La Fragilidad Es Una Condición Médica, No Un Resultado Inevitable Del Envejecimiento (Op-Ed)

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La fragilidad puede ser común en los ancianos, pero no es inevitable, y nuevos estudios sugieren que puede retrasarse o incluso prevenirse.

Marlene Cimons es una ex reportera de Washington para Los Angeles Times que se especializa en ciencia y medicina. Escritora independiente, escribe regularmente para la Fundación Nacional de Ciencia, Climate Nexus, Microbe Magazine y El Correo de Washington Sección de salud, de la que se adapta este artículo. Cimons contribuyó este artículo a WordsSideKick.com's Voces de expertos: Op-Ed y Insights.

Como residente médico hace 30 años, Ava Kaufman recuerda haber desconcertado a algunos de los pacientes ancianos que asistieron a la práctica de atención primaria en el Hospital Universitario George Washington. No estaban realmente enfermos, al menos no con ninguna enfermedad identificable. Pero tampoco estaban bien.

Eran delgados y débiles. No tenían energía. Se cansaban fácilmente. Su velocidad de marcha era agonizante y lenta. "No pudimos señalar un diagnóstico o problema específico", dice Kaufman. "No teníamos una palabra para eso en ese momento".

Hoy lo hacemos. Se llama fragilidad. Siempre ha habido personas frágiles, pero solo en los últimos años el término "fragilidad" se ha convertido en un diagnóstico médico, definido por síntomas específicos y cada vez más centrado en quienes tratan los problemas médicos de los ancianos. Los clínicos ahora están buscando formas de prevenir o retrasar la fragilidad, a veces incluso revertirla.

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"La fragilidad no es una edad, es una condición", dice Kaufman, un internista y geriatra de Bethesda. "Lo sabemos cuando lo vemos, y siempre ha estado con nosotros".

Mientras que la fragilidad se asocia más a menudo con los ancianos, algunas personas mayores nunca se vuelven frágiles. Los expertos ahora lo consideran como un síndrome médico, es decir, un grupo de síntomas que caracterizan colectivamente una enfermedad, uno que probablemente tiene fundamentos biológicos y genéticos y puede afectar incluso a aquellos en la mediana edad si tienen alguna otra enfermedad crónica debilitante. Las personas frágiles generalmente sufren de tres o más de cinco síntomas que a menudo viajan juntos. Estos incluyen pérdida de peso involuntaria (10 libras o más en el último año), pérdida muscular y debilidad, sensación de fatiga, velocidad lenta para caminar y bajos niveles de actividad física.

"Los síntomas están vinculados causalmente en un círculo vicioso '', dice Linda Fried, una geriatra que es decana de la Escuela de Salud Pública Mailman de la Universidad de Columbia. En 2001, Fried y sus colegas de investigación fueron los primeros en definir las características físicas de la fragilidad. en un artículo histórico publicado en el Journal of Gerontology. "Estas son personas en riesgo de resultados muy malos".

Los signos de fragilidad pueden ser obvios, incluso para el lego. Los frágiles a menudo se ven "como si una ráfaga de viento pudiera derribarlos", dice Fried. Su andar es lento e inestable. Con el paso de los años, parecen disminuir de tamaño, como resultado del desgaste muscular que se produce naturalmente a medida que las personas envejecen. Todos pierden masa muscular a medida que se acercan a los 90, aunque los estudios han demostrado que el entrenamiento de resistencia (levantamiento de pesas) puede ralentizar este proceso.

Debido a que generalmente empeora con el tiempo, la fragilidad a menudo conduce a consecuencias más serias, como una caída incapacitante, incluso la muerte. De hecho, las personas frágiles tienen un mayor riesgo de caídas y les cuesta mucho más recuperarse si se enferman o ingresan al hospital. "Poner a una persona frágil en el hospital a menudo es el principio del fin", dice Kaufman.

Cómo mantenerse saludable por más tiempo

Sin duda, muchos estadounidenses mayores continúan llevando vidas activas y productivas. Sin embargo, la creciente longevidad de la nación trae nuevos desafíos para los programas sociales y de salud. La vida útil de los estadounidenses en 2009 fue de 78.5 años, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, aproximadamente tres décadas más que en 1900, cuando el promedio era de 47.3 años.

"Hemos agregado 30 años a la vida humana, que es una historia de éxito sin paralelo para la salud pública, la medicina y la educación '', dice Fried." Como resultado, es sumamente importante que ayudemos a estas personas que viven más tiempo. mantenerse sano.''

De acuerdo con los parámetros utilizados por Fried y sus colegas en el estudio de 2001, entre los que vivían solos o con familias, no en hogares de ancianos ni en hospitales, el 4 por ciento de los hombres y el 7 por ciento de las mujeres mayores de 65 años eran frágiles. Los investigadores, que estudiaron a más de 5,000 adultos de 65 años de edad o más, también encontraron que las probabilidades de fragilidad aumentaron considerablemente después de los 85 años, aproximadamente al 25 por ciento. Estas cifras, los datos más recientes disponibles, reflejaron las condiciones antes de 2001, dejando "una pregunta importante pero sin respuesta sobre si la frecuencia de fragilidad es la misma, en aumento o en disminución", dijo Fried.

Además, las mujeres son más propensas que los hombres a ser frágiles, posiblemente porque las mujeres suelen superar a los hombres y "comienzan con menos masa muscular que los hombres y, una vez que las pierden, pueden cruzar el umbral de fragilidad más rápidamente que los hombres", dice Fried..

Stephanie Studenski, investigadora principal del Centro de Independencia para Adultos Mayores Claude D. Pepper en la Universidad de Pittsburgh, ha estado practicando en el campo de la geriatría durante más de 30 años y ve a "personas mayores en todo el espectro, desde frágiles de 60 años" a los vigorosos de 95 años de edad '', dice ella.Para el grupo más joven, que generalmente es frágil debido a múltiples afecciones crónicas, "a veces los medicamentos pueden empeorar la fragilidad con sus efectos secundarios, por lo que los ajustes pueden ayudar '', dice." Les digo a estos pacientes que a menudo puedo mejorarlo. Más reserva y aumenta tu resistencia aunque no te cura totalmente. "No podemos cambiar de negro a blanco, pero a menudo podemos empujar el negro a gris".

Sin embargo, para quienes tienen 80 años o más, las causas de la fragilidad son a veces menos obvias.

Barbara Resnick, una enfermera practicante geriátrica en Baltimore, recuerda a una mujer de 85 años que vive en su casa y que "dejó de salir a cenar con amigos; diría que estaba demasiado cansada y que no tenía la energía necesaria. ya no estaba saliendo para recibir su correo. Estaba comiendo menos y perdiendo peso rápidamente ".

Su hija adulta se preocupó y llevó a su madre a Resnick "y nos pidió que solucionáramos el problema", recuerda Resnick, quien preside la junta de la American Geriatrics Society.

Pero a menudo no hay una solución rápida. Los médicos revisaron a la mujer para detectar una enfermedad subyacente (no encontraron ninguna) y ajustaron sus medicamentos. También instaron a la mujer a aumentar su actividad física, dice Resnick. "Esa es realmente la mejor manera de manejar la fragilidad: comprometa todo lo que puedas; optimiza lo que puedes hacer. Lo importante es la capacidad de recuperación".

De manera similar, Kaufman recuerda a "un maravilloso caballero" en sus 80 años que había estado haciendo bastante bien hasta que su esposa se cayó, se rompió la cadera y tuvo que ingresar a un asilo de ancianos. La pareja había estado casada por 60 años. Después de que ella se fue, él comenzó a Ralentizar físicamente, y dejó de comer.

"Él simplemente se dio por vencido '', dice Kaufman." No había una cosa específica. Pero a los pocos meses, murió. ¿Qué pones en un certificado de defunción? Si se tratara de un caso pediátrico, diríamos "no prosperar". Murió de fragilidad ''.

¿Un problema inflamatorio?

Jeremy Walston, un geriatra y biólogo molecular que co-dirige el Programa de Biología del Envejecimiento Saludable de la Escuela de Medicina de la Universidad Johns Hopkins, cree que la fragilidad puede estar relacionada, en parte, con la incapacidad del cuerpo para regular su respuesta inflamatoria normal. Su investigación ha encontrado que las personas frágiles sufren de un estado inflamatorio constante de bajo grado.

"Cuando algo ataca al cuerpo, envía una serie de señales inflamatorias para combatir una infección o curar una herida", dice Walston, quien también es el investigador principal del Centro para la Independencia de los Estadounidenses Mayores de Hopkins. "En la fragilidad, estas vías se activan., y no se apagan ". Tal inflamación crónica puede llevar al debilitamiento de los músculos esqueléticos y al sistema inmunológico.

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Las personas frágiles también son menos capaces de procesar la glucosa adecuadamente, dice, y segregan más cortisol, una hormona que con el tiempo, al igual que con la inflamación crónica, también puede dañar los músculos esqueléticos y el sistema inmunológico.

Los científicos aún no entienden cómo estos hallazgos se relacionan con los cambios más predecibles asociados con el envejecimiento, o si son una causa, o una consecuencia, de la fragilidad.

Los investigadores también están estudiando el impacto del ejercicio físico moderado para prevenir el indicador más poderoso de la fragilidad: la velocidad lenta para caminar. Un estudio en curso de 1,600 personas entre las edades de 70 y 89 años está comparando los efectos de una caminata y levantamiento de pesas de intensidad moderada con un programa de educación para la salud solamente. El grupo de ejercicios camina durante 30 minutos varias veces a la semana y usa pesas en los tobillos para mejorar la fuerza de la parte inferior del cuerpo. El grupo de educación recibe información sobre la dieta, el manejo de medicamentos y otros asuntos relacionados con la salud, pero no sobre el ejercicio físico.

Una fase anterior más pequeña del estudio sugirió que la actividad física era clave, con una reducción del 26 por ciento en los problemas para caminar entre los que hacían ejercicio regularmente.

"No tiene que ir a un programa de ejercicios en el gimnasio", dice Kaufman. "Limpie su casa. Camina hasta el buzón para recibir tu correo o trabaja en tu jardín. 'El mayor denominador común de la fragilidad es la pérdida muscular y la desaceleración de la marcha, y es asombroso lo que el ejercicio físico puede hacer' '.

Walston está de acuerdo. "Envejecer puede ser inevitable, pero ser frágil no lo es", dice.

La edición más reciente del autor fue "Los militares estadounidenses se preparan para el malestar global en medio de los temores climáticos"Este artículo está adaptado de"La fragilidad es una condición médica, no un resultado inevitable del envejecimiento, "que apareció en el Washington Post. Las opiniones expresadas son las del autor y no necesariamente reflejan las opiniones del editor. Esta versión del artículo se publicó originalmente en WordsSideKick.com.


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