De Huevo A Tumba: Las Pistas Revelan Cómo Crecieron Los Pterosaurios Bebé

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Varios fósiles nuevos pintan una imagen muy detallada de cómo nacieron, vivieron y murieron los pterosaurios, pero aún no sabemos cómo obtuvieron la energía para volar.

ALBUQUERQUE, N.M. - En una oda científica a los pterosaurios, los extraordinarios reptiles voladores que vivieron durante la era de los dinosaurios, los paleontólogos han reunido una especie de biopic. Detalla lo que le sucedería a un pterosaurio desde el momento en que su huevo fue puesto hasta su último aliento de muerte.

Esta investigación es la culminación de décadas de descubrimientos sobre estos antiguos aviadores.

"Algunos hallazgos sorprendentes en China y Argentina de huevos y embriones en los últimos 14 años han brindado ideas increíbles sobre la reproducción y el crecimiento de pterosaurios, algo que nunca hubiéramos podido predecir en el siglo XX", dijo el investigador principal del estudio David Unwin. un lector de paleobiología de la Universidad de Leicester en Inglaterra, contó WordsSideKick.com. [Fotos: Antiguos huevos y fósiles de pterosaurio destapados en China]

Unwin presentó la investigación, que aún no se ha publicado en una revista revisada por pares, aquí en la 78ª reunión anual de la Sociedad de Paleontología de Vertebrados de ayer (17 de octubre).

Cada historia de los pterosaurios comenzó con sus padres; su madre había emparejado oviductos (al igual que los cocodrilos, tortugas, lagartos y serpientes), el tubo por el que pasa el huevo, que permitía a la madre pterosaurio poner huevos de cáscara blanda, de forma ovalada y relativamente pequeños. Estos huevos probablemente fueron enterrados en el suelo húmedo, donde no se secarían.

"Se incubaron por mucho tiempo", dijo Unwin a WordsSideKick.com. Una vez que los bebés nacieron, tenían esqueletos y membranas de vuelo bien desarrollados, así como proporciones esqueléticas similares a las de los pterosaurios adultos, lo que indica que los recién nacidos probablemente podrían volar de inmediato, dijo.

Este punto, sin embargo, es polémico entre los científicos que estudian pterosaurios. Algunos investigadores piensan que las crías necesitaron tiempo para desarrollar sus músculos de vuelo antes de subir al cielo.

Probablemente fue difícil para los pterosaurios caminar sobre la tierra, porque sus cuatro extremidades estaban conectadas a la membrana del ala, dijo Edina Prondvai, estudiante postdoctoral de biología en la Universidad de Ghent en Bélgica, que no participó en la investigación. "Entonces, debe haber sido muy importante para ellos volar tan pronto como sea posible después de la eclosión, porque tenían que encontrar comida [y] tenían que evitar a los depredadores", dijo a WordsSideKick.com.

Aun así, es probable que algunas especies de pterosaurios necesiten tiempo para desarrollarse antes de batirse, aunque algunas especies pueden haber completado este desarrollo antes que otras, dijo Prondvai.

En cuanto a si la madre y el pop pterosaurios cuidaron a sus crías, el jurado aún está deliberando. "No tenemos evidencia de cuidado parental, lo que significa que podrían haber recibido cuidado parental", pero simplemente no se conserva en el registro fósil, dijo Unwin.

Hora de la cena

Con respecto a la hora de la cena de los pterosaurios, un nuevo análisis de los dientes de pterosaurio realizado por Jordan Bestwick, un estudiante de doctorado de paleontología en la Universidad de Leicester, muestra que estas bestias comieron una mezcla de bocadillos. Observó el desgaste de los dientes de 13 especies de pterosaurios y comparó las marcas de desgaste con las astillas y los arañazos en los dientes de los reptiles modernos. Bestwick descubrió que diferentes especies se masticaban en diferentes comidas, incluidos los vertebrados, como los peces, y los invertebrados, como los insectos.

Un pterosaurio en particular, el Jurásico, de 150 millones de años. Rhamphorhynchus, parece haber preferido invertebrados, como los escarabajos, en su juventud y vertebrados, como los peces, en la edad adulta, encontró Bestwick. Presentó su investigación, que aún no se ha publicado en una revista revisada por pares, hoy (18 de octubre) en la conferencia. [Fotos de pterosaurios: Vuelo en la era de los dinosaurios]

Unwin también ha investigado las tasas de crecimiento de pterosaurios al observar los anillos de crecimiento en los huesos de los animales (que se colocaron como anillos de árboles cuando las criaturas crecieron). También miró a Rhamphorhynchus y Pterodaustro fósiles de pterosaurios de toda la vida de las criaturas, desde cuando eran crías hasta cuando eran adultos. Encontró que estos animales crecían lentamente; Pterosaurios que pesan sólo 4 libras. a 5.5 lbs. (2 a 2.5 kilogramos) ponga solo 0.03 onzas (1 gramo) por día, y estas criaturas aladas tardaron varios años en alcanzar el tamaño completo.

Es probable que la mayor parte de la energía consumida por los pterosaurios fuera a volar y cazar, en lugar de crecer, dijo Unwin. Pterosaurios como Rhamphorhynchus probablemente vivió alrededor de 7 a 10 años, pero un pterosaurio gigante, como Quetzalcoatlus, puede haber vivido la friolera de 100 años. Sin embargo, se necesita más investigación para asegurarnos, anotó Unwin.

Para volver a verificar su trabajo, Unwin comparó sus tasas de crecimiento de pterosaurios calculadas con las de los reptiles vivos. Encontró que los pterosaurios encajan perfectamente con esos animales, ya que otros bebés reptiles también se toman su tiempo para alcanzar el tamaño completo. En contraste, los pajaritos, que son muy cuidados por sus padres, crecen mucho más rápido, alcanzando el tamaño de un adulto en meses, si no semanas, en lugar de años, dijo Unwin.

"Los pterosaurios se reproducían y crecían de la misma manera que los reptiles vivos, como los lagartos y los cocodrilos, no como los pájaros o los murciélagos como se ha pensado durante mucho tiempo", dijo.

Estos hallazgos "arrojan una paradoja", dijo Unwin, porque la biología reproductiva de los pterosaurios y las tasas de crecimiento "son bastante diferentes a las de los aviadores, aves y murciélagos modernos, que tienen temperaturas corporales relativamente altas y constantes. Por el contrario, parece que la fisiología de pterosaurios se parecía más a la de los reptiles modernos que a las aves o los murciélagos ".

Entonces, ¿cómo potenciaron los pterosaurios su vuelo altamente energético? Eso sigue siendo un misterio, dijo Unwin.

"Los pterosaurios eran únicos y tenían soluciones únicas para las demandas energéticas de vuelo", dijo. "Lo que [las soluciones] eran, todavía tenemos que descubrir".

Publicado originalmente en WordsSideKick.com.


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