Las Islas Galápagos: Laboratorio De Evolución

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El archipiélago de las islas galápagos es el hogar de un complejo ecosistema que inspiró al renombrado naturalista charles darwin a formular su teoría de la evolución.

El archipiélago de las Islas Galápagos alberga un ecosistema complejo con una historia geológica fascinante, así como ejemplos únicos de vida vegetal y animal. La flora y fauna de las islas inspiró al renombrado naturalista Charles Darwin a formular su teoría de la evolución, y miles de turistas y científicos acuden a las islas cada año para estudiar más a fondo la vida silvestre.

Geografía

Trece islas principales, siete islas más pequeñas y aproximadamente 125 islotes y rocas forman las islas Galápagos, que se encuentran a unas 600 millas (1,000 kilómetros) de la costa de Ecuador en el Océano Pacífico. A ambos lados del ecuador, las islas de la cadena están ubicadas tanto en el hemisferio norte como en el sur.

Isabela, la isla más grande, cubre 1,803 millas cuadradas (4,670 km cuadrados) y alcanza una altitud de 5,600 pies (1,707 metros). La más pequeña de las islas principales es South Plaza, con un área de 0.05 millas cuadradas (0.13 km cuadrados), o aproximadamente 20 cuadras de la ciudad.

Geología

Las islas Galápagos son islas volcánicas ubicadas en la Placa de Nazca, que se está moviendo hacia el este-sureste, hacia la Placa de América del Sur. La reunión de las dos placas tectónicas ha creado una zona de subducción a medida que la placa de Nazca se desliza debajo de la placa sudamericana. Las montañas de los Andes se crearon como resultado.

Cuando la Placa de Nazca pasó sobre el punto caliente de Galápagos, un punto donde el magma atraviesa la corteza, los volcanes hicieron erupción y, finalmente, se formaron las Islas Galápagos. Se estima que el hotspot ha estado activo durante al menos 20 millones de años, y que las islas, como las vemos hoy, se formaron en los últimos tres o cuatro millones de años. El movimiento sobre el punto caliente es evidente en las edades de las islas, que aumentan aproximadamente en la misma dirección. Las islas más antiguas son Isla Española y Plaza Sur, que tienen entre 3 y 4 millones de años, según Volcán Galápagos. Las islas de Darwin, Fernandina, Genovesa, Isabela, Marchena y Santiago tienen aproximadamente 700,000 años de antigüedad.

Muchos de los volcanes siguen activos. Isabela está formada por seis volcanes distintos, dijo a WordsSideKick.com Loyc Vanderkluysen, geocientífico y vulcanólogo de la Universidad de Drexel en Filadelfia. Seis volcanes en tres islas separadas han estallado en las Galápagos desde 1990.

Clima

Aunque se encuentran dentro de los trópicos, las islas Galápagos no tienen selvas tropicales exuberantes. Las islas se encuentran en el camino de tres corrientes oceánicas principales que se cruzan, según la Universidad de Cornell: La corriente de Humboldt (o Perú) trae aguas frías de la Antártida; La corriente de Panamá es más cálida y proviene del norte y la corriente de Cromwell hace que el agua profunda y fría suba a la superficie (llamada surgencia). Las aguas más frías mantienen el clima moderado y seco.

Las islas experimentan dos temporadas cada año. La temporada seca es de julio a diciembre, cuando las temperaturas promedio suelen ser de mediados de los 70 grados Fahrenheit (mediados de los 20 grados Celsius) y los promedios de lluvia de menos de media pulgada (poco más de un centímetro) por mes. Durante la estación seca, la niebla se encuentra típicamente en las elevaciones más altas, pero hay poca lluvia. La temporada cálida es de enero a junio, cuando las temperaturas promedio alcanzan los 80° C (20° C a 20° C) y la precipitación alcanza un poco más de una pulgada (casi 3 cm) por mes. Marzo y abril son típicamente los meses más húmedos (que reciben 1.5 a 2 pulgadas de lluvia), y gran parte de la lluvia drena a través de la roca volcánica y el suelo.

Cada dos a ocho años, El Niño trae aguas más cálidas y menos ricas en nutrientes. Muchas especies sufren durante este tiempo a medida que se interrumpe la cadena alimentaria, según el World Wildlife Fund. Los eventos de El Niño de 1982-1983 y 1997-1998 fueron especialmente devastadores; la población de iguanas marinas disminuyó en alrededor del 90 por ciento, y la población de pingüinos disminuyó en más del 75 por ciento. La población total de leones marinos disminuyó en alrededor del 50 por ciento, pero casi todos los leones marinos menores de 3 años perecieron.

Según el WWF, se prevé que la "nueva normalidad" será similar a los períodos de El Niño durante todo el año, dado que el cambio climático afecta la gravedad y la frecuencia de los eventos de El Niño. El cambio climático también puede hacer que los niveles del mar aumenten y los niveles de acidez aumenten.

Plantas

Alrededor de 600 plantas son nativas de las Galápagos, y al menos el 30 por ciento de ellas son endémicas, lo que significa que no se encuentran en ningún otro lugar del mundo, según la Conservación de Galápagos.

También hay un estimado de 800 especies introducidas, algunas de las cuales son increíblemente invasivas, lo que significa que pueden introducirse rápidamente en el medio ambiente y causar daños a las plantas y animales nativos. Estos incluyen quinina, guayaba y mora. Algunas de las especies invasoras, como el kudzu tropical, han sido erradicadas con éxito, según Plantwise.

Hay tres zonas principales de vegetación en las Galápagos: tierras altas costeras, áridas y húmedas.

La zona costera sigue las costas de las islas, y los manglares que crecen allí albergan y albergan criaderos de aves, iguanas, leones marinos y tortugas marinas. Las raíces de los árboles proporcionan un hábitat protegido para la vida marina, como los camarones, los cangrejos y los peces pequeños.Otras plantas que crecen en esta área incluyen el marisco salado y la gloria de la mañana en la playa, de acuerdo con el manual de las Islas Galápagos.

De acuerdo con el manual, la zona árida es la más grande de las islas y contiene muchas plantas que se encuentran típicamente en los desiertos, como los cactus, las suculentas y los arbustos sin hojas. Esta zona se extiende desde cerca de la costa hasta unos 200 pies (60 m) de altura.

Una zona de transición se encuentra entre la zona árida y las tierras altas húmedas. Tiene características tanto de las zonas áridas como húmedas, con una densa vegetación dominada por pequeños árboles y arbustos con varios tipos de helechos.

Las tierras altas húmedas, que comienzan a unos 1.000 pies (300 m), cuentan con el árbol de Scalesia y el Miconia robinsoniana Arbusto, que se considera una de las especies de plantas más amenazadas en las islas, de acuerdo con el manual. Estas regiones tienen algunos de los suelos más fértiles de las islas, y vastas porciones de estas zonas han sido despejadas para la agricultura en las islas habitadas por humanos.

En las pocas islas que son más altas que unos 2,000 pies (600 m), el helecho arbóreo Galápagos (Cyathea Weatherbyana) es la planta dominante.

Una tortuga gigante en la isla de las islas Galápagos de Espanola.

Una tortuga gigante en la isla de las islas Galápagos de Espanola.

Crédito: James P. Gibbs, SUNY-ESF

Los animales

Las Galápagos son famosas por varios animales únicos, incluyendo tortugas gigantes, iguanas, pinzones de Darwin y pingüinos de Galápagos. Según el Conservatorio de Galápagos, alrededor del 80 por ciento de las aves terrestres de las islas, el 97 por ciento de los reptiles y mamíferos terrestres, y al menos el 20 por ciento de las especies marinas son endémicas de las islas.

Las tortugas en las Galápagos son las más grandes del mundo, con machos que alcanzan hasta 6 pies (1.8 m) de largo y más de 550 libras. (250 kilogramos), según el zoológico de san diego. Viven más de un siglo, con la tortuga más antigua conocida que tiene aproximadamente 170 años de edad.

Se estima que hay entre 20,000 y 25,000 tortugas gigantes en la naturaleza, de acuerdo con la Conservación de Galápagos, con la especie en general clasificada como vulnerable por el WWF. Cuatro especies están extintas. Solitario George, el último miembro sobreviviente de Chelonoidis abingdoni, la especie nativa de la isla Pinta, murió en 2012. Las amenazas a la supervivencia de las tortugas gigantes incluyen las especies invasoras y el cambio climático.

Las únicas iguanas marinas en el mundo, además de tres especies terrestres, son endémicas de las Galápagos. Se sabe que las iguanas marinas crecen hasta 4 pies (1.2 m) de largo; Las iguanas terrestres crecen más de 3 pies (1 m), según la Conservación de Galápagos. Las iguanas marinas viven tanto en tierra como en el mar, principalmente comiendo en el agua y descansando y apareando en tierra. Enfrentan a relativamente pocos depredadores mientras se encuentran en el mar, pero en tierra, las iguanas marinas y terrestres pueden ser cazadas por halcones, garzas y especies introducidas, como gatos y perros. Los números en algunos lugares han disminuido significativamente debido a las especies introducidas, aunque debido a los esfuerzos de conservación, las poblaciones se consideran saludables y en aumento.

Muy pocas especies de mamíferos son nativas de las Islas Galápagos: Galápagos leones marinos (Zalophus wollebaeki), Lobos marinos de Galápagos (Arctocephalus galapagoensis), cuatro especies de ratas de arroz (Nesoryzomys narboroughii, Oryzomys bauri, Nesoryzomys swarthy, y Nesoryzomys fernandinae) y dos especies de murciélagos (Lasiurus cinereus y Lasiurus brachyotis). Los delfines y las ballenas también visitan las islas, de acuerdo con la Conservación de Galápagos.

El león marino de Galápagos es el animal más grande de las islas, con machos que pesan hasta 550 libras. (250 kg). A menudo se encuentran descansando en los muelles y playas. Los leones marinos tienden a reunirse en harenes que consisten en un macho dominante y varias hembras, o en colonias de solteros, de acuerdo con la Conservación de Galápagos.

Los lobos marinos de Galápagos, que en realidad son un tipo de león marino, prefieren las playas más rocosas y sombrías cuando no están nadando. En el siglo XIX, los lobos marinos fueron cazados casi hasta la extinción por sus abrigos aislantes. La población de hoy ha regresado dramáticamente con números similares a los de los leones marinos, de acuerdo con la Conservación de Galápagos.

Veintinueve especies de aves terrestres viven en las islas; 22 de ellas son especies endémicas, y cuatro son subespecies endémicas. Trece de las especies endémicas son variedades de pinzones de Darwin, y cuatro son especies de mockingbird. Ocho de las 22 especies endémicas se consideran vulnerables o superiores. Dos, el pinzón del manglar y el ruiseñor floreana, están en peligro crítico, de acuerdo con la Conservación de Galápagos.

Los pinzones de Darwin constituyen el grupo poblacional más grande de las islas. Cada una de las especies individuales, según lo señalado por Darwin, tiene una forma y tamaño de pico distintivo según su dieta. Las dietas van desde semillas, flores y hojas hasta insectos, incluyendo garrapatas preparadas de tortugas e iguanas, así como la sangre de aves marinas. El estudio de Darwin sobre las diferencias entre los pinzones lo ayudó a desarrollar las teorías de la selección natural y la evolución.

Hay seis especies endémicas de aves marinas: el pingüino Galápagos (Spheniscus mendiculus); el cormorán no voladorPhalacrocorax harrisi); el albatros agitadoPhoebastria irrorata), el más grande de los pájaros; el petrel de galápagos (Pterodroma phaeopygia), la gaviota de lava (Leucophaeus fuliginosus) y la gaviota de cola bifurcada (Creagrus furcatus), de acuerdo con la Conservación de Galápagos. Las especies adicionales que llaman hogar a las islas incluyen tres especies de piqueros, grandes y magníficas aves fragatas y aves tropicales de pico rojo.

Pingüino de Galápagos.

Pingüino de Galápagos.

Crédito: dreamstime

El pingüino de Galápagos es el único pingüino que vive cerca del ecuador.La gran mayoría de los 2,000 pingüinos viven en las islas Fernandina e Isabela. El pingüino está en la Lista Roja de Especies Amenazadas de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza, debido a su pequeño tamaño de población, que fluctúa con los años de El Niño. De acuerdo con un artículo publicado en 2005 en la revista Biológica Conservación, los números pueden continuar disminuyendo debido al aumento de los eventos de El Niño, que causan drásticas disminuciones en el suministro de alimentos al comienzo de la temporada de reproducción, cuando los pingüinos acumulan tanta comida como pueden.

De acuerdo con la Conservación de Galápagos, entre las grandes poblaciones de vida marina que viven en las aguas alrededor de las Galápagos, aproximadamente el 20 por ciento de las especies son endémicas. Y a partir de 2016, se han identificado 544 especies de peces en las aguas protegidas alrededor de las islas, según la Fundación Darwin; al menos 79 especies son endémicas, y otras 452 son indígenas (nativas de las Galápagos pero también encontradas en otros lugares). De estas especies, casi 30 son tiburones, incluido el tiburón ballena (Rhincodon typus), El pez más grande del mundo, que alcanza hasta 40 pies de largo (12 m) y pesa hasta 22 toneladas (20 toneladas métricas). También hay varios tipos de rayos (como la manta raya gigante de 20 pies de ancho) y muchas especies de peces tropicales, según Natural Habitat Adventures.

Historia

El explorador Thor Heyerdahl encontró ollas y otros artefactos en las Galápagos en la década de 1950, lo que sugiere que los sudamericanos habían visitado las islas en la era precolombina. El primer europeo en visitar las Galápagos fue Fray Tomás de Berlanga, el español recientemente nombrado obispo de Panamá. Accidentalmente llegó a las islas en marzo de 1535 después de que su barco fuera llevado a cabo, según la Universidad de Cornell. De Berlanga opinó que las islas tenían poco valor debido a su dificultad para localizar fuentes de agua dulce, y la limitada vida vegetal y animal considerada valiosa para los humanos.

Las islas aparecieron por primera vez en los mapas mundiales de Gerardus Mercator y Abraham Ortelius alrededor de 1570, con el nombre de Insulae de los Galopegos (Isla de las Tortugas), según la Universidad de Cornell.

Durante el apogeo del imperio español, los piratas usaron las islas como base para sus incursiones en los barcos españoles que regresaban a Europa. Sir Francis Drake, un explorador encargado por Inglaterra con tendencias a la piratería, fue el primero en usar las islas de esta manera en 1578, de acuerdo con la Conservación de Galápagos.

A finales del siglo XVIII, los balleneros comenzaron a reemplazar a los piratas. Además de las ballenas, los balleneros también cazaban tortugas, aves y lobos marinos, lo que lleva a algunas especies a la extinción o cerca de ella, según Cornell. Se estima que cerca de 200,000 tortugas fueron cazadas solo en el siglo XIX, y los lobos marinos estaban casi extintos a fines del siglo.

Durante la guerra de 1812, el USS Essex, comandado por el capitán David Porter, llegó a las islas y casi diezmó a la flota ballenera británica. Porter también escribió notas detalladas sobre las islas, incluidas descripciones de la erupción de Floreana en 1813 y algunas diferencias en los tipos de tortugas gigantes, así como un trazado cuidadoso de las líneas costeras de las islas, de acuerdo con la Conservación de Galápagos.

El primer residente europeo de las Galápagos fue Patrick Watkins, un irlandés que llegó a la isla de Floreana en 1805, viviendo en un estado de embriaguez durante casi toda su estadía, según el Fideicomiso de Conservación de Galápagos. Se escapó a Ecuador en 1809 después de atrapar a un puñado de hombres en las islas con él y robar un bote. Watkins, sin embargo, aterrizó solo luego de haber matado a su tripulación en el viaje. Aunque había planeado regresar a las islas, es poco probable que lo haya hecho alguna vez, ya que se rumorea que fue enviado a la cárcel justo antes de que su barco fuera lanzado. El autor de "Moby Dick" Herman Melville, quien fue ballenero durante varios años, visitó las islas en 1841 y usó a Watkins como su inspiración para una parte de su cuento "Las Encantadas", que se publicó en 1854.

La colonización de las islas comenzó a principios de la década de 1830, según la Conservación de Galápagos. El general ecuatoriano José María de Villamil trajo colonos, que eran principalmente soldados, a la isla de Floreana. Unos 15 años después, el acuerdo fue considerado un fracaso. Dos intentos adicionales para colonizar Floreana ocurrieron en 1858 y en 1893.

Según el Conservatorio de Galápagos, en la década de 1920, los colonos noruegos desembarcaron en las islas Floreana, San Cristóbal y Santa Cruz. Originalmente, buscaban establecer instalaciones para la caza de ballenas, pero cambiaron a un negocio de pesca y enlatado. Los colonos alemanes comenzaron a llegar en 1929 para trabajar con los agricultores y pescadores noruegos.

Las colonias penales se establecieron en Floreana y San Cristóbal a mediados del siglo XIX y en Isabela en la década de 1940, de acuerdo con la Conservación de Galápagos. Las colonias penales se cerraron en 1959 después de una rebelión en 1958 en la prisión de Isabela.

En 1959, la gran mayoría de la superficie terrestre, el 97 por ciento, fue designada parque nacional protegido, según la Organización de las Naciones Unidas para la Educación, la Ciencia y la Cultura (UNESCO). Cuatro de las islas, Floreana, Isabela, San Cristóbal y Santa Cruz, tienen una población permanente total de aproximadamente 25,000 personas, que están restringidas al 3 por ciento restante del área total de la tierra en las islas.

Darwin y la evolucion

Acreditado como el padre de la evolución, Darwin era en realidad un geólogo entrenado. Darwin había estado viajando por Sudamérica durante unos cuatro años antes de aterrizar en las Galápagos en 1835, dijo J. Live Bennington, director del Departamento de Geología, Medio Ambiente y Sostenibilidad de la Universidad de Hofstra, a WordsSideKick.com.Durante ese tiempo, Darwin se familiarizó con la vida vegetal y animal que vivía en diversos climas en todo el continente, así como con algunas de las islas que visitó el barco en el Océano Atlántico en su camino hacia América del Sur desde Inglaterra, dijo Bennington, quien también Dirige un programa de estudios en el extranjero a las islas Galápagos.

Darwin era un creacionista cuando comenzó su viaje en el HMS Beagle, pero lentamente cambió de opinión durante el viaje, especialmente cuando estudió la vida en las Galápagos y sus alrededores. Darwin vio muchas islas de varios tamaños, muy juntas y geológicamente jóvenes habitadas por especies similares pero diferentes de vida vegetal y animal. Darwin concluyó que la vida en Galápagos no tenía sentido con las opiniones actuales del creacionismo.

Darwin llevó 23 años después de regresar a casa de su viaje para armar el rompecabezas que apoyaba completamente la evolución y la selección natural, que es una de las bases de la evolución que explica por qué ciertos rasgos se transmiten a las siguientes generaciones, según la Universidad de California en Berkeley. Publicado en 1859, el famoso "Sobre el origen de las especies" de Darwin tomó los cimientos de las teorías de la evolución que ya se habían presentado ante él y se construyó sobre ellas, proporcionando la evidencia que respaldaba definitivamente la evolución. Una década después de la publicación de las teorías, según Cornell, los científicos favorecieron las teorías de Darwin sobre la evolución y la selección natural sobre el creacionismo, y estas ideas transformadoras siguen vigentes hoy, unos 160 años después.

Amenazas ambientales y esfuerzos de conservación.

Según la UNESCO, las principales amenazas para Galápagos son las especies invasoras de plantas y animales, el aumento del turismo, el crecimiento demográfico, la pesca ilegal y los problemas de gobernabilidad. El calentamiento global es otra amenaza que está comenzando a afectar a las islas, según National Geographic.

Según el Convenio sobre la Diversidad Biológica (CDB), existe un equilibrio en cualquier hábitat aislado, como una isla, que afecta a la diversidad de especies, que se mantiene entre las tasas de aumento de los tipos de especies y poblaciones, y la extinción. Las especies de plantas y animales invasoras pueden ser introducidas en el medio ambiente por humanos o por aire o agua; los invasores pueden alterar el equilibrio natural y, por lo tanto, aumentar considerablemente la tasa de extinción de las plantas y animales nativos.

La diseminación de especies invasoras se reduce a través de medidas de prevención, según el CDB. La educación de la población local y cualquier viajero a las islas es clave para tomar decisiones informadas sobre cómo retardar y erradicar las especies para ayudar a que el ecosistema nativo vuelva a su equilibrio natural.

La pesca ilegal es también una gran amenaza para el ecosistema. Un artículo de 2014 de la revista Aquatic Conservation: ecosistemas marinos y de agua dulce señaló que la pesca de tiburones simplemente por sus aletas, por ejemplo, crea un desequilibrio en el ecosistema: las poblaciones de otras especies depredadoras, como los leones marinos, aumentarán, lo que llevará a un mayor consumo de pescado, muchos de los cuales son comercialmente valiosos. El desequilibrio conduce eventualmente a un entorno que es insostenible tanto para los depredadores como para las presas. Los investigadores recomendaron que las reglas existentes que rigen la pesca alrededor de las islas se cumplan aún más, y que se cierren las lagunas, como la que permite la pesca de tiburones en ciertos casos, para mantener la biodiversidad y la salud naturales de las islas.

El Dr. Jeffrey Roberg, presidente de ciencia política en Carthage College en Wisconsin y que investiga sobre políticas ambientales en América del Sur, cree que los turistas son las principales especies invasoras que alteran el equilibrio natural de las islas. Incluso siendo lo más cuidadosos posible, los turistas pueden tener efectos negativos en el medio ambiente. Esto puede ser cierto incluso si los turistas que pagan son una fuente de financiamiento para los esfuerzos de conservación, dijo Roberg. Incluso con las reglas establecidas, más turistas significan más oportunidades para abusar de esas reglas, agregó.

Según el Conservatorio de Galápagos, a partir de 2015, había 291 hoteles autorizados y 74 embarcaciones de crucero con alojamiento a bordo que albergan a los casi 250,000 turistas que visitaban las islas anualmente. Actualmente no hay límite en el número de turistas que pueden visitar las islas. Se pronostica que la cantidad de turistas aumentará constantemente en los próximos años, a menos que se establezcan y apliquen leyes.

El aumento del turismo aumenta el tráfico peatonal y, por lo tanto, aumenta el potencial para que los turistas se desvíen de los caminos designados, lo que podría afectar la vida silvestre local. Más turistas significan que se necesita traer más suministros, como agua potable y materiales de construcción para hoteles, tiendas y residencias adicionales. Además, el potencial aumenta por accidentes que pueden afectar el medio ambiente, como un gran derrame de petróleo ocurrido en 2001, según Roberg. Y también está la cuestión de qué hacer con la basura adicional que se produciría con un número creciente de turistas, así como el tratamiento de residuos líquidos y sólidos adicionales.

Incluso cuando los turistas viven y duermen principalmente en botes, dijo Roberg, la luz de los botes atrae insectos por la noche, y luego estos insectos han sido transportados a otras islas, donde pueden no ser indígenas. Estas especies pueden a su vez convertirse en una especie invasora que está causando estragos en otros ecosistemas, de manera similar al comportamiento de las especies invasoras traídas a las islas Galápagos.

Al visitar las islas, Bennington dijo a WordsSideKick.com que, respetando las reglas, mantiene a las islas en su condición relativamente prístina. Un viaje a las Galápagos siempre es una aventura, agregó."Siempre hay algo nuevo y emocionante, como" delfines que montan arcos, una escuela de tiburones, tortugas gigantes de apareamiento, bandadas de piqueros de patas azules, no puedes anticipar el espectáculo que la naturaleza presentará ", dijo Bennington.


Suplemento De Vídeo: Galapagos. Un Laboratorio Natural | Naturaleza - Planet Doc.




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