El Cabello Congelado Produce El Primer Genoma Humano Antiguo

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El antiguo genoma humano se secuenció desde el cabello congelado en el permafrost del ártico durante 4.000 años.

Unos cuantos mechones de cabello congelado en el permafrost de Groenlandia durante más de 4.000 años han permitido a los científicos secuenciar el genoma de un humano antiguo por primera vez.

Los pelos pertenecían a un miembro de la antigua cultura Saqqaq de Groenlandia, los primeros humanos que habitan la isla helada. Los científicos se han preguntado durante mucho tiempo de dónde venía el Saqqaq y si eran o no los ancestros de los inuit y los groenlandeses modernos de hoy. Los nuevos hallazgos, detallados en la edición del 11 de febrero de la revista Nature, han ayudado a resolver esa cuestión.

Los pelos también hablan sobre el individuo, que los científicos han apodado "Inuk", que significa "humano" o "hombre" en el idioma groenlandés, lo que nos da una idea de cómo se veían nuestros antiguos ancestros humanos.

Los resultados sugirieron que Inuk era un hombre con ojos marrones, piel oscura, sangre tipo A +, dientes frontales en forma de pala y estaba genéticamente predispuesto a la calvicie y la cera seca. (Debido a que Inuk claramente todavía tenía cabello cuando murió, los científicos creen que debe haber muerto joven). También es probable que tuviera un metabolismo bien adaptado a un clima frío.

Afortunado encontrar

Eske Willerslev, de la Universidad de Copenhague en Dinamarca, había estado buscando durante mucho tiempo en Groenlandia restos humanos que pudieran ser examinados en busca de fragmentos de ADN.

"Estaba congelando mi trasero en el alto Ártico tratando de recuperar restos humanos para realizar pruebas de ADN", dijo.

Por casualidad, estaba discutiendo el asentamiento temprano del Ártico con el director del Museo de Historia Natural de Dinamarca, el Dr. Morten Meldgaard. Como sucedió, Meldgaard había participado en varias excavaciones en Groenlandia en la década de 1980 y le contó a Willerslev acerca de un gran mechón de cabello que se había encontrado preservado en el permafrost o suelo congelado.

Willerslev obtuvo permiso para probar los mechones, que se sostienen mejor y generalmente están menos contaminados por ADN extraño que otros restos, como los huesos, que son porosos y están sujetos a moho y bacterias.

La secuencia genómica que resultó de los esfuerzos del equipo está completa en un 80 por ciento y es comparable en calidad a las secuencias del genoma humano moderno, dijo Willerslev. Este es un paso importante en comparación con las secuencias anteriores del genoma del mamut lanudo, también hecho de mechones de pelo, y los genomas neandertales, que no son tan completos.

La integridad del genoma de una sola muestra también es significativa porque, además de cuatro pequeños pedazos de hueso y cabello, no se han encontrado restos humanos de las primeras personas que se asentaron en el Nuevo Mundo Ártico.

Esta secuencia puede ayudar a "decir algo sobre el origen de esta cultura extinta", dijo Willerslev.

Migración temprana

Los arqueólogos se habían preguntado durante mucho tiempo si los Saqqaq eran ancestros de los inuit modernos, o quizás eran nativos americanos que penetraron más al norte que otras culturas, o incluso una cultura completamente separada que llegó a través de su propia migración.

El genoma de Inuk sugiere que es el último caso.

Inuk demostró estar más estrechamente relacionado con tres poblaciones árticas del Viejo Mundo, los Nganasans, Koryaks y Chukchis del Extremo Oriente de Siberia. Entonces, la genética sugiere que no son ancestros directos de los pueblos que viven actualmente en el Nuevo Mundo Ártico.

La secuencia del genoma sugiere que los ancestros de Inuk cruzaron al Nuevo Mundo desde el noreste de Siberia entre hace 4,400 y 6,400 años en una ola de migración que era independiente de los ancestros nativos americanos e inuit.

Y resulta que "la estimación que se obtiene del genoma en realidad se ajusta bastante bien a la información arqueológica", dijo Willerslev. El registro arqueológico muestra que la presencia más temprana en el Ártico alto de Groenlandia y Canadá fue hace unos 5.500 años.

No se sabe cómo llegaron los antepasados ​​de Inuk al Nuevo Mundo. Probablemente no fue a través de ningún puente de tierra.

"No había un puente terrestre disponible entre Siberia y Alaska hace 5.500 años. Ese puente ya había desaparecido", dijo Willerslev.

Podrían haber cruzado hielo congelado, pero en última instancia, "nadie lo sabe", dijo Willerslev.

Lo que le sucedió al Saqqaq es igualmente misterioso.

"Básicamente nadie sabe lo que pasó", dijo Willerslev. Los datos hasta ahora han sugerido "que murieron en el Nuevo Mundo". Pero no se sabe si fue el clima, la competencia o alguna otra influencia lo que provocó su extinción y no se puede deducir de los datos genéticos.

Willerslev espera que la técnica que utilizó su equipo pueda ayudarles a aprender más sobre otras culturas antiguas, como las poblaciones nativas de América del Sur, cuya diversidad fue eliminada después de que los europeos llegaran allí, y los nativos de Tasmania, que también desaparecieron rápidamente después del contacto europeo.

"Creo que será algo que veremos más en los próximos cinco años", dijo Willerslev.

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