El Silenciamiento De Genes Y La Manzana 'Ártica' (Op-Ed)

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Una nueva manzana puede llegar pronto al mercado e incorpora una capacidad de ingeniería genética para evitar el pardeamiento, pero la manzana se dirige a los supermercados sin una evaluación suficiente de la seguridad y los riesgos ambientales, dice margaret mellon.

Margaret Mellon es una consultora de política científica que se especializa en alimentos y agricultura. Ella contribuyó este artículo a WordsSideKick.com's. Voces de expertos: Op-Ed & Insights.

La biotecnología se dirige al Jardín del Edén. Una corporación canadiense, Okanagan Specialty Fruits, está ofreciendo una manzana de ingeniería genética que no se dore después de que esté magullada o cortada. El Departamento de Agricultura de los Estados Unidos parece estar a punto de desregular la llamada manzana "Ártica", lo que permite que se plante y se venda sin más supervisión. La compañía no etiquetará las manzanas como genéticamente diseñadas, sino que venderá la fruta bajo la marca Arctic Apple.

Para muchas personas, reducir el pardeamiento puede no parecer tan importante. Las nuevas manzanas no serán más baratas, no tendrán mejor sabor ni tendrán menos químicos tóxicos que las manzanas convencionales. Pero Okanagan espera que la manzana sea atractiva para los procesadores de rebanadas de manzana recién cortados, la industria de servicios de alimentos y los consumidores que no están dispuestos a salpicar manzanas en rodajas con jugo de limón. [OGM: Hechos sobre alimentos modificados genéticamente]

Aún no está claro cuán tentadoras serán las manzanas del Ártico. Los procesadores de manzana cortada representan solo una pequeña parte de la industria de la manzana. Los cultivadores de manzanas frescas, la mayor parte de la industria, temen que las manzanas genéticamente modificadas generen controversias no deseadas y quizás empañen la imagen de la manzana como un producto tradicionalmente saludable. Además, algunos consumidores pueden valorar el pardeamiento como un indicador de frescura.

Silenciamiento génico: la próxima ola de cultivos genéticamente modificados.

Independientemente de los desafíos que plantea para la industria de la manzana, la manzana del Ártico plantea un problema mucho mayor para el público: cómo evaluar los riesgos de la próxima gran ola de cultivos y alimentos genéticamente modificados.

¿La manzana ártica plantea riesgos para la salud y el medio ambiente? A partir de ahora, el gobierno no lo sabe. Esto se debe a que la manzana del Ártico es el producto de nuevas técnicas complejas de ingeniería genética que el USDA simplemente está aprendiendo a evaluar.

A diferencia de las técnicas anteriores de corte y empalme centradas en el ADN, las nuevas técnicas se basan en la manipulación de las moléculas de ARN.

Las moléculas de ARN reconocen y se unen a las secuencias de ADN a medida que las células realizan sus actividades rutinarias. Los organismos son como las orquestas; solo funcionan bien si cada instrumento (o gen) toca cuando se supone que debe hacerlo y en el nivel correcto.

Descubrir cómo las decenas de miles de genes que forman los organismos juegan en los niveles correctos en el momento adecuado ha sido un foco importante de los biólogos moleculares durante los últimos 15 años. Craig Mello y Andrew Fire recibieron un Premio Nobel en 2006 por el descubrimiento fundamental de que el ARN bicatenario (ARNbc) podría silenciar a los genes y afectar a qué instrumentos genéticos tocarían cuándo.

Desde entonces, los científicos han descubierto muchos más tipos de ARN involucrados en la orquestación genética, pero el ARN de ARN sigue siendo fundamental para esos procesos. Los ingenieros genéticos ahora pueden usar el silenciamiento de genes para volver a marcar la expresión de los genes. La manzana del Ártico ha sido diseñada para silenciar las enzimas polifenol oxidasa (PPO) responsables del pardeamiento en la carne de manzana después de cortar la fruta.

Preocupación por la desactivación de genes

¿Hay alguna razón para preocuparse por desactivar los genes? Sí. Las manipulaciones de ARN pueden terminar rechazando, o desactivando, otros genes distintos de los que fueron atacados.

¿Cómo pudo pasar eso? Bueno, como se detalla en los comentarios del USDA sobre la manzana del Ártico del Centro para la Seguridad de los Alimentos, resulta que muchos genes contienen tramos similares o incluso idénticos de ADN. Un dsRNA dirigido a un gen podría desactivar, o disminuir, esos otros genes. Se pueden encontrar estiramientos similares de ADN en genes no relacionados dispersos alrededor del genoma o, como en el caso de la manzana del Ártico, en una familia de genes estrechamente relacionados con los genes objetivo.

Los genes PPO que causan el pardeamiento en las manzanas son parte de una familia de 10 u 11 genes estrechamente relacionados. El proceso de Okanagan está dirigido a solo cuatro de los genes, pero como las secuencias de genes son muy similares, probablemente tendrá efectos en todos ellos.

¿Por que importa? Las familias de genes PPO realizan múltiples funciones en las plantas. Poco se sabe sobre la familia del gen PPO en las manzanas, pero en otras plantas, se sabe que los genes PPO refuerzan la resistencia a las plagas y al estrés. Esto plantea la cuestión de si los manzanos que no se doran pueden ser más vulnerables a las enfermedades y requieren más pesticidas que las manzanas convencionales, y si pueden transferir esas vulnerabilidades a otros manzanos.

Si usted es un experto de actualidad, investigador, líder empresarial, autor o innovador, y desea contribuir con un artículo de opinión, envíenos un correo electrónico aquí.

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Pero la petición de la compañía al USDA para la desregulación no analizó las funciones del gen PPO, aparte del pardeamiento, en manzanas, ni midió los niveles de expresión del gen PPO en las manzanas no transformadas para compararlas con las de las manzanas transformadas.

La petición de Okanagan con respecto a su manzana tampoco analizó si ha silenciado inadvertidamente genes fuera de la familia PPO. Además de no caracterizar adecuadamente la manzana modificada genéticamente, la evaluación de Okanagan dio poca importancia a los posibles efectos sobre los polinizadores silvestres y las abejas, la nutrición humana y la maleza.

Cómo manejar el silenciamiento de genes

La sorprendente inadecuación de la evaluación del riesgo de la manzana del Ártico es en gran parte culpa del USDA.La agencia acaba de aceptar lo que la compañía le dio y no requirió información específica sobre los riesgos del silenciamiento de genes.

La Administración de Drogas y Alimentos de los Estados Unidos, que ofrece revisiones voluntarias de inocuidad alimentaria de alimentos genéticamente modificados, todavía tiene que publicar su enfoque para evaluar los riesgos de silenciamiento génico.

La FDA y el USDA necesitan nuevos protocolos para evaluar estas nuevas tecnologías complejas. La investigación en genómica moderna ha brindado a los científicos herramientas poderosas para identificar genes no específicos que podrían ser desactivados por el silenciamiento de genes.

La Agencia de Protección Ambiental de EE. UU. Dio un paso en la dirección correcta en enero pasado al reunir a expertos para analizar la capacidad de esa agencia para evaluar las moléculas de ARNbc utilizadas como pesticidas. Después de observar algunas de las formas en que el silenciamiento de genes para controlar plagas podría salir mal, el comité concluyó que los métodos probados y verdaderos de la EPA para evaluar pesticidas químicos no funcionarían para evaluar tales riesgos y que se necesitaban nuevos enfoques, incluida la genómica.

El USDA y la FDA deben convocar a sus propios paneles de expertos sobre el silenciamiento de genes. Una vez que los expertos hayan hecho una lluvia de ideas sobre cómo las tecnologías de silenciamiento de genes podrían fallar en el ambiente y en la seguridad alimentaria, los comités podrán hacer recomendaciones sobre cómo evaluar los riesgos de las nuevas tecnologías. Luego, el USDA y la FDA sabrán qué información solicitar a Okanagan y otras compañías para evaluar sus productos.

Hasta que se realicen dichos talleres y se desarrollen protocolos de evaluación, el gobierno de los EE. UU. Debe frenar la aprobación de productos basados ​​en el silenciamiento de genes.

Seamos más inteligentes que Eva y no mordamos esta manzana hasta que sepamos si hay un gusano dentro.

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