El Pez Extraño Del Congo

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Los científicos exploran la asombrosa biodiversidad y los peces raros del bajo río congo.

Este artículo de Detrás de las escenas se proporcionó a WordsSideKick.com en colaboración con la National Science Foundation.
En su novela clásica "El corazón de la oscuridad", el protagonista de Joseph Conrad, Marlow, describe al río Congo como una inmensa serpiente "... desenrollada, con su cabeza en el mar, su cuerpo en reposo curvándose lejos sobre un vasto país, y su Cola perdida en las profundidades de la tierra ". Una descripción que, aunque maravillosamente evocadora, también es un poco amenazadora. Me complace informar que mis propias experiencias en la investigación en el Congo no han sido tan amenazantes ni tan oscuras.
De lo contrario. Durante los últimos tres años, con el apoyo de la National Science Foundation y un equipo de estudiantes y colegas de los EE. UU. Y congoleños, he estado explorando y documentando la biodiversidad de peces en el bajo Congo, que es la cabeza y el cuello de la serpiente imaginaria de Conrad.
Lo que hemos encontrado allí es un lugar extraordinariamente hermoso que recuerda a historia, nuevos descubrimientos y una riqueza asombrosamente rica en biodiversidad acuática.
El río Congo es un lugar de superlativos; es la segunda cuenca fluvial más grande del mundo, que drena un área del tamaño de Europa; tan inmensa que sus aguas de origen en las tierras altas del este de África tardan más de seis meses en salir al Océano Atlántico, unas 2.900 millas (4.670 km) al oeste. El río y sus afluentes representan más de 9,000 millas (14,500 km) de pasaje navegable a través de África central, y proporcionan alimentos y medios de vida para los 30 millones de personas que viven en esta vasta región.
Gran barrera
Este enorme río también constituye una de las mayores barreras biogeográficas en África.
Por ejemplo, nuestros parientes más cercanos, los chimpancés (Pan trogloditas) y los bonobos (Pan paniscus) están separados por el río Congo; Los chimpancés se encuentran solo al norte y los bonobos solo al sur.
Muchos otros animales muestran un patrón similar de distribución; El río Congo ha desempeñado claramente un papel importante en la clasificación de la biogeografía africana. Sin embargo, sabemos sorprendentemente poco sobre su historia.
Pero sí sabemos que el río no siempre se ha visto como lo hace hoy. Los geólogos estiman que quizás hace tan solo medio millón de años, el Congo era un gran lago o una serie de lagos sin salida al Océano Atlántico. En algún momento, el Congo atravesó una meseta alta en la región de la actual piscina Malebo, un lugar peculiar donde el río se expande en una enorme piscina de 14 millas de ancho (22,5 km de ancho). En la época de Conrad, este extraño lugar era conocido como Stanley Pool, por el explorador y emisario del ahora infame rey belga Leopoldo II.
La mayor parte del gran lago interior se drenó y un "nuevo" río cayó en cascada a través de las gargantas de la región de Crystal Mountain, dejando caer unos 920 pies (280 m) a más de 220 millas (350 km) para llegar al Atlántico. Hoy en día, algunos de los rápidos más espectaculares de la Tierra y una rica fauna endémica de peces se encuentran en el río a medida que fluye entre la Piscina Malebo y el Atlántico. Estos peces se denominan "endemias" del bajo Congo porque se presentan solo en este corto tramo del río. Es esta región, llamada los rápidos del río Congo, con su espectacular variedad de rápidos, piscinas y pistas, que es nuestra área de estudio.
Estiramiento aislado
La extraordinaria hidrología del Congo inferior parece haberla aislado del resto de la cuenca y este corto tramo representa un sistema modelo para explorar los patrones de riqueza de especies y el endemismo local, aunque quizás también sea la clave para entender el origen y la edad de todo el mismo río Congo. Los peces que se encuentran solo en los rápidos del Congo inferior solo pueden haber evolucionado después de la formación de los rápidos, y esos rápidos se formaron cuando el proto-lago Congo desembocó en el Atlántico.
Al estudiar esos peces, esperamos tener una idea de cuándo el Congo tomó su forma actual.
Pero estudiar esos peces no es tarea fácil; el área es remota y accidentada, las carreteras son pocas y distantes y, cuando están presentes, a menudo son intransitables. Además, pocos mapas confiables están disponibles para ayudarnos en nuestra búsqueda de acceso al río. Pero a diferencia de Stanley y otros viajeros anteriores en la región, tenemos el lujo de imágenes satelitales de sensores remotos que nos ayudan a ubicar posibles puntos de acceso por carretera y a pie que nos pueden llevar a sitios de recolección de ríos y lugares para establecer campamentos: grandes bancos de arena y los bares que se encuentran dispersos entre enormes afloramientos rocosos a lo largo del río, hacen idílicos sitios de campamento desde donde podemos aventurarnos cautelosamente en piroges locales (enormes canoas talladas en troncos de árboles).
El análisis de los datos obtenidos por teledetección también nos brinda una valiosa vista panorámica de los numerosos macrohábitats y características del canal que caracterizan a este tramo de río hidrológicamente complejo. Usando las últimas tecnologías de detección remota, y con muchos muestreos y análisis en el terreno, estamos empezando a tener una idea mucho más clara de cómo la hidrología del río ha desempeñado un papel importante en el aislamiento de las poblaciones de peces. Hemos mapeado rápidos y podemos comenzar a medir su poder, hemos encontrado evidencia de cañones submarinos extremadamente profundos, hemos encontrado peces ciegos y peces con características anatómicas extrañas y adaptaciones a la vida en aguas rápidas, y hemos descubierto numerosas especies nuevas para la ciencia.
Sin embargo, trabajar en esta región es difícil.Atrapar peces en un agua turbulenta que fluye a velocidades extremas sobre rocas traicioneras es como intentar "atrapar" una aguja en un pajar: dependemos en gran medida de la experiencia y la habilidad ingeniosa de la gente local que ha estado pescando estas aguas difíciles durante milenios.
Pero a pesar de lo mucho que estamos aprendiendo y documentando, nuestro proyecto apenas ha comenzado a arañar la superficie de este lugar extraordinario: ciertamente estamos dejando mucho que nuestros colegas y estudiantes congoleños continúen explorando.

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  • Más información: Stiassny's Website
  • Las 7 maravillas antiguas del mundo

Nota del editor: Esta investigación fue apoyada por la National Science Foundation (NSF), la agencia federal encargada de financiar la investigación básica y la educación en todos los campos de la ciencia y la ingeniería. Ver el archivo detrás de las escenas.


Suplemento De Vídeo: ¿EXTRAÑO PEZ CAPTADO EN EL RÍO LEMPA, EL SALVADOR? 22 DE AGOSTO DE 2016 (EXPLICACIÓN).




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