Fred Lawrence Whipple

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Fred lawrence whipple fue un astrónomo estadounidense que fue el primero en sugerir que el núcleo de un cometa se parecía a una bola de nieve sucia. Su investigación condujo a ideas sobre el comportamiento de los meteoros y la naturaleza de la atmósfera superior y ayudó a establecer la visión moderna de los cometas.

En 1986, la predicción de Whipple se puso a prueba cuando el cometa Halley cruzó la órbita de la Tierra. Se lanzaron naves espaciales equipadas con equipos de imágenes y cámaras para observar de cerca el núcleo del cometa. Basados ​​en las mediciones y fotografías obtenidas de las sondas espaciales, los investigadores confirmaron el modelo de "bola de nieve sucia" de Whipple para los núcleos de cometas.

Además de su investigación de cometas, Whipple investigó meteoros, nebulosas planetarias y la evolución del sistema solar. Aunque se retiró oficialmente en 1977, continuó con su investigación cinco días a la semana en su oficina de Cambridge, Massachusetts. A los 92 años, se convirtió en el investigador más antiguo en participar en una misión de la NASA cuando se unió al equipo científico que trabaja en el Cometa Nucleus Tour (Contorno) de la NASA. Se suponía que la nave espacial Contour no tripulada volaba por los cometas Encke y Schwassmann-Wachmann 3 y traía imágenes de los cometas, así como un análisis de los polvos y gases en los núcleos. Sin embargo, el contacto con la nave espacial se perdió seis semanas después de su lanzamiento.

Los logros de Whipple incluyen una serie de inventos. Durante la Segunda Guerra Mundial (1939-1945), inventó un cortador de desperdicios, que se usaba para crear diminutos pedazos de papel de aluminio que podían caer de los aviones para confundir el radar del enemigo. En la década de 1940, ideó un parachoques, ahora conocido como el escudo de Whipple, para proteger a las naves espaciales de los meteoros. El dispositivo se utiliza en casi todas las naves espaciales.

Whipple era hijo de Henry Lawrence y Celestia (MacFarland) Whipple. Cuando Whipple tenía 15 años, su familia se mudó de su granja de Iowa a California, donde completó la escuela secundaria. Luego asistió a Occidental College. Después de completar un año en Occidental, se trasladó a la Universidad de California en Los Ángeles (UCLA) y estudió matemáticas. En su año junior, cambió su especialidad a la astronomía. Se graduó en 1927 y luego asistió a la Universidad de California en Berkeley. Después de obtener su Ph.D. Licenciado en astronomía en 1931, se fue de California y se mudó a Cambridge, Massachusetts, donde aceptó un puesto de personal en el Observatorio de Harvard College.

El primer trabajo de Whipple en Harvard fue verificar la precisión de las placas fotográficas del cielo. Para hacer la tarea más interesante, inspeccionó los negativos fotográficos de los cometas. En el curso de este trabajo, descubrió seis cometas, todos los cuales ahora llevan su nombre.

Al principio de su carrera, Whipple se dispuso a aprender más sobre los meteoros. Para lograr esto, ideó un método fotográfico de dos estaciones para medir la trayectoria de los meteoros. Usando cámaras con persianas giratorias, Whipple tomó fotografías de meteoros en diferentes lugares. Luego estudió las placas fotográficas para determinar la resistencia atmosférica, la velocidad y la órbita de los meteoros alrededor del sol. Whipple continuó esta investigación hasta que fue interrumpida por la Segunda Guerra Mundial (1939-1945). A partir de su investigación, él teorizó que los cometas estaban relacionados con los meteoros y tenían una composición similar. Esta línea de razonamiento lo ayudó a formular la idea de que los núcleos de cometas eran como bolas de nieve sucias.

En 1932, Whipple fue nombrado instructor de astronomía en la Universidad de Harvard, y seis años después fue profesor. Durante la Segunda Guerra Mundial, trabajó en investigaciones relacionadas con la guerra en los Laboratorios de Investigación de Radio de Harvard, obteniendo un Certificado de Mérito Presidencial en 1948. Al final de la guerra en 1945, Whipple regresó a Harvard, donde fue nombrado profesor asociado. Cinco años más tarde fue ascendido a profesor, un cargo que ocupó hasta 1977 cuando se retiró como Profesor emérito de Astronomía de Phillips. Durante su mandato en Harvard, también se desempeñó como presidente del departamento de astronomía.

Después de su investigación de meteoros, Whipple estudió la órbita de 40 cometas para resolver un problema que desconcertó a los científicos. Los astrónomos no estaban seguros de por qué algunos cometas aumentan sus órbitas, mientras que otros pierden energía y disminuyen sus órbitas. Whipple sugirió que la composición del núcleo ofrecía una explicación. Cuando el cometa está lejos del sol y en la frialdad del espacio, se parece a una bola de hielo congelado. Pero cuando un cometa se acerca al sol, el hielo comienza a derretirse. Cuando la capa de hielo se evapora. hace que los gases y partículas en el hielo se alejen del sol. Este “chorro” de gas forma el coma del cometa (atmósfera nublada) y las colas. Con el tiempo, este proceso hace que el cometa pierda material. Los cometas con núcleos grandes son capaces de soportar pasajes repetidos alrededor del sol, pero los cometas de núcleos pequeños se desintegran más rápidamente de lo que normalmente se predeciría. Esto explica por qué ciertos cometas no aparecen cuando se espera.

Whipple contribuyó a la era espacial en la década de 1950 cuando desarrolló una red mundial de observadores profesionales y aficionados para rastrear satélites. En 1957, cuando los soviéticos lanzaron Sputnik, el primer satélite, los voluntarios de Whipple lo observaron e informaron sobre la órbita del satélite.

De 1955 a 1973, Whipple fue director del Smithsonian Astrophysical Observatory (SAO), una oficina del Instituto Smithsonian. En el momento en que asumió el cargo, la organización tenía su sede en Washington, D.C. Uno de sus primeros deberes fue ayudar a trasladar la sede a Cambridge, Massachusetts. En 1973, la SAO se fusionó con el Observatorio de la Universidad de Harvard para convertirse en el Centro Harvard-Smithsonian de Astrofísica (CfA). Ese mismo año, Whipple se convirtió en científico senior de la organización.

En la década de 1960, desarrolló el Telescopio de Espejo Múltiple en Mount Hopkins, cerca de Amado, Arizona. El instrumento estaba formado por seis grandes espejos telescópicos que funcionaban como uno solo, y fue el primero de su tipo. En 1982, las instalaciones de Arizona pasaron a llamarse Fred Lawrence Whipple Observatory. El observatorio, que forma parte de la CfA, contiene uno de los telescopios espejo más grandes de los Estados Unidos.

Whipple fue galardonado con varios honores a lo largo de su larga y distinguida carrera. Recibió seis Medallas Donahue en reconocimiento a los seis cometas que descubrió. Otros premios incluyen la Medalla J. Lawrence Smith de la Academia Nacional de Ciencias en 1949, la Medalla Kepler de la Asociación Americana para el Avance de la Ciencia en 1971 y el Premio al Servicio Civil Federal Distinguido del Presidente John F. Kennedy en 1963. Murió en Cambridge, Massachusetts el 30 de agosto de 2004.


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