Virus Gigante Congelado Sigue Siendo Infeccioso Después De 30,000 Años

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Un virus gigante recién descubierto hace 30,000 años revela la diversidad de este antiguo e inusual grupo de virus.

Tiene 30,000 años de antigüedad y sigue funcionando: un virus gigante recientemente descubierto en lo profundo del permafrost siberiano revela que los enormes virus antiguos son mucho más diversos de lo que los científicos habían conocido.

También son potencialmente infecciosos si se descongelan de su congelación de Siberia, aunque no representan ningún peligro para los humanos, dijo Chantal Abergel, científico del Centro Nacional de Investigación Científica de la Universidad de Aix-Marseille en Francia y coautor de un nuevo estudio. Anunciando el descubrimiento del nuevo virus. A medida que el planeta se calienta y la región se derrite, la minería y la perforación probablemente penetrarán en áreas previamente inaccesibles, dijo Abergel.

"Se deben tomar precauciones de seguridad cuando se mueva esa cantidad de tierra congelada", dijo a WordsSideKick.com. (Aunque no se puede decir que los virus estén "vivos", el virus siberiano es funcional y capaz de infectar a su huésped).

Descubriendo gigantes

El nuevo virus no es una amenaza para los humanos; infectó amebas unicelulares durante el Paleolítico Superior o la Edad de Piedra tardía. Apodado Mollivirus sibericum, el virus se encontró en una muestra de suelo a unos 98 pies (30 metros) debajo de la superficie. [Los 9 virus más mortales de la Tierra]

Estas imágenes de microscopía electrónica de barrido muestran partículas de las cuatro familias de virus gigantes ahora conocidas: desde las más grandes, que abarcan 0,6 micrones (Mollivirus) hasta las más pequeñas, con 1,5 micrones (pandoravirus).

Estas imágenes de microscopía electrónica de barrido muestran partículas de las cuatro familias de virus gigantes ahora conocidas: desde las más grandes, que abarcan 0,6 micrones (Mollivirus) hasta las más pequeñas, con 1,5 micrones (pandoravirus).

Crédito: © IGS CNRS / AMU

M. sibericum es un miembro de una nueva familia viral, la cuarta familia que se haya encontrado. Hasta hace una década, se pensaba que los virus eran universalmente pequeños, dijo Abergel, y se aislaron mediante técnicas de filtración que eliminaban partículas más grandes. Pero después del descubrimiento de un virus gigante infectante de amebas llamado Mimivirus, publicado por primera vez en la revista Science en 2003, los investigadores ampliaron su búsqueda de virus más grandes. Mimivirus y su talla es tan grande que puede verse bajo un microscopio de luz común. El más grande de este grupo, Megavirus chilensis, Tiene un diámetro de unos 500 nanómetros. Los virus típicos varían en tamaño desde 20 nanómetros hasta unos pocos cientos de nanómetros.

Desde el descubrimiento de la Mimivirus familiares, los investigadores han descubierto las familias Pandoraviridae y Pithoviridae, esta última descubierta en la misma muestra de suelo que M. sibericum e informado por Abergel y su colega Jean-Michel Claverie, jefe del Laboratorio de información estructural y genómica del Centro Nacional de Investigación Científica de la Universidad de Aix-Marsella, en 2014.

Evolución inusual

M. sibericum es más ancho en diámetro que los otros virus gigantes descubiertos, a 600 nanómetros frente a 500. Tiene un genoma de 600,000 pares de bases (imagínese los "peldaños" en la "escalera" de ADN), que contienen las instrucciones genéticas para crear 500 proteínas. Los virus son fragmentos de ARN o ADN que funcionan al secuestrar la maquinaria de una célula para llevar a cabo estas instrucciones. [Pequeña grandeza: impresionantes imágenes de los muy pequeños]

Abergel y su equipo están interesados ​​en estudiar virus gigantes resucitados para comprender cómo evolucionó este grupo y cómo la genética viral podría haber influido en la evolución de las células. Los virus se incorporan a las células, y el ADN viral a veces se convierte en una parte permanente del genoma de una célula.

"Los virus jugaron un papel en hacer que la célula evolucionara de una manera muy buena", dijo Abergel. Los investigadores no saben cuándo surgieron virus gigantes en la Tierra, pero probablemente tienen sus raíces en los orígenes del ADN y el ARN, dijo.

"Ahora estamos en la etapa donde hay cuatro familias de virus gigantes, y podemos decir que son mucho más diversas [de lo que se conocía anteriormente]", dijo Abergel.

La técnica de los investigadores para aislar y estudiar estos virus no representa una amenaza para los humanos o los animales, dijo Abergel, pero es posible que los virus peligrosos acechen en la animación suspendida en el subsuelo, dijo. Estos virus están muy ocultos, por lo que es probable que solo las actividades humanas, como la minería y la perforación de minerales, petróleo y gas natural, los perturben. Los descubrimientos de los virus gigantes revelan que pueden permanecer infecciosos durante al menos decenas de miles de años, dijo Abergel. Hasta ahora, sin embargo, los científicos aún no han descubierto ningún virus gigante antiguo que infecta a los humanos.

Un estudio más profundo de los virus ayudará a aclarar el riesgo, escribieron Abergel y Claverie en una declaración en 2014. Pero la investigación también tiene el potencial de responder preguntas básicas, dijo Abergel.

"Creemos que estos virus gigantes nos ayudarán a comprender cómo apareció la vida en la Tierra", dijo. "Creemos que hay muchos genes que son exclusivos de esos genomas, y hay muchas cosas que aprender del estudio de esos genes".

La investigación apareció en línea el 8 de septiembre en la revista Proceedings of the National Academy of Sciences.

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