El Futuro De Los Drones: Incierto, Prometedor Y Bastante Impresionante

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El futuro de los drones está aquí, pero ¿estamos listos?

Cuando el cineasta George Lucas popularizó los droides (robots obreros diseñados para atender todas las necesidades de la humanidad) en la película de 1977 "Star Wars: Episodio IV - Una nueva esperanza", parecía un visionario de ciencia ficción. Pero el avance rápido es de casi 40 años, y la idea de volar cámaras de vigilancia, compañeros robóticos e incluso aviones no tripulados que transporten suministros por todo el planeta se está convirtiendo rápidamente en la corriente principal.

La primera entrega de aviones no tripulados en los Estados Unidos tuvo lugar el verano pasado, lo que marcó un hito importante en el desarrollo de la nueva tecnología. Pero a pesar de que el CEO de Amazon, Jeff Bezos, llegó a los titulares en 2013 cuando reveló la visión de la compañía para usar aviones teledirigidos, el gigante minorista en línea no fue el que llevó a cabo el primer vuelo de entrega.

En cambio, la empresa australiana Flirtey, en asociación con Virginia Tech y la NASA, usó un avión no tripulado para transportar 10 libras (4,5 kilogramos) de suministros médicos desde un aeródromo en Virginia a una clínica remota a una milla de distancia en tres vuelos de 3 minutos. Si bien la demostración fue un momento histórico para la política y la tecnología de los drones, estuvo muy lejos de la visión de Amazon de una flota de drones que realizan compras en línea a las puertas de los clientes en 30 minutos. [Los mejores drones para ti, de nuestro sitio hermano, Tom's Guide]

Sin embargo, Amazon se compromete a hacer realidad su programa de entrega de aviones no tripulados, apodado Prime Air. En abril, la Administración Federal de Aviación de los Estados Unidos (FAA, por sus siglas en inglés) otorgó permiso a la empresa para comenzar a probar sus drones. Pero Amazon no es el único gigante tecnológico que duplica la tecnología de drones.

En julio, Facebook reveló que había completado una versión de tamaño completo de su avión no tripulado Aquila, que ahora está listo para ser probado en el Reino Unido. El enorme volador robótico, que tiene la misma envergadura que un avión Boeing 737, está diseñado para dar vueltas en la estratosfera (la capa de la atmósfera terrestre ubicada entre 6 y 30 millas, o 10 a 48 kilómetros, sobre la superficie del planeta) y su uso Láseres para transmitir el acceso a Internet a los rincones más remotos del mundo.

Un avión similar desarrollado por Google se estrelló durante una prueba en Nuevo México en mayo, pero la compañía también está desarrollando un servicio de entrega, conocido como Project Wing, para competir con Prime Air de Amazon.

Si bien estos desarrollos acaparan titulares, tienden a eclipsar el progreso real que se está haciendo en la industria de los aviones no tripulados, dicen los expertos. Muchas empresas están aprovechando la capacidad de los drones para capturar imágenes de alta resolución utilizando tecnología que va desde cámaras normales hasta escáneres láser, lo que lleva a la FAA a predecir que los drones generarán una industria de $ 90 mil millones en una década.

Los drones podrían ayudar a los agricultores a priorizar dónde aplicar fertilizantes. También podrían ayudar a las compañías de energía a monitorear su infraestructura. Los drones podrían incluso permitir que los equipos de respuesta a emergencias hagan un mapa rápido de la extensión del daño después de desastres naturales. [Fotos de arriba: 8 drones geniales con cámara]

"Ha habido un crecimiento aún más explosivo de lo que esperaba", dijo Dan Kara, director de práctica de robótica de la consultora de tecnología ABI Research en Oyster Bay, Nueva York. Y debido a que la tecnología aún está en su infancia, dijo Kara, el potencial es ilimitado. "Habrá aplicaciones que simplemente saldrán del muro", dijo a WordsSideKick.com. "Si piensas que estas cosas son simplemente sensores móviles en el aire, se abren todo tipo de usos".

Reforma regulatoria

Los vehículos aéreos no tripulados han sido cada vez más populares en los últimos años. (Ver infografía completa)

Los vehículos aéreos no tripulados han sido cada vez más populares en los últimos años. (Ver infografía completa)

Crédito: por Ross Toro, artista de infografías.

Hasta este año, las estrictas regulaciones amenazaban con frenar la creciente industria de los drones. Pero en febrero, la FAA, la agencia responsable de regular el espacio aéreo de EE. UU., Lanzó un marco propuesto para el uso comercial de aviones no tripulados (sistemas de aviones no tripulados que pesan menos de 55 libras (25 kg)). Bajo las reglas propuestas de la FAA, a los drones solo se les permitiría volar durante el día y dentro de la línea visual de los operadores.

Muchos miembros de la industria se sorprendieron de lo progresivas que eran las reglas, considerando la postura anteriormente draconiana de la agencia sobre el uso comercial de los drones. "Las reglas propuestas ciertamente no fueron tan onerosas como esperábamos", dijo Colin Snow, CEO y fundador de Drone Analyst, una compañía de consultoría y de investigación de drones con sede en Redwood City, California.

Las reglas no entrarán en vigencia hasta el próximo verano a la mayor brevedad, pero la FAA ha acelerado los giros para las llamadas exenciones de la Sección 333 que permiten a las compañías usar drones en el ínterin. Entre septiembre de 2014 y marzo de 2015, la agencia otorgó solo 66 exenciones, pero en abril inició solicitudes de seguimiento rápido que eran similares a las solicitudes anteriores y ahora ha otorgado casi 2,000 exenciones.

En mayo, la FAA presentó el Programa Pathfinder, en asociación con CNN, para probar los drones para la recopilación de noticias en áreas urbanas. Como parte del programa, la firma de aviones no tripulados PrecisionHawk y la compañía de transporte BNSF Railroad también están probando vuelos de aviones no tripulados más allá de la línea visual del piloto. Ese mismo mes, la agencia también otorgó los seis sitios de prueba de sistemas de aviones no tripulados (UAS) que ayudó a establecer en todo el país la autorización para volar cualquier drone a menos de 200 pies (61 metros), reemplazando la necesidad de obtener aprobaciones separadas para cada avión robótico. [5 maneras sorprendentes en que los drones podrían usarse en el futuro]

Pero no todos están satisfechos con estos pasos incrementales.Michael Drobac, director ejecutivo de la Coalición de UAV Pequeños respaldada por la industria, dijo que las propuestas son menos restrictivas de lo previsto, pero solo porque las expectativas de cómo la FAA manejaría la tecnología emergente eran tan bajas. Dijo que acredita al Congreso con "poner el fuego bajo" la FAA. Sin embargo, sin concesiones para volar estos UAS más allá de la línea visual, y sin reglas separadas para micro-UAS más seguros que pesen menos de 4.4 lbs. (2 kg), la industria seguirá estando paralizada, anotó.

"Personalmente, estoy muy desanimado, porque no tiene ningún sentido que el problema más grande al que se enfrentan las empresas sean reglas arbitrarias y caprichosas", dijo Drobac a WordsSideKick.com.

Un portavoz de la FAA negó que la presión del Congreso tuviera algún impacto en la agencia y señaló que promover el uso comercial de aviones no tripulados no es su mandato. "Nuestro principal objetivo al integrar UAS en el espacio aéreo es mantener el nivel de seguridad ultraalta de hoy", dijo. Agregó que las reglas de micro-UAS separadas podrían eventualmente incluirse en las regulaciones finales, ya que la agencia solicitó información sobre el marco propuesto anunciado en febrero.

Los detractores de la FAA señalan que algunos otros países, como Canadá y Suiza, tienen entornos regulatorios más relajados. Pero con más de 19.000 aeropuertos; 600 instalaciones de control de tráfico aéreo; y muchas más preocupaciones generales de la aviación que supervisar, el espacio aéreo de los Estados Unidos es posiblemente el más complejo del mundo. "La FAA ha estado en el negocio de integrar nuevas tecnologías en el espacio aéreo de los EE. UU. Durante 50 años", dijo el portavoz. "No tengo dudas de que podremos hacer lo mismo con UAS, pero tiene que hacerse de una manera segura e incremental".

Expectativas crecientes

Las predicciones para la industria de aviones no tripulados varían mucho. La consultora Deloitte predice que los ingresos totales de aviones no militares en 2015 serán de entre $ 200 millones y $ 400 millones, equivalente al precio de un solo avión de pasajeros de tamaño mediano. Los pronósticos a más largo plazo son más optimistas, estimando que los drones comerciales podrían convertirse en una industria de miles de millones de dólares para el 2020.

Sin embargo, Snow dijo que la restricción de volar aviones no tripulados más allá de la línea visual implica proyectos ambiciosos, como el Project Wing de Google y Prime Air de Amazon, que probablemente no dominarán el mercado. Al menos no a corto plazo. "Por mucho que la gente quiera que sea, son solo titulares", dijo.

Sobre la base de los tipos de iniciativas que ya se han otorgado exenciones, los drones utilizados para películas, videos y fotografías probablemente liderarán el camino. Ya, estos proyectos representan casi la mitad de todas las aprobaciones de la FAA hasta el momento. Pero los márgenes más altos en ingeniería, topografía y agricultura podrían llevar a estas industrias a pasar lentamente a la vanguardia, dicen los expertos. [Cómo funcionan los aviones no tripulados no tripulados (infografía)]

Un informe de la industria publicado por Drone Analyst, titulado "Drones comerciales: estado actual de la industria de los EE. UU.", Señaló que las inversiones en tecnología de aviones no tripulados desde enero de 2015 hasta mayo de 2015 totalizaron $ 172 millones, más que el total de los cinco años anteriores combinados. La mayor parte de este dinero provino de inversiones de capital de riesgo, pero compañías de tecnología como GE, Qualcomm e Intel también se están acumulando, convencidas de que los drones conectados de forma inalámbrica podrían algún día ser parte de Internet of Things, una red de dispositivos conectados a la web como Lavadoras y coches que se comunican entre sí.

Un informe escrito por Kara en ABI en enero predijo que para 2019, el pequeño sector UAS comercial tendría ingresos de más de $ 5,1 mil millones, cinco veces más que los ingresos del mercado de drones de consumo y más del doble de los ingresos del mercado militar y civil combinado. Actualmente dominando la industria. Kara dijo que los movimientos de fabricantes de aviones no tripulados militares y de consumo en el mercado comercial, como la compra de Lockheed Martin del desarrollador de aviónica Procerus Technologies y la adquisición de senseFly por Parrot, muestran que los grandes jugadores están de acuerdo.

Kara cree que el principal impulsor del mercado serán los servicios asociados con los drones, como los sistemas de gestión de flotas y el procesamiento de datos. "Una cantidad masiva de datos necesita ser manipulada de maneras complejas", dijo. "Ahí es donde se está haciendo el dinero". La decisión de Sony en julio de comenzar a proporcionar servicios de datos de inspección y topografía es un ejemplo perfecto de eso, dijo.

Dolor de cabeza de tráfico

Una industria en auge trae consigo el desafío de integrar miles de nuevos aviones en el espacio aéreo nacional. Es probable que los drones compartan la sección del cielo a menos de 500 pies (152 m) con helicópteros, aviones de recreo y fumigadores de cultivos. Pero su tamaño diminuto hace que los drones sean difíciles de detectar en el radar, lo que plantea desafíos para cualquier sistema de gestión de tráfico aéreo (ATM) para drones.

En enero, PrecisionHawk reveló su LATAS (Sistema de Evitación y Seguimiento de Baja Altitud), un sistema liviano que puede incorporarse en los circuitos de un avión no tripulado. LATAS proporciona planificación de vuelo, seguimiento y evitación en redes celulares 2G. Se probará un prototipo como parte del proyecto del programa Pathfinder de la empresa.

El nuevo proyecto de entrega de drones de Google podría rivalizar con Amazon.

El nuevo proyecto de entrega de drones de Google podría rivalizar con Amazon.

Crédito: captura de pantalla de YouTube, Google

La NASA también está trabajando en el problema en asociación con empresas como Google y Amazon, así como con PrecisionHawk. El sistema de gestión de tráfico UAS (UTM) propuesto por la agencia espacial le permitiría rastrear el tráfico de aviones no tripulados y enviar alertas a los operadores sobre rutas, clima y espacio aéreo restringido. Al igual que LATAS, es probable que el sistema de gestión de tráfico diseñado por la NASA use redes celulares para la comunicación, mientras que el GPS a bordo de los drones se usará para el rastreo. El sistema basado en la nube sería en gran parte automático y auto optimizable, lo que significa que los humanos solo tendrían que intervenir en caso de una emergencia.

"Estamos tratando de aprender de la historia y poner un sistema en marcha antes de tiempo", dijo Parimal Kopardekar, quien lidera el proyecto de la NASA. Sin embargo, aún no está claro quién operaría el servicio. El analista de Drone's Snow dijo que el Departamento de Transporte de EE. UU. No cuenta con la financiación, y es poco probable que los operadores de aviones no tripulados den el paso sin una garantía de ingresos.

Hablando en la primera Convención de Gestión de Tráfico de Sistemas Aéreos No Tripulados (UAS) de la NASA en agosto, Gur Kimchi, cofundador de Prime Air de Amazon, sugirió que reservar espacio aéreo entre 200 y 400 pies (61 a 122 m) para drones comerciales podría ayudar a segregar el tráfico aéreo.

Google usó el evento para describir su desarrollo de la tecnología de vigilancia de transmisión dependiente automática para drones, que utiliza satélites para determinar y transmitir regularmente las posiciones de los aviones. La tecnología será requerida para todos los aviones tripulados para 2020, y Google espera que los drones puedan seguir si la compañía puede producir sistemas por menos de $ 2,000 cada uno.

Recreacion imprudente

Cualquiera que sea la solución final, la necesidad de un control general del tráfico de aviones no tripulados es cada vez más evidente. "Hay una necesidad urgente de hacer que las operaciones del espacio aéreo sean más seguras", dijo Kopardekar. "Ya estamos viendo drones individuales operando en áreas donde no deberían".

En los últimos 10 meses de 2014, se notificaron a la FAA más de 190 incidentes relacionados con accidentes con aviones no tripulados, aeronaves que faltan por poco o que ingresan en el espacio aéreo restringido. El líder del mercado de consumo DJI proyecta vender más de $ 1 mil millones en aviones no tripulados en 2015, según Empresa, estos problemas probablemente aumentarán. La caída de los precios y la capacidad de capturar fácilmente impresionantes imágenes han convertido a los drones en un dispositivo imprescindible para los amantes de la tecnología. [Angry Chimp Attack! 5 Bizarre Drone Crashes]

Una gran cantidad de compañías ahora están trabajando en drones aficionados capaces de seguir a sus propietarios de manera autónoma. La compañía AirDog obtuvo excelentes críticas para un avión no tripulado que utiliza Bluetooth de largo alcance para rastrear y seguir a su operador. Y Fotokite cautivó a la audiencia en una charla de TED en Vancouver, Columbia Británica, en 2014 con un dron de cámara y lanzó su primer producto de consumo en agosto.

Una encuesta realizada para Reuters por Ipsos en febrero encontró que el 73 por ciento de los encuestados quiere regulaciones más estrictas para los drones de consumo. Pero aunque la Ley de Modernización y Reforma de la FAA de 2012 impone límites básicos al uso de drones privados, no le da a la FAA un mandato para regularlos.

Sin embargo, el 19 de octubre, el Departamento de Transporte de los Estados Unidos anunció que pronto requerirá que tanto los aficionados como los operadores comerciales registren sus drones recreativos en un registro nacional, para que sea más fácil localizar a los infractores de las reglas. Además, en junio, la senadora Dianne Feinstein, D-Calif., Presentó la Ley de seguridad de los consumidores de aviones no tripulados, que exigiría que la FAA imponga restricciones a los drones privados y obligue a los fabricantes a incluir tecnología de seguridad, como evitar colisiones y transponders.

Sin embargo, muchas de estas tecnologías aún están en su infancia, y probablemente aumentarán el costo de producción de drones de consumo, lo que podría frenar la innovación en el campo, dicen los expertos. La mayoría de las regulaciones de drones propuestas por los políticos son redundantes, ya que muchos de los problemas están cubiertos por las leyes existentes, dijo Drobac. Por ejemplo, interferir con el tráfico aéreo ya es un delito punible. "Es muy popular presentar un proyecto de ley sobre una tecnología en caliente", dijo Drobac. "Es solo una forma de poner sus nombres en el frente del papel".

Hermano mayor

Aún así, se necesita una aclaración sobre cómo los formuladores de políticas deben abordar las regulaciones sobre el uso de aviones no tripulados, dijo Douglas Wood, un abogado de la firma de abogados Reed Smith en la ciudad de Nueva York que editó un informe sobre la ley de aviones no tripulados titulado "Crowded Skies" a principios de este año.

En mayo, a la policía del estado de Illinois se le concedió permiso para volar aviones teledirigidos para tomar fotos en las escenas del crimen y en los lugares de los accidentes. El sondeo de Reuters descubrió que el 68 por ciento de los encuestados apoya a la policía que vuela aviones no tripulados para resolver delitos, y el 62 por ciento apoya el uso de ellos para disuadir el crimen al proporcionar una plataforma móvil para cámaras de vigilancia.

Pero si el uso de aviones no tripulados se extiende a la vigilancia policial, planteará problemas en torno a los derechos constitucionales, especialmente aquellos que cubren la "incautación e incautación irrazonables", dijo Wood.

"La pregunta principal será: ¿se supone que estas cosas deben ser sigilosas? La vigilancia ahora se puede realizar de una manera mucho más clandestina", dijo Wood. Para abordar el problema, un Memorándum presidencial que acompañaba las propuestas de la FAA en febrero puso límites al uso de los datos de los drones por parte de las agencias gubernamentales y les exigía que crearan y actualizaran periódicamente las políticas de los drones de acuerdo con la Constitución y la ley. En mayo, el Departamento de Justicia de los EE. UU. Publicó sus propias directrices sobre el tema, prohibiendo a las agencias federales de aplicación de la ley usar drones para monitorear las actividades protegidas por la Primera Enmienda, como las protestas pacíficas.

Y no solo los legisladores federales se han subido al carro: 25 estados están considerando legislación relacionada con los drones este año. En el ejemplo más extremo, un senador del estado de Oklahoma propuso un proyecto de ley que permite a las personas derribar aviones teledirigidos que vuelan sobre su propiedad. Pero según Wood, la mayoría de los proyectos de ley propuestos se relacionan con la privacidad y la entrada ilegal.

"Lo que estamos viendo es un aumento relativamente simple que se agrega a las leyes estatales para incluir a los drones, por el temor de que parte del lenguaje sea un poco arcaico", dijo Wood. Sin embargo, piensa que es poco probable que los nuevos estatutos ayuden, y que los precedentes serán determinados por la jurisprudencia. Si una persona fotografía a una persona desde un avión no tripulado o una lente de cámara telescópica, la ofensiva es la misma, agregó.

Pero independientemente de si el público estadounidense está entusiasmado con los drones, parece que poco podrá interponerse en su adopción generalizada. Algunos expertos, incluido Kara, se preguntan si la tecnología podría compartir el mismo destino que la impresión en 3D, donde el optimismo inicial fue reemplazado por preguntas acerca de cuán ampliamente se puede aplicar. No obstante, desde que Kara lanzó su investigación en enero, no ha habido signos de desaceleración.

"Estaba realmente nervioso porque había sobreestimado el mercado, porque en ese momento tuve un pequeño rechazo", dijo. "Pero he estado viajando por todos lados, y dondequiera que miro, hay nuevos productos y nuevo hardware. Está en todas partes".

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