales, el registro fósil es principalmente de huesos y dientes. Pero los fragmentos de ADN, los planos de la vida, a veces se adhieren a estos especímenes secos. Si se puede extraer el material genético, puede ofrecer una gran cantidad de información sobre una criatura muerta hace mucho tiempo.

Los científicos y los escritores de ciencia ficción han soñado durante mucho tiempo con el uso de ADN antiguo para resucitar dinosaurios o mamuts. El nuevo estudio, que demuestra que el concepto funciona, también muestra que sería muy difícil emplearlo en criaturas más antiguas.

Edward Rubin del Joint Genome Institute del Departamento de Energía y sus colegas pudieron secuenciar o descifrar, un pequeño porcentaje del genoma del oso de la cueva del Pleistoceno, Ursus spelaeus.

El fósil


Cráneo del extinto oso cavernario del Pleistoceno, Ursus spelaeus.
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Crédito: Joint Genome Institute

"Podríamos haber obtenido todo el genoma del oso: teníamos suficiente ADN de oso", dijo Rubin. WordsSideKick.com.

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Los osos cavernarios, estrechamente relacionados con los osos pardos modernos, desaparecieron hace más de 10.000 años. Las pinturas rupestres y la evidencia fósil sugieren que los humanos antiguos tuvieron contacto con estos animales.

El equipo de Rubin analizó huesos y dientes de osos de cuevas de 40,000 años, recolectados de dos cuevas en Austria. Las condiciones relativamente frías y secas fueron óptimas para la supervivencia del ADN.

Los científicos identificaron alrededor de 27,000 pares de bases en el código de ADN del oso, que, en su totalidad, tiene alrededor de 3 mil millones de pares de bases.

Pero la secuenciación de todo el código habría llevado mucho tiempo. Los científicos consideran que este estudio de osos es simplemente una prueba de principio, ya que están más interesados ​​en explorar ancestros humanos.

"Lo siguiente es el neandertal", dijo Rubin.

Se cree que esta especie de homínido robusto se extinguió hace unos 29,000 años. Tener un genoma neandertal completo o parcial podría decirnos cosas que los huesos no pueden, como lo que comieron, cómo se construyó su cerebro o si hablaban lenguaje, dijo Rubin.

¿Primos?


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La técnica de extracción también podría usarse en los restos de 18,000 años del recientemente descubierto Hombre de Flores, apodado "el hobbit". Sin embargo, los diminutos esqueletos se encontraron en un ambiente tropical, lo que probablemente aceleró el proceso de degradación del ADN.

Contaminación de insectos

Además del hecho de que el ADN se desintegra con el tiempo, la secuenciación de genes de los fósiles es difícil de hacer porque el ADN que se encuentra es principalmente de organismos que se alimentan de cadáveres.

"Cuando morimos, somos una fuente de nutrientes para microbios e insectos", dijo Rubin.

Para sortear esta contaminación, estudios anteriores se han centrado en el ADN de las mitocondrias. Las mitocondrias son los proveedores de energía en las células, pero también llevan su propio ADN separado para la reproducción. Debido a que a menudo hay miles de mitocondrias en una célula, los investigadores han tenido mejor suerte al aislar el ADN mitocondrial de los fósiles.

Al encontrar especies con ADN mitocondrial similar, los biólogos han dibujado árboles familiares evolutivos. Pero para saber cómo se veía un animal extinto o cómo se comportaba, uno necesita secuenciar ADN nuclear o genómico, para el cual solo hay dos copias por célula.

Para buscar datos genómicos, el equipo de Rubin simplemente secuenció todos los fragmentos de ADN de una muestra, la mayoría de los cuales terminó siendo microbios, y luego separó el ADN que pertenecía al oso al compararlo con el genoma del perro conocido.

El genoma completo del oso no ha sido secuenciado, pero los osos y los perros tienen un ADN similar, habiendo divergido hace unos 50 millones de años. De unos pocos millones de pares de bases, los científicos identificaron menos del seis por ciento del ADN de oso. Los resultados fueron reportados en la edición en línea del 2 de junio de la revista. Ciencia.

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"Es un buen trabajo", dijo Rick Myers, de la Universidad de Stanford, quien no participó en la investigación. "Esto es muy prometedor para estudiar las relaciones evolutivas en animales que murieron no hace mucho".

Contaminacion humana

Recientemente, un grupo separado de científicos anunció un esfuerzo para recuperar el mamut lanudo del semen congelado. Aún está por verse si esto es posible, ya que el ADN dura tanto tiempo. Según Rubin, 100.000 años es probablemente el límite.

Esto arruinaría cualquier esperanza de regenerar dinosaurios, como en el "Parque Jurásico". Incluso si se encontrara un pequeño fragmento de ADN en, digamos, un mosquito atrapado en el ámbar, sería difícil demostrar que era un ADN de 100 millones de años.

"Siempre debes preocuparte de que sea de un trabajador de laboratorio", dijo Rubin.

Esa fue una de las razones por las que los científicos decidieron probar primero su técnica con una especie que no está muy relacionada con los humanos.

"Lo que encontramos no es de contaminación reciente, ya que tenemos una política estricta: no se permite que los osos trabajen en nuestro laboratorio", bromeó Rubin.

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